Pourquoi les rivières ont-elles besoin de gardiens de rivière?

Connaissez-vous bien votre rivière la plus proche? Même si vous ne savez pas où il se trouve ni à quoi il ressemble, vous êtes probablement dans une relation beaucoup plus étroite que vous ne le pensez.

La plupart des gens dépendent des rivières pour une variété de services écosystémiques précieux, et pas seulement de services évidents comme l'eau et le poisson. Les plaines inondables font souvent d'excellentes terres agricoles, par exemple, tandis que les rivières elles-mêmes ont tendance à créer des emplois et de l'activité économique. Les rivières peuvent transporter des personnes et des marchandises, réguler l'érosion et les inondations, fournir un habitat faunique et des paysages apaisants, et soutenir les forêts riveraines qui offrent leurs propres avantages. Pourtant, après des générations de mauvais traitements, de nombreuses rivières dépendent désormais de nous aussi.

C'était le but de la Journée nationale de nettoyage de la rivière de ce mois, un événement annuel qui rassemble des milliers d'Américains pour passer une journée à profiter et à aider les rivières locales. Cela fait partie du programme National River Cleanup, lancé en 1991 par l'association à but non lucratif American Rivers, qui permet aux organisateurs locaux d'enregistrer les nettoyages de la rivière en échange de sacs poubelles gratuits, d'aider à la couverture médiatique, à la promotion des bénévoles et au soutien technique. Plus de 1, 3 million de bénévoles ont rejoint des milliers de nettoyages depuis lors, couvrant 253 000 milles fluviaux et enlevant 25 millions de livres de débris.

Les kayakistes sortent de la brume sur la rivière Chattahoochee au nord d'Atlanta. (Photo: Russell McLendon)

Ce n'est peut-être qu'une goutte d'eau, mais que se passe-t-il si des nettoyages de masse similaires ont lieu chaque mois ou chaque semaine? C'est en fait pourquoi nous avons des vacances comme ça; que ce soit le Jour de la Terre, le Jour des espèces en voie de disparition, la Fête des mères ou le Jour de l'indépendance, l'idée est de susciter l'appréciation - et l'action - qui survit à la journée elle-même. En encourageant des milliers de personnes à être fières de leurs rivières, le National River Cleanup fait partie d'un vaste effort pour aider plus d'Américains à retirer leurs oeillères écologiques et à se sentir protecteurs de leur environnement naturel unique.

Cela en vaudrait la peine presque à tout moment, mais cela peut être particulièrement important à mesure que les vents politiques changent. Cela se voit maintenant, disent certains écologistes, alors que l'administration Trump met en place des politiques qui pourraient menacer des décennies de progrès pour les rivières américaines. Lorsqu'un gouvernement néglige une ressource publique comme une rivière - ce qui n'est guère sans précédent dans l'histoire des États-Unis - nos espoirs reviennent souvent à une coalition lâche de citoyens écologistes, à la fois pour protéger la rivière et pour remplacer les politiciens qui ne le feront pas.

Des bénévoles retirent les déchets de la rivière Clearwater en Idaho lors d'un nettoyage pour la Journée nationale des terres publiques en septembre 2017. (Photo: US Bureau of Land Management, Idaho / Flickr)

Comme le montrent des événements bénévoles comme le nettoyage des rivières, cette coalition est ouverte à tous. Mais alors que la plupart d'entre nous ne peuvent se permettre d'être des écologistes à temps partiel, la coalition est largement soutenue par un réseau central de gardiens à temps plein, dont beaucoup avec un titre de travail à consonance mystérieuse comme «gardien de rivière», «gardien de baie» ou «garde-eau». . "

Vous avez peut-être déjà entendu ces termes, mais que signifient-ils? Les gardiens de rivière patrouillent-ils réellement leurs rivières? Peuvent-ils appliquer les lois environnementales? Pour qui travaillent-ils? En l'honneur de ces mystérieux gardiens de l'eau, voici un regard plus approfondi sur le mouvement des gardiens de l'eau et ses leçons pour l'avenir de la conservation menée par les citoyens.

Qu'est-ce qu'un garde-rivière?

La rivière Cuyahoga à Cleveland a pris feu en 1969 en raison des eaux usées et des déchets industriels. (Photo: US National Ocean Service)

Aussi insalubres que le sont de nombreuses voies navigables américaines aujourd'hui, elles étaient généralement encore pires il y a 50 ans. Non seulement les rivières étaient souvent endiguées de manière myope ou autrement altérées au 20e siècle, mais la pollution non contrôlée empoisonnait les écosystèmes aquatiques sur toute la carte. Les incendies de rivière étaient devenus étonnamment courants - le tristement célèbre incendie de 1969 sur le Cuyahoga de l'Ohio, par exemple, était le 10e de ce type en 100 ans.

Les choses étaient également sombres pour la rivière Hudson, à New York, qui, au milieu des années 1960, regorgeait de déchets industriels toxiques et d'eaux usées. Cela a commencé à inspirer diverses interventions dirigées par des citoyens, y compris des groupes de défense comme Hudson River Sloop Clearwater, fondée par le chanteur folk Pete Seeger en 1966. Les effets sur les poissons ont également mis en colère les pêcheurs locaux, qui se sont regroupés en 1966 pour faire ce que les autorités ne voulaient pas, utilisant une loi fédérale de 1888 pour s'attaquer directement aux pollueurs. Ça a marché.

Des débris flottent sur la rivière Hudson à New York en mai 1973. (Photo: Wil Blance / EPA / US National Archives)

C'est l'origine de la Hudson River Fishermen's Association, qui s'est rebaptisée Riverkeeper en 1986. Elle a été la première à utiliser ce terme, bien que d'autres groupes de conservation du pays aient rapidement emprunté son nom et ses tactiques couronnées de succès. En 1999, la Waterkeeper Alliance a été fondée en tant qu'organisation faîtière pour unir et soutenir tous les différents groupes de «gardiens» aux États-Unis et à l'étranger.

Près de 20 ans plus tard, l'alliance comprend désormais plus de 330 organisations et sociétés affiliées à travers le monde, qui patrouillent et protègent collectivement plus de 2, 5 millions de miles carrés (6, 5 millions de kilomètres carrés) de voies navigables sur six continents.

Les groupes locaux doivent respecter certaines normes de qualité pour adhérer à Waterkeeper Alliance, par exemple en employant << un avocat public non gouvernemental à plein temps et rémunéré pour le plan d'eau identifié >>, qui porte la marque Waterkeeper et sert de principal porte-parole du plan d'eau. Cette personne a le titre d'emploi de garde-rivière (ou garde-baie, garde-côte, etc.), tout comme l'organisation elle-même. Les membres de l'Alliance sont également tenus de maintenir un navire clairement identifié "qui est facilement disponible et utilisé activement pour les patrouilles", d'établir un numéro de téléphone pour aider les citoyens à signaler la pollution, et de préconiser et faire respecter les lois environnementales, entre autres.

"Le modèle d'affaires fonctionne vraiment", a déclaré Gordon Rogers, directeur exécutif et garde-rivière de Flint Riverkeeper en Géorgie, qui marque son 10e anniversaire cette année. "C'est un modèle commercial de pointe, de mise en place et de travail quotidien qui fonctionne vraiment. Il est basé sur les citoyens, alimenté par la culture qui est dans un bassin versant particulier. Il fonctionne dans un environnement libéral région, cela fonctionne dans une zone conservatrice - je l'appelle transpartisan. Ce n'est pas une chose politique, c'est une chose de l'eau. "

Que fait un garde-rivière?

La rivière Hudson à New York était en proie à un large éventail de polluants toxiques avant les années 1970, y compris les biphényles polychlorés (PCB) de cette usine de General Electric. (Photo: William Waldron / Newsmakers / Getty Images)

Le Riverkeeper d'origine a trouvé un succès précoce avec deux lois fédérales obscures: la Rivers and Harbours Act de 1888 et la Refuse Act de 1899. Les lois environnementales modernes comme la Clean Water Act n'existaient pas encore, mais ces lois interdisaient la pollution des eaux américaines - et a offert une prime à quiconque a signalé une infraction. Riverkeeper a rapidement remporté la toute première prime en vertu des lois du XIXe siècle, 2 000 $ de Penn Central Pipe, suivie de récompenses encore plus importantes pour avoir exposé d'autres pollutions illégales.

Les primes ont fourni à Riverkeeper les ressources dont il avait besoin pour sauver l'Hudson, a déclaré l'avocat de l'environnement et président de la Waterkeeper Alliance, Robert F. Kennedy Jr., qui a passé 33 ans avec Riverkeeper en tant qu'avocat et membre du conseil d'administration.

"Ils ont utilisé cet argent pour construire un bateau et ils ont embauché un gardien de rivière à plein temps, un ancien pêcheur commercial du nom de John Cronin", dit Kennedy. "Il a utilisé des primes pour m'engager en 1984 en tant qu'avocat, et depuis lors, nous avons intenté plus de 500 actions en justice contre les pollueurs de la rivière Hudson. Et le Hudson est aujourd'hui un modèle international de protection des écosystèmes."

Une vue sur la rivière Hudson à New York au coucher du soleil. (Photo: Ryan Lewandowsk / Shutterstock)

Alors que d'autres groupes font un travail important en faveur d'une législation, dit Kennedy, le modèle du gardien de rivière se concentre sur l'application par les citoyens des lois existantes.

"Nous avons de très bonnes lois environnementales dans ce pays, mais elles sont rarement appliquées parce que les agences de régulation sont capturées par les industries qu'elles sont censées réglementer", dit-il. "Heureusement, dans chacune des 28 lois que nous avons adoptées après le Jour de la Terre, nous avons inséré la supervision d'un citoyen qui dit - parce que nous savions que cela allait se produire - que le gouvernement n'applique pas la loi, et qu'il y a un contrevenant violant cela, tout citoyen peut se mettre à la place du procureur des États-Unis et poursuivre le pollueur, pour des sanctions avec le gouvernement fédéral et pour une injonction. Et c'est ce que nous faisons. "

«Quand les gens se connectent, ils protègent»

Le réseau de sentiers de pagaie de la faune et de la zone environnementale de la rivière Apalachicola compte près de 160 km de routes sauvages. (Photo: Peter Kleinhenz / Florida Fish and Wildlife Conservation Commission / Flickr)

Les groupes de la Waterkeeper Alliance doivent respecter certaines normes, mais étant donné toutes les différences environnementales d'un bassin versant à l'autre - et les différences juridiques entre les pays - c'est inévitablement une coalition lâche "ascendante", dit Kennedy. Les tâches varient considérablement, de nombreux gardiens mettant fortement l'accent sur l'engagement communautaire, qui peut protéger de manière proactive une rivière en nourrissant sa popularité locale.

"Je peux vous dire avec certitude que si vous passez une journée sur notre rivière, vous tomberez amoureux", explique Georgia Ackerman, garde-rivière et directrice générale de Apalachicola Riverkeeper en Floride, qui aura 20 ans en 2018. "L'expérience de la rivière permet de comprendre son complexité et magnificence. Nous savons que lorsque "les gens se connectent, ils protègent". "

Dans le même temps, ajoute-t-elle, les gardiens de rivière sont des «forces de l'ordre et des pompiers en quelque sorte» qui patrouillent dans leurs bassins versants afin de pouvoir répondre rapidement aux menaces. Ackerman patrouille régulièrement l'Apalachicola en bateau à moteur, en kayak et à pied, bien qu'elle ait tendance à trouver plus d'alliés que d'ennemis. «Toutes ces activités me donnent de nombreuses occasions de rencontrer et d'interagir avec des gens qui vivent dans le bassin versant d'Apalachicola et d'écouter leurs histoires», dit-elle. "Beaucoup d'entre eux dépendent de la rivière et de la baie pour leur subsistance."

Des bateaux amarrés attendent la journée à l'embouchure de la rivière Apalachicola en Floride. (Photo: patchattack / Flickr)

Et même lorsqu'un gardien attrape un pollueur, il peut toujours y avoir un rôle de sensibilisation et d'éducation avant de recourir à une action en justice. "La plupart des pollueurs avec lesquels nous interagissons ne savaient peut-être pas ce qu'il fallait faire, ou qu'ils avaient en fait un impact sur le système fluvial", explique Jason Ulseth, gardien du fleuve pour Chattahoochee Riverkeeper en Géorgie. "Il est donc toujours préférable de travailler en collaboration et de manière proactive avec un pollueur et de lui faire faire la bonne chose sans litige."

De nombreuses voies navigables sont également confrontées à des menaces moins évidentes qu'il y a des décennies, y compris des problèmes complexes et générés par la foule comme les eaux pluviales urbaines toxiques, le ruissellement agricole riche en engrais, l'utilisation excessive d'eau par le public et le changement climatique. Cela ne signifie pas que la pollution industrielle à l'ancienne appartient au passé; cela montre à quel point les aquariophiles d'aujourd'hui doivent évoluer avec les bassins versants qu'ils ont juré de protéger.

«À la croisée des chemins»

La rivière John Day, la plus longue rivière non barrée de l'Oregon, est l'une des plus de 200 rivières sauvages et pittoresques à travers les États-Unis (Photo: Bob Wick / US Bureau of Land Management / Flickr)

Comme le Riverkeeper d'origine était encore à ses débuts, le public américain se réveillait également au sort des voies navigables du pays. La pression publique a bientôt contraint le Congrès et la Maison Blanche à prendre des mesures plus importantes pour protéger les écosystèmes.

L'une de ces étapes a été la Wild and Scenic Rivers Act de 1968, une loi qui marque son 50e anniversaire cette année. Il a été conçu pour préserver l'écoulement naturel de certaines rivières à partir de barrages ou d'autres développements, un service qu'il fournit désormais à plus de 20 000 kilomètres de 200 rivières à travers 40 États et Porto Rico. (De nombreux barrages américains obsolètes sont maintenant supprimés également - 86 ont été démolis en 2017, selon American Rivers, battant le précédent sommet de 78 barrages en 2014.) D'autres mesures ont porté davantage sur la réduction de la pollution, comme la naissance en 1970 du US Environmental Protection Agency (EPA) et l'adoption en 1972 de la loi fédérale sur l'eau saine.

La Clean Water Act a connu un succès notable au cours de ses 40 premières années, malgré l'échec de son objectif de rendre toutes les eaux américaines "exploitables et baignables" en 1985. Avec d'autres protections fédérales - et les innombrables efforts des citoyens écologistes - c'est l'une des raisons pour lesquelles l'état relativement non effrayant de nombreux fleuves américains aujourd'hui.

La rivière Snake sauvage et pittoresque coule sous un ciel nocturne clair dans l'Idaho. (Photo: Bob Wick / BLM / Flickr)

"Nous avons fait des progrès. Il y a cinquante ans, nos rivières étaient en proie à beaucoup de pollution. Vous ne pouviez pas nager dans la Willamette de Portland ou Charles de Boston. Aujourd'hui, beaucoup de rivières sont plus propres et les gens les embrassent comme le rythme cardiaque de la vie de la ville ", explique Amy Kober, directrice nationale des communications pour American Rivers, qui a été fondée en 1973." Mais nous sommes à la croisée des chemins. L'administration Trump est en train de démêler un grand nombre des garanties sur lesquelles nous avons grandi pour compter sur la sécurité, eau propre et rivières saines. "

"La plus grande menace pour la qualité de l'eau de notre pays réside à la Maison Blanche", ajoute Jon Devine, directeur de la politique fédérale de l'eau au Natural Resources Defence Council (NRDC). "L'administration actuelle essaie d'affaiblir les protections en eau propre qui protègent les zones humides et la santé de nos rivières, lacs et autres voies navigables."

Vidange du marais

L'administrateur de l'EPA, Scott Pruitt, témoigne devant un sous-comité sénatorial en mai 2018. (Photo: Mark Wilson / Getty Images)

De telles préoccupations sont en partie dues à l'administrateur de l'EPA, Scott Pruitt, dont les politiques sont souvent éclipsées par le flot d'enquêtes éthiques auxquelles il est confronté. Mais Pruitt - un ancien procureur général de l'Oklahoma et antagoniste de longue date de l'agence qu'il dirige maintenant - a également pris des mesures controversées liées à la politique environnementale, y compris la qualité de l'eau. En avril, par exemple, une note de service divulguée a révélé que Pruitt avait ordonné aux bureaux régionaux de l'EPA de lui «céder leurs décisions en vertu de la Clean Water Act», ce qui signifiait que les décisions clés concernant la préservation des voies navigables relèveraient entièrement de Pruitt, éliminant ainsi les employés et les scientifiques de l'EPA qui travaillent dans les régions.

Et en mai, l'Union of Concerned Scientists a publié des courriels, obtenus en vertu du Freedom of Information Act, qui suggèrent que l'EPA de Pruitt a supprimé la publication d'une étude sur les effets sur la santé de certains produits chimiques toxiques trouvés dans l'eau potable aux États-Unis. L'étude montrerait que ces produits chimiques menacent la santé humaine à un niveau bien inférieur à ce que l'EPA a jugé sûr, selon les courriels. Pourtant, sa libération serait "un cauchemar pour les relations publiques", a écrit un assistant de l'administration Trump dans un e-mail.

"L'EPA était autrefois une agence qui protégeait l'environnement, mais maintenant elle est devenue cette marionnette pour les industries qu'elle est censée réglementer", dit Kennedy.

La protection des cours d'eau et de leurs écosystèmes "devrait être une question non partisane", ajoute-t-il. "Tout le monde veut de l'air pur et de l'eau propre et des lieux enrichissants pour amener leurs enfants. Et les opportunités pour leurs enfants d'aller pêcher et de manger le poisson avec la sécurité de ne pas s'empoisonner. Tout le monde veut ces choses, mais l'industrie capte le politique système à cause de l'argent. "

Une grande zone morte se forme chaque année dans le golfe du Mexique, alimentée par le ruissellement agricole transporté par le fleuve Mississippi. En 2017, la zone morte a atteint un record de 8776 milles carrés. (Image: N. Rabalais, LSU / LUMCON / NOAA)

Aux États-Unis, les rivières peuvent rarement prendre feu ces jours-ci, mais les flammes ne sont guère le seul signe de pollution de l'eau. Des «zones mortes» à faible teneur en oxygène se forment souvent dans les eaux grevées par le ruissellement agricole riche en nutriments, par exemple, tandis que les poissons sauvages sont de plus en plus contaminés par des éléments comme les produits chimiques et pharmaceutiques perturbateurs du système endocrinien (même dans la rivière Hudson). Dans les zones urbaines, les eaux pluviales transportent souvent des polluants comme l'essence, l'huile à moteur, les engrais à gazon et le sel de voirie dans les cours d'eau et les zones humides.

Et tandis que ces sources diffuses de pollution peuvent être particulièrement difficiles à contrôler, de nombreuses voies navigables sont également encore assiégées par la pollution traditionnelle «ponctuelle». Cela comprend non seulement les émissions des usines et des centrales électriques, mais aussi des formes de pollution moins emblématiques - un ruisseau pollué par les résidus toxiques d'une mine voisine, par exemple, ou par le pétrole de l'un des déversements fréquents de pipelines du pays.

Le déversement du pipeline d'Enbridge en 2010, qui a déversé environ 1 million de gallons de pétrole dans la rivière Kalamazoo au Michigan, est l'un des nombreux déversements de pipelines américains survenus au cours de la dernière décennie. (Photo: Bill Pugliano / Getty Images)

«Plus de la moitié de nos rivières et cours d'eau ne répondent pas à une ou plusieurs normes de qualité de l'eau», explique Jon Devine du NRDC. Et même dans les endroits où la pollution n'est pas un gros problème, la quantité d'eau souffre souvent en raison du développement ou du détournement de l'eau. "Le pays continue de subir une perte nette de zones humides", ajoute Devine, "et pour la première fois en 50 ans, ces pertes s'accélèrent".

Il y a aussi le changement climatique, une menace croissante pour les voies navigables américaines qui semble rarement intéresser l'administration Trump. «Que vous viviez dans une ville, les montagnes, une plaine inondable, un désert - n'importe où - le changement climatique a un impact sur votre eau», explique Amy Kober d'American Rivers. "Nous pouvons nous attendre à des inondations plus intenses, à des sécheresses plus longues et à un approvisionnement en eau qui pourrait ne plus être fiable.

"La bonne nouvelle est que des rivières saines sont la première défense d'une communauté contre ces problèmes", ajoute-t-elle. "Les communautés qui protègent leurs rivières et leurs terres et utilisent l'eau à bon escient seront celles qui prospéreront."

L'espoir jaillit éternellement

Ces eaux d'amont alimentées par des sources de la Panther Run de Pennsylvanie finissent par se déverser dans la rivière Susquehanna, qui fournit environ 50% de toute l'eau douce entrant dans la baie de Chesapeake. (Photo: Nicholas A. Tonelli / Flickr)

Malgré l'état actuel de la politique américaine, il y a des raisons d'être optimiste quant aux voies navigables américaines. L'espoir est non seulement une nécessité pratique, soutient Kennedy, mais il est soutenu par le fait que nous savons déjà comment réparer une grande partie de ce qui est brisé.

"Je suis réaliste, mais je pense qu'aucun de nous n'a d'autre choix que d'espérer", a déclaré Kennedy. "Et il y a des raisons d'espérer, car nous avons maintenant la technologie pour résoudre la plupart de nos problèmes environnementaux. La question est vraiment de savoir si nous avons la volonté politique d'adopter cette technologie. Et à quelle vitesse."

Et bien que des solutions rapides soient peu probables, en particulier pour le changement climatique, ces eaux ne sont pas entièrement inconnues. Les menaces peuvent évoluer, mais les États-Unis se sont déjà ralliés en réponse à une crise de la qualité de l'eau. Même si nous n'avons toujours pas résolu beaucoup de problèmes du siècle dernier, nous avons montré qu'avec les bonnes tactiques et l'organisation, les citoyens ordinaires ne sont pas impuissants à protéger leurs ressources naturelles.

Ce n'est peut-être pas la même chose que la protection du gouvernement, mais comme le souligne Flint Riverkeeper Gordon Rogers, la conservation menée par les citoyens vaut mieux que rien. "Nous ne devrions pas exister", dit-il. "Le gouvernement devrait faire les choses que nous faisons, mais nous sommes dans la brèche parce que les gouvernements ne défendent pas l'eau propre pour tous les citoyens. C'est vrai en Amérique et vrai dans tous les autres pays."

Et dans une démocratie, le sentiment grandissant du public sur des questions comme celle-ci devrait finalement se répercuter sur le gouvernement. Cependant, conformément à l'esprit des gardiens de rivière, Kennedy soutient que la seule façon de s'assurer que quelque chose se passe est de le faire vous-même.

"Les gens doivent considérer qu'il est beaucoup plus important de changer votre politicien que de changer votre ampoule, car la seule chose qui peut sauver la planète est le fonctionnement de la démocratie", dit-il. "Et si nous ne participons pas, si nous ne possédons pas notre démocratie, quelqu'un d'autre va la posséder pour nous."

Bien sûr, lorsque vous n'êtes pas occupé à voter ou à contacter vos législateurs, vous pouvez toujours passer voir votre rivière locale. Cela pourrait être bon pour vous deux.

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