Pourquoi la forêt nationale de Tongass est-elle si importante?

Toutes les forêts sont importantes, mais certaines jouent un rôle plus important que d'autres. Et pour plusieurs raisons, la forêt nationale de Tongass dans le sud-est de l'Alaska - connue comme le «joyau de la couronne» des forêts nationales américaines - projette une ombre particulièrement longue.

Voici de plus près le Tongass, pourquoi il est si important et pourquoi vous en entendrez peut-être plus dans un proche avenir:

C'est gros.

La forêt nationale de Tongass est ancienne et énorme, couvrant près de 17 millions d'acres (69 000 kilomètres carrés) du sud-est de l'Alaska. Pour le contexte, c'est à peu près la même superficie totale occupée par l'ensemble de l'État de Virginie-Occidentale. Le Tongass est également assez grand pour contenir deux Belgique, trois New Jerseys ou 17 Rhode Islands, et il est plus de 20 fois la taille du parc national de Yosemite. Créé par le président Theodore Roosevelt en 1907, le Tongass est la plus grande des 154 forêts nationales à travers le pays.

Ce n'est pas une forêt ordinaire.

Le glacier Mendenhall est une rivière de glace qui s'étend sur 13 miles (21 km) à travers la forêt nationale de Tongass. (Photo: Dee Browning / Shutterstock)

La taille est importante pour n'importe quelle forêt, car une grande forêt boisée ininterrompue peut généralement héberger plus de faune et fournir plus de services écosystémiques aux gens, à la fois près et loin. Mais si l'échelle du Tongass est impressionnante, ce n'est qu'une partie de son attrait.

Le Tongass comprend la plus grande forêt pluviale tempérée de l'Amérique du Nord et détient près d'un tiers de toutes les forêts pluviales tempérées de l'ancienne croissance sur Terre. Selon Audubon Alaska, avec la Great Bear Rainforest de la Colombie-Britannique, juste de l'autre côté de la frontière canadienne au sud, elle forme la plus grande forêt pluviale tempérée intacte de la planète.

Avec ses vastes bois, le Tongass comprend jusqu'à 17 000 milles (27 000 km) de ruisseaux, rivières et lacs vierges, y compris d'importants ruisseaux de frai du saumon. Il a également des zones humides, de la toundra alpine, des montagnes, des fjords et 128 glaciers, et il y a 19 zones de nature sauvage situées à l'intérieur de ses frontières, plus que toute autre forêt nationale.

Ça grouille de vie.

Un ours noir et un pygargue à tête blanche partagent un arbre à Anan Creek Wildlife Observatory dans la forêt nationale de Tongass. (Photo: US Forest Service Alaska Region [CC BY 2.0] / Flickr)

Ce type d'écosystème est non seulement rare, mais aussi très précieux pour la faune. "Les forêts pluviales tempérées anciennes contiennent plus de biomasse (matière vivante) par acre que tout autre type d'écosystème de la planète, y compris les jungles tropicales", explique le Southeast Alaska Conservation Council. Le Tongass abrite des forêts profondes de vieux cèdres, d'épinettes et de pruches, dont certaines ont plus de 1000 ans, ainsi que des bleuets, des choux mouffettes, des fougères, des mousses et de nombreuses autres plantes dans son sous-étage.

Il abrite également un large éventail d'animaux indigènes, y compris les cinq espèces de saumon du Pacifique, la truite arc-en-ciel, les ours bruns, les ours noirs, les loups gris, le cerf de Virginie Sitka, les chèvres de montagne, les écureuils volants, les loutres de rivière, les baleines à bosse, orques, pygargues à tête blanche, autours des palombes et guillemots marbrés, pour n'en nommer que quelques-uns.

Les gens y vivent aussi.

La ville de Ketchikan, située dans la forêt nationale de Tongass, dépend fortement du tourisme et de la pêche commerciale. (Photo: MollieGPhoto / Shutterstock)

Le Tongass, et le sud-est de l'Alaska dans son ensemble, ont été habités en permanence par des autochtones de l'Alaska pendant des milliers d'années, y compris les Tlingit, les Haïdas et les Tsimshian. La forêt elle-même est nommée d'après le groupe Tongass des Tlingits, qui vivaient dans les régions les plus au sud du sud-est de l'Alaska, près de ce qui est maintenant la ville de Ketchikan.

Environ 70 000 personnes vivent aujourd'hui dans le Tongass, selon la Alaska Wilderness League. Près de la moitié d'entre eux se trouvent dans la capitale de l'État, Juneau, qui est située dans le Tongass, mais cette population est répartie dans 32 communautés différentes.

Il séquestre beaucoup de carbone.

Le Tongass peut contenir près d'un dixième de tout le carbone séquestré dans les forêts nationales américaines. (Photo: Lee Prince / Shutterstock)

Grâce à sa richesse en biomasse, en particulier tous ces arbres anciens, le Tongass profite également aux humains et à la faune du monde entier en absorbant et en séquestrant de grandes quantités de dioxyde de carbone de l'atmosphère. Elle conserve plus de carbone atmosphérique que toute autre forêt aux États-Unis, comme Jessica Applegate et Paul Koberstein l'ont rapporté l'année dernière dans Sierra Magazine, ajoutant que "peu de forêts sur la planète jouent un rôle plus important que le Tongass pour aider à atténuer le changement climatique".

Le Tongass détient à lui seul environ 8% de tout le carbone stocké dans les forêts nationales à travers le pays, note le Southeast Alaska Conservation Council, et est reconnu comme une «réserve de stockage de carbone d'importance mondiale».

Il est actuellement à la croisée des chemins.

Un arc-en-ciel se reflète dans l'eau à Kootznoowoo Wilderness, une partie de la forêt nationale de Tongass. (Photo: Don MacDougall [domaine public] / Service forestier / Flickr)

Malgré son énormité, cette forêt était encore plus grande. Comme le dit le Conseil de conservation du sud-est de l'Alaska, le Tongass est "le cœur encore battant d'une forêt tropicale qui s'étendait sans interruption du nord de la Californie à l'Oregon, à Washington, en Colombie-Britannique et en Alaska". Et bien qu'il puisse être encore énorme et sain, les écologistes s'inquiètent des conséquences de l'exploitation forestière industrielle sur le Tongass au fil des ans - et du bilan que cela pourrait encore prendre dans les années à venir.

L'exploitation forestière passée a déjà modifié le Tongass, en particulier les peuplements forestiers anciens avec les plus gros arbres. Selon Audubon Alaska, seulement 9% de la forêt ancienne productive des Tongass a été coupée jusqu'à présent, mais "peut-être la moitié de la vieille forêt de grands arbres a été coupée". Ce sont également les zones les plus importantes pour la faune et l'intégrité écologique.

Cette ancienne croissance a été mieux protégée ces dernières années, grâce à un règlement de 2001 connu sous le nom de Roadless Rule, qui interdit les nouvelles routes sur plus de 58 millions d'acres de forêts nationales qui sont déjà sans route, selon le Sierra Club, dont environ 22 millions d'acres en Alaska. Maintenant, cependant, l'administration Trump a proposé d'exempter les Tongass de cette règle, déclarant sa préférence pour un plan qui "supprimerait les 9, 2 millions d'acres inventoriés sans routes et convertirait 165 000 acres anciennes et 20 000 acres de jeunes pousses précédemment identifiées. en tant que terres à bois inappropriées à des terres à bois appropriées. "

Bien que certains responsables étatiques et fédéraux voient des opportunités économiques dans la suppression des protections pour les Tongass, l'idée inquiète les écologistes et les gouvernements tribaux en Alaska, rapporte NPR. La mise en œuvre de cette proposition pourrait non seulement perturber les écosystèmes et aggraver le changement climatique, affirment-ils, mais elle risquerait également inutilement l'industrie touristique de la région. L'industrie du bois représente désormais moins de 1% des emplois dans le sud-est de l'Alaska, rapporte le Sierra Club, tandis que quelque 10 000 personnes dans la région travaillent dans le tourisme. Ces entreprises génèrent environ 2 milliards de dollars par an pour l'économie locale et attirent environ 1, 2 million de visiteurs annuels - des gens qui "ne viennent pas pour des vues sur les forêts exploitées", ajoute le groupe.

Le US Forest Service devrait rendre une décision finale sur le desserrage des protections du Tongass d'ici l'été 2020. (Photo: CSNafzger / Shutterstock)

De plus, comme le soulignent de nombreux détracteurs de l'idée, l'exploitation forestière qui se produit dans le Tongass n'a pas été un grand investissement pour les contribuables américains. Les subventions fédérales pour les récoltes de bois de Tongass totalisent environ 20 millions de dollars par an, selon le Southeast Alaska Conservation Council, ce qui correspond à environ 130 000 dollars par emploi de bois. Depuis 1982, les contribuables ont perdu environ 1 milliard de dollars des ventes de bois de Tongass, selon la National Audubon Society.

Si le Tongass est exempté de la règle de la route sans route, les effets environnementaux pourraient être "horribles" et "bien pires que vous ne pouvez l'imaginer", rapporte l'écrivain scientifique Matt Simon dans Wired, expliquant comment les nouvelles routes et l'exploitation forestière pourraient déclencher des effets domino qui déchirent le anciennes relations écologiques de la forêt. Pourtant, étant donné l'ampleur de la perte d'habitat dans le monde, nous avons de la chance d'avoir encore un endroit comme celui-ci à sauver. Comme le dit Audubon Alaska, «la forêt nationale de Tongass nous offre la plus grande opportunité au pays, sinon dans le monde, de protéger la forêt pluviale tempérée à l'échelle de l'écosystème».

Le US Forest Service tiendra une série de réunions publiques sur sa proposition Tongass, avec des emplacements qui seront affichés sur le site Web du projet Alaska Roadless Rule. Les membres du public peuvent également soumettre des commentaires en ligne sur la proposition, jusqu'au 17 décembre à minuit, heure de l'Alaska. Une décision finale est attendue d'ici juin 2020, selon le Service forestier.

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