Pourquoi les fourmis de l'armée se suicident-elles?

Il y a un prix à suivre aveuglément ceux qui sont devant vous. Prenez les fourmis de l'armée par exemple. Ces insectes agressifs ont une tendance dangereuse à se suicider en masse simplement parce qu'ils suivent le leader.

Ce phénomène bizarre - dans lequel les fourmis tournent autour et autour jusqu'à ce qu'elles tombent toutes mortes d'épuisement - est appelé un «moulin à fourmis». Plus familièrement, il est souvent appelé une «spirale de la mort des fourmis». Vous pouvez le voir en action dans la vidéo ci-dessus.

Alors qu'est-ce qui se passe qui fait que ces fourmis deviennent folles? Tout est lié à ce qui les rend uniques sur le plan de l'évolution, où leurs caractéristiques d'avantage servent également à créer au moins un inconvénient particulier.

Les fourmis de l'armée - contrairement à la plupart des autres espèces de fourmis - sont aveugles. Ils manquent également de sites de nidification permanents. Au lieu de vivre sur un seul site, les colonies de fourmis de l'armée sont constamment en marche en masse à la recherche de nourriture. Lorsque la première fourmi en ligne se déplace, elle laisse derrière elle une traînée de phéromones que d'autres fourmis reniflent et suivent. Lorsque ce système fonctionne bien, il permet aux parties en quête de nourriture de ramener de plus grands groupes à la nourriture. Lorsque cela ne fonctionne pas, les fourmis suivent ces traces de phéromones en se reflétant, se retrouvant dans une boucle sans fin qu'elles suivent jusqu'à leur destin. Si le cercle n'est pas brisé pour une raison quelconque, ils ne s'échapperont probablement jamais.

La mouture des fourmis existe probablement depuis des millénaires, mais elle a été observée pour la première fois par la science en 1936, lorsque le biologiste des fourmis TC Schneirla est tombé sur un moulin de plusieurs centaines de fourmis qui a duré toute une journée. Même une forte pluie ne les a pas arrêtés. Le lendemain, la plupart d'entre eux étaient morts, bien que quelques-uns aient continué à tourner, faiblement, près de la mort. Il a écrit sur le moulin et ses conséquences dans un article de 1944 décrivant l'expérience. "Sur le lieu du phénomène d'hier, peu ou pas de cercles sont visibles. Toute la zone est jonchée de cadavres d' Ecitons morts et mourants. Quelques-uns des survivants se promènent lentement, tandis que pas plus de trois douzaines d'entre eux forment une petite ... et une colonne circulaire plutôt irrégulière dans laquelle ils marchent lentement, dans le sens inverse des aiguilles d'une montre. " Il est intéressant de noter que d'autres espèces de fourmis à proximité ont utilisé leurs camarades tombés au combat : "diverses petites fourmis myrmécines et dolichodérines du quartier sont occupées à transporter les morts".

Bien que le plus grand moulin à fourmis jamais observé ait des centaines de pieds de diamètre, la plupart ne font que quelques pouces ou pieds de diamètre et ne comprennent que quelques dizaines de fourmis. Le célèbre photographe d'insectes Alex Wild a écrit sur le phénomène il y a quelques années sur son blog. «J'avais l'habitude de voir des spirales de fourmis tout le temps quand je vivais au Paraguay, et pas seulement sur le terrain. dessus de mes assiettes dans la cuisine, ou parfois un anneau intime de 5-6 fourmis sur une tasse de café. Objets anormalement ronds, surtout. " Il écrit que de petits tourbillons comme celui-ci sont mortels pour les fourmis individuelles mais dénués de sens pour toute la colonie, qui peut comprendre des centaines de milliers de fourmis.

Bien qu'il existe plus de 200 espèces de fourmis armées vivant des deux côtés du globe, les preuves génétiques indiquent qu'elles peuvent toutes avoir des ancêtres communs et avoir conservé leurs avantages et inconvénients évolutifs pendant plus de 100 millions d'années. Comme Frédéric Delsuc l'a écrit dans PLOS Biology en 2003, toutes les espèces de fourmis de l'armée partagent les qualités de la recherche collective de nourriture, de la vie nomade et des reines sans ailes qui peuvent produire de grandes quantités de jeunes. Ces similitudes morphologiques et comportementales renforcent leur comportement collectif, les fourmis individuelles étant incapables de bien survivre par elles-mêmes. Alors que l'évolution a donné aux fourmis une stratégie réussie pour survivre en groupe, elle peut aussi leur avoir laissé un comportement résiduel, un comportement "pathologique" qui peut être vu "comme l'empreinte laissée par la trajectoire évolutive dans laquelle ces fourmis ont été piégées. "

Lorsque ce piège les piège également dans une spirale de mort, c'est la fin de la ligne.

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