Pourquoi les baleines s'échouent-elles?

Chaque fois qu'un rapport fait surface sur des baleines échouées, on se pose à nouveau la question: pourquoi ces créatures majestueuses s'échouent-elles sur le rivage?

Ce n'est pas une nouvelle question de quelque façon que ce soit. Cela remonte à Aristote, peut-être même plus tôt.

"On ne sait pas pour quelle raison ils se sont échoués sur la terre ferme; en tout cas, on dit qu'ils le font parfois, et sans raison évidente", écrit-il dans "Historia Animalium".

Les artistes et les historiens ont capturé de tels événements à travers l'histoire. Nous avons des gravures et des peintures de baleines échouées datant du 16ème siècle. Aujourd'hui, nous avons des preuves vidéo et photographiques d'échouages ​​de baleines du monde entier.

Cette peinture d'Esaias van de Velde, «La baleine échouée entre Scheveningen et Katwijk, avec des voyants élégants», date de 1617. (Photo: Esaias van de Velde / Wikimedia Commons)

Malgré les siècles séparant les scènes, ils montrent tous la même chose. Une baleine échouée, ou un groupe d'entre eux, et des humains qui regardent avec perplexité. Malheureusement, depuis des milliers d'années depuis Aristote, nous ne savons toujours pas grand-chose sur la façon d'aider. Nous en savons maintenant autant sur les échouages ​​de baleines qu'Aristote en 350 av.

"Ils le font parfois, et sans raison évidente."

Nous avons cependant quelques théories:

Erreurs de navigation

Étant donné que les rapports d'échouages ​​de baleines remontent à la Grèce antique, il semblerait qu'au moins certains cas soient le résultat de quelque chose qui se passe avec les baleines elles-mêmes.

Le professeur et professeur de cétacés de l'Université de Bangor, Peter Evans, propose quelques possibilités dans un article publié en 2017 dans The Conversation, écrivant: «Les échouages ​​massifs de ces espèces océaniques ont tendance à se trouver dans des zones très peu profondes avec des fonds marins en pente douce, souvent sablonneux. Dans ces situations, il est il n'est pas surprenant que ces animaux, qui ont l'habitude de nager dans les eaux profondes, puissent rencontrer des difficultés et même s'ils sont flottés, ils se rebouchent souvent.

"L'écholocation qu'ils utilisent pour faciliter la navigation ne fonctionne pas non plus bien dans de tels environnements. Il est donc tout à fait possible que la majorité de ces échouages ​​soient simplement dus à des erreurs de navigation, par exemple lorsque les baleines ont suivi une ressource proie précieuse dans un territoire inconnu et dangereux. . "

Fondamentalement, les baleines font une erreur, se perdent et ne peuvent pas retourner dans les eaux profondes.

Les baleines utilisent l'écholocation pour naviguer, mais cela ne fonctionne pas bien dans les eaux peu profondes. (Photo: Rainer J. Wagner / Wikimedia Commons)

L'activité solaire pourrait également perturber la capacité de navigation des baleines. Une étude de 2017 publiée dans International Journal of Astrobiology émet l'hypothèse que les tempêtes solaires, qui peuvent altérer le champ magnétique de la Terre pendant une courte période, perturbent les schémas migratoires de la baleine et les envoient dans ces eaux peu profondes où elles sont piégées.

Blessures et maladies

Les attaques d'autres créatures marines et maladies pourraient également jouer un rôle dans les échouages.

Evans mentionne brièvement que lorsqu'une baleine s'affaiblit, elle se dirige vers des eaux moins profondes afin qu'elle puisse faire surface plus facilement pour l'air. Si l'eau est trop peu profonde, elle peut se retrouver bloquée.

"Une fois que leurs corps se sont posés sur une surface dure pendant une période prolongée", écrit Evans, "il y a de fortes chances que leurs parois thoraciques soient comprimées et leurs organes internes endommagés".

Même sans blessure ni maladie, l'animal pourrait tout simplement être trop faible pour se maintenir à flot et ainsi échouer sur le rivage.

Des sauveteurs assistent un grand rorqual commun échoué sur la baie Hamelin en Australie en mars 2009. (Photo: Tony Ashby / AFP / Getty Images)

Dans une interview accordée en 2009 à Scientific American, Darlene Ketten, neuroéthologue à la Woods Hole Oceanographic Institution à Cape Cod, Massachusetts, mentionne la pneumonie comme une cause fréquente d'échouages ​​aux États-Unis.

Ketten soulève également un point quant à savoir si le retour de ces animaux dans l'océan est dans le meilleur intérêt des animaux et de l'écosystème.

"Si vous avez un animal échoué et que vous insistez pour le retourner à la mer, est-ce que vous faites du mal à la population? S'ils sont malades ou malades, que faisons-nous à ce bassin de population? Je ne préconise pas que nous ne ne réhabilitons pas les animaux, si nous le pouvons. Nous devons comprendre les causes de l’échouage, mais nous devons également accepter le fait que l’échouage peut être dans de nombreux cas un phénomène naturel. "

Les humains peuvent également jouer un rôle dans les échouages.

Les dangers du sonar

Les baleines à bec semblent particulièrement sensibles au sonar. (Photo: Andrea Izzotti / Shutterstock)

Le sonar est l'une des raisons les plus fréquemment citées des échouages, en particulier pour celles des baleines à bec. Le sonar est le processus par lequel les vaisseaux émettent des signaux acoustiques ou des impulsions dans l'eau pour déterminer l'emplacement des objets.

Ces impulsions acoustiques pourraient nuire aux baleines et influencer leurs capacités de navigation.

Evans explique que les rapports de sonar et d'échouage de baleines datent de 1996, "après qu'un exercice militaire de l'OTAN au large des côtes de la Grèce a coïncidé avec l'échouage de 12 baleines à bec de Cuvier". Il cite également un incident survenu en mai 2000 aux Bahamas, qui impliquait un sonar à moyenne fréquence et d'autres échouages ​​de baleines à bec. Contrairement à l'incident de 1996, les baleines échouées en 2000 ont été examinées et des signes d'hémorragie ont été trouvés autour de l'oreille interne des baleines, indiquant une sorte de traumatisme acoustique.

Une étude de 2003 publiée dans Nature postule que le sonar induit une sorte de mal de décompression, ou les virages, chez les baleines à bec. Suite à un échouage potentiel lié au sonar en septembre 2002, les chercheurs ont découvert des lésions tissulaires dues à des lésions de bulles de gaz, un indicateur du mal de décompression. Cependant, la façon dont ces lésions se sont formées est inconnue. Une théorie possible est liée au penchant des baleines à bec pour les plongées profondes et profondes: elles entendent le sonar, paniquent et remontent trop vite à la surface, provoquant les lésions.

Changements dans l'eau

La pollution de l'océan, comme les filets jetés, présente un réel risque pour les baleines. (Photo: DejaVuDesigns / Shutterstock)

L'impact des humains sur l'état global de la Terre pourrait également jouer un rôle dans l'échouage des baleines.

Les matières synthétiques dans l'eau, des plastiques aux filets de pêche, peuvent endommager les baleines, entraînant des blessures qui peuvent les forcer à pénétrer dans des eaux moins profondes, où elles peuvent être échouées. La pollution peut tout simplement les tuer carrément, alors ils échouent. Les eaux de ruissellement des engrais et des égouts peuvent créer des marées rouges - proliférations toxiques de micro-organismes - qui peuvent entraîner la mort des baleines et des échouages. Ces efflorescences ont également un impact sur les sources de nourriture des baleines, empoisonnant le krill et d'autres crustacés.

Le réchauffement de la température de l'eau n'est pas terrible non plus. Les changements de marée dus au réchauffement des océans peuvent déplacer l'emplacement des sources de nourriture, forçant à nouveau les baleines à se rendre en territoire inconnu et éventuellement à des eaux moins profondes.

Et les échouages ​​collectifs?

Les échouages ​​impliquant plusieurs baleines, parfois des centaines, sont un autre mystère que les scientifiques ne peuvent tout simplement pas expliquer. Beaucoup de baleines dans ces échouages ​​sont en bonne santé, ne montrant aucun signe de maladie ou de blessure.

Une explication potentielle est la nature sociale des baleines. Les baleines se déplacent en gousses pour survivre, les baleines dominantes menant le groupe. Si les chefs se perdent, sont confus ou autrement incapables de naviguer correctement dans les eaux, il est possible que l'ensemble du pod puisse suivre. De plus, les baleines peuvent répondre aux appels de détresse d'autres baleines échouées. Ils viennent pour aider et se retrouvent bloqués. Une autre théorie suggère que si quelques baleines sont malades ou blessées à terre, le reste de la cosse peut s'échouer pour être proche des membres mourants.

Après tous ces siècles, nous ne savons toujours pas exactement pourquoi les baleines se retrouvent sur terre. C'est une question complexe et mystérieuse. Aussi complexe et mystérieux que les créatures elles-mêmes.

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