Pourquoi le manchineel pourrait être l'arbre le plus dangereux de la Terre

L'arbre de manchineel est peut-être en voie de disparition, mais il en est de même pour quiconque s'en occupe. En effet, cette plante tropicale rare, qui offre des fruits d'une douceur trompeuse, est l'un des arbres les plus toxiques de la planète.

Les manchins sont connus pour leurs habitats d'origine, les sols sablonneux et les mangroves du sud de la Floride, des Caraïbes, de l'Amérique centrale et du nord de l'Amérique du Sud. Beaucoup sont étiquetés avec des panneaux d'avertissement comme celui illustré ci-dessous. Mais en plus d'empoisonner le conquistador occasionnel, le personnage touristique et littéraire, le manchineel est relativement obscur étant donné qu'il détient le record du monde de l'arbre le plus dangereux.

Les manchins sont souvent signalés par des panneaux, comme celui-ci aux îles Caïmans. (Photo: Scott Hughes / Flickr)

Les fruits sont la menace la plus évidente, gagnant du manchineel le nom de manzanita de la muerte, ou "petite pomme de mort", des conquistadors espagnols. Ressemblant à un petit pommetier vert d'environ 1 à 2 pouces de large, les fruits odorants peuvent provoquer des heures d'agonie - et potentiellement la mort - en une seule bouchée.

"J'ai pris une bouchée de ce fruit et je l'ai trouvé agréablement sucré", a écrit le radiologue Nicola Strickland dans un article du British Medical Journal de 2000 sur la consommation de manchineel avec un ami. "Quelques instants plus tard, nous avons remarqué une étrange sensation poivrée dans nos bouches, qui a progressivement évolué vers une sensation de brûlure, de déchirure et de serrement de la gorge. Les symptômes se sont aggravés en quelques heures jusqu'à ce que nous puissions à peine avaler des aliments solides en raison de la douleur atroce et de la sensation d'une énorme masse pharyngée obstruante. "

Mais les pommes empoisonnées ne sont qu'un début. Chaque partie d'un manchineel est toxique et, selon le Florida Institute of Food and Agricultural Sciences (IFAS), "l'interaction avec et l'ingestion de n'importe quelle partie de cet arbre peut être mortelle". Cela comprend l'écorce, les feuilles et la sève laiteuse, dont une goutte peut brûler la peau des amateurs de plage à la recherche d'ombre. Même sans toucher l'arbre lui-même, les gens (et la peinture de voiture) ont été brûlés par la sève épaisse et caustique pendant que la pluie le lave des branches au-dessus.

Un fruit manchineel jaune pousse sur l'île de Bastimentos au nord-ouest du Panama. (Photo: Dick Culbert / Flickr)

L'arbre contient un cocktail de toxines, dont l'hippomanine A et B ainsi que certaines à identifier. Certains agissent instantanément, selon "Plantes et animaux vénéneux de Floride et des Caraïbes" de David Nellis, tandis que d'autres prennent leur temps. Les symptômes du contact avec la sève vont d'une éruption cutanée et de maux de tête à une dermatite aiguë, de graves problèmes respiratoires et une «cécité douloureuse temporaire», écrit Nellis. Brûler ou couper le bois n'est pas conseillé non plus, car sa fumée et sa sciure brûlent la peau, les yeux et les poumons.

Nellis ajoute que manger des fruits provoque généralement des douleurs abdominales, des vomissements, des saignements et des dommages aux voies digestives. La mort est largement considérée comme un risque, mais les données de mortalité pour l'ingestion du fruit de manchineel - officieusement appelé «pomme de plage» - sont rares. Et à part le danger à court terme, certains composés de manchineel peuvent être co-cancérigènes, favorisant la croissance de tumeurs bénignes et malignes.

La victime la plus célèbre de manchineel est probablement le conquistador Juan Ponce de Leon, qui a dirigé la première expédition européenne en Floride en 1513. Il est revenu coloniser la péninsule huit ans plus tard, mais son invasion a rencontré la résistance des combattants de Calusa. Certains autochtones des Caraïbes ont utilisé de la sève de manchineel pour fabriquer des flèches empoisonnées, et l'une de ces flèches à pointe de sève aurait frappé la cuisse de Ponce de Leon lors de la bataille de 1521. Il s'est enfui avec ses troupes à Cuba, où il est décédé des suites de ses blessures.

Manchineel a également des utilisations pacifiques. Normalement un arbuste lourd, il peut atteindre jusqu'à 50 pieds de haut, produisant du bois toxique qui a longtemps tenté les charpentiers des Caraïbes. Et malgré le danger, les gens utilisent le manchineel pour fabriquer des meubles depuis des siècles, coupant soigneusement le bois puis le séchant au soleil pour neutraliser sa sève toxique. Les autochtones ont même utilisé le manchineel comme médicament: une gomme à base d'écorce pourrait traiter l'œdème, tandis que les fruits secs ont été utilisés comme diurétique.

Un 'beach apple' de manchineel vert brave le surf sur Mayreau aux Grenadines. (Photo: Mary Witzig / Flickr)

Bien que la sève de manchineel soit toxique pour les oiseaux et de nombreux autres animaux, certaines créatures ne semblent pas déranger. Le garrobo ou l'iguane rayé d'Amérique centrale et d'Amérique du Sud, par exemple, est connu pour manger des fruits de manchineel et vit parfois même parmi les branches de l'arbre, selon l'IFAS.

Les toxines végétales évoluent généralement pour la défense, mais on ne sait pas pourquoi le manchineel est allé à de tels extrêmes. La vie côtière pourrait l'avoir permis, car ses graines peuvent voyager par mer - parfois à travers le golfe du Mexique - plutôt que de dépendre des animaux. Quoi qu'il en soit, la toxicité est devenue un handicap pour les manchins en Floride, où les efforts d'éradication et la perte d'habitat l'ont propulsée sur la liste des espèces menacées.

Pourtant, bien qu'il soit moins célèbre que les plantes toxiques comme le lierre vénéneux ou la pruche, le manchineel a au moins une notoriété relative parmi les plantes menacées, dont la plupart sont inconnues du public. Et le respect local pour ses risques, ainsi que ses avantages, peut lui donner un avantage sur les plantes menacées avec moins de puissance en étoile et de puissance de feu.

Les gens ont tendance à laisser le manchineel seul, à la fois pour des raisons évidentes et parce que même cet arbre obsédé par le poison fournit des services écosystémiques. C'est un brise-vent naturel et lutte contre l'érosion des plages, par exemple, un service utile face à l'élévation du niveau de la mer et aux plus grandes tempêtes de l'Atlantique. Et puisque les biotoxines peuvent inspirer des percées scientifiques bénéfiques comme les pesticides plus sûrs du venin de scorpion ou les analgésiques des escargots coniques, cela vaut probablement la peine de garder le manchineel autour - à une distance sûre.

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