Pourquoi les oiseaux prennent-ils un bain de soleil?

Le cormoran se tenait sur un rocher dans la rivière, le dos tourné loin de moi. Je regardais depuis le rivage près de la bibliothèque de Camden, dans le Maine, alors que le soleil nous frappait tous les deux. J'ai senti les rayons chauds chauffer ma peau et je savais que j'aurais dû mettre une bonne dose d'écran solaire. Mais pendant que je cherchais de l'ombre, l'oiseau embrassait le soleil. Il déploya ses ailes sur ses côtés, les étendit jusqu'à ce que les plumes s'écartent comme des doigts noirs épais, et se tenait là à se dorer au soleil.

J'étais ravi. Malgré la chaleur estivale, je me tenais là à le regarder. Le cormoran bronzait-il vraiment? Cela semblait sûr de cette façon. Pendant les 20 minutes suivantes, l'oiseau bougea à peine. À ce moment-là, je commençais à devenir rose et je savais qu'il était temps de sortir du soleil. L'oiseau, cependant, restait immobile comme une statue sombre au milieu de la rivière.

Bien que je n'avais jamais vu ce comportement particulier auparavant, il s'avère que les bains de soleil sont une activité assez courante pour de nombreuses espèces d'oiseaux, dont les cormorans. Selon le British Trust for Ornithology, les bains de soleil jouent un rôle important pour les oiseaux. Premièrement, il aide à répandre les huiles essentielles le long des plumes. Deuxièmement, la chaleur aide à chasser les parasites qui pourraient se nourrir du plumage de l'oiseau. La résolution de ces deux problèmes permet de s'assurer que les plumes de l'oiseau sont bien entretenues, tant pour l'isolation que pour le vol. Le second, quant à lui, donne à l'oiseau un repas rapide car il a la chance de manger les insectes pendant qu'il se prépare.

Tous les oiseaux qui adorent le soleil ne le font pas de la même manière. Contrairement aux cormorans qui se dressent, de nombreuses espèces restent plus près du sol. Les pigeons ont tendance à se coucher sur le côté avec une aile levée. Certaines colombes, par contre, s'assoient par terre et lèvent leurs deux ailes. D'autres s'aplatissent sur le sol, de la même manière que les humains quand nous nous allongons pour prendre le soleil. Une autre espèce de colombe, la colombe paisible, s'affaisse et s'étale, laissant son bec ouvert. Comme Jill et Ian Brown l'ont écrit l'année dernière pour BirdLife Australia, l'effet peut rendre un oiseau malade ou en détresse, mais il ne fait que profiter de quelques rayons.

Soit dit en passant, vous n'avez pas à attendre pour tomber sur ce comportement comme je l'ai fait. Sur About.com, l'expert en oiseaux Melissa Mayntz écrit que vous pouvez rendre votre jardin plus idéal pour les oiseaux au soleil en élaguant la végétation loin des zones ensoleillées et en fournissant un bain d'oiseaux frais. Vous devez également vous assurer que les chats ne peuvent pas atteindre les oiseaux qui prennent le soleil, car ils sont particulièrement vulnérables au sol.

Si vous tombez sur un oiseau au soleil, restez tranquille, donnez-lui l'espace dont il a besoin pour maintenir sa santé, et prenez quelques photos à distance - ou regardez simplement et profitez. Bien sûr que je l'ai fait.

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