Pourquoi les pattes des oiseaux ne gèlent-elles pas dans le froid?

Parfois, il semble que vous puissiez attraper un rhume simplement en voyant un oiseau dehors au milieu de l'hiver. Comment une couche de plumes fragiles empêche-t-elle les températures inférieures à zéro?

Et ces pieds. Pieds nus en hiver? Sérieusement?

Le fait est que plus de quelques humains bien intentionnés vont plus loin - et appellent les autorités locales de la faune, les suppliant pratiquement de sortir cet oiseau du froid.

Chantal Theijn était là. En tant que fondatrice de Hobbitstee Wildlife Refuge en Ontario, au Canada, elle a vu des oiseaux dans de nombreuses situations désastreuses. Les pieds nus en hiver n'en font généralement pas partie.

«Très très rarement, je l'ai vu», explique-t-elle à Site.

Et ce n'est qu'à ces occasions qu'un gel instantané les a surpris. Comme il y a quatre ans, lorsque les Grands Lacs ont complètement givré.

"Tu sais comment ils nagent dans l'eau pour garder l'eau ouverte?" Explique Theijn. "Parce que le gel était si violent si vite qu'ils ont gelé dans la glace."

Sauvagine. comme ces cygnes chanteurs, tourbillonnent en hiver pour empêcher les zones du lac de geler. (Photo: Olinchuk / Shutterstock)

Mais il y a une très bonne raison pour laquelle même les hivers les plus froids ne sont pas vraiment un problème pour la plupart des oiseaux: leurs pieds sont ingénieusement conçus pour qu'ils soient déjà froids au départ. Grâce à un réseau d'artères - appelées rete mirabile ou "merveilleux filet" - le cœur d'un oiseau est câblé à ses pieds de telle sorte qu'au moment où la petite quantité de sang y arrive, il se refroidit. Et quand le sang remonte, il fait chaud. Ce système d'échange de chaleur garantit que le sang chaud reste près du cœur de l'oiseau, tandis que la substance fraîche dribble jusqu'aux orteils. L'oiseau se sent très peu là-bas et, surtout, ne subit aucune perte de chaleur.

Quelques ajustements biologiques rendent ce système encore plus efficace. D'une part, les artères d'un oiseau s'enfoncent plus profondément dans leur corps pendant l'hiver, les laissant moins exposées aux éléments. Et puis il y a l'as dans la manche à plumes de l'oiseau: pas de muscles du tout sur ses pattes et ses pattes. Cela signifie qu’ils n’ont guère besoin de plus qu’une carence de sang pour faire ce dont ils ont besoin.

Cela ne veut pas dire qu'un pied d'oiseau ne pouvait pas utiliser de minuscule moufle de temps en temps.

Les oiseaux utilisent souvent leur corps comme des mitaines pour couvrir les orteils exposés. (Photo: Bachkova Natalia / Shutterstock)

En cas de grand froid, les oiseaux utilisent tout leur corps à plumes comme une moufle - expliquant pourquoi vous les verrez souvent regroupés sur le sol, gardant ces petites extrémités bien au chaud.

Et c'est là que les humains peuvent réellement causer un problème.

"S'il y a des bernaches du Canada assis les pieds repliés et que les gens continuent de les forcer à bouger, ils peuvent aussi avoir des engelures de cette façon", explique Theijn.

Une autre façon malheureuse que les humains peuvent gâcher les défenses naturelles contre le froid d'un oiseau est également une façon de gâcher une grande partie du monde: les déversements de produits chimiques.

«La plupart des oiseaux aquatiques ne savent pas nager. Ils flottent», dit-elle. "Si leurs plumes n'étaient pas étanches, ils perdraient leur capacité à flotter et ils couleraient comme une brique.

"C'est pourquoi l'huile est un problème. Non seulement l'huile est toxique, mais elle affecte l'imperméabilisation de leurs plumes. Et cela les fait se mouiller et couler essentiellement."

Et malgré toute leur résistance au froid, aucun oiseau ne survit aux profondeurs glaciales d'un lac.

La morale de ce conte d'hiver?

Les oiseaux gèrent très bien ce temps par eux-mêmes. Malheureusement, la seule chose dont ils doivent s'inquiéter, c'est nous.

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