Pourquoi nos pieds s'endorment-ils?

Cela m'arrive tous les soirs quand je donne une bouteille à mon fils nouveau-né. Inévitablement, il s'endort en mangeant, je m'endors en mangeant, et vous ne savez pas, le bras sur lequel sa tête est couchée s'endort aussi. Je pensais que c'était parce que lorsque vous exercez une pression sur vos membres (comme votre bras ou votre pied), vous empêchez le sang de couler vers ce membre, créant une sensation de picotement et une incapacité à déplacer cette partie de votre corps pendant une minute ou deux.

Il s'avère que vos nerfs sont plus à blâmer. Vous voyez, lorsque vous exercez une pression sur une certaine partie de votre corps, vous serrez les voies nerveuses dans le processus. Lorsque ces voies nerveuses sont incapables de transmettre des messages de votre cerveau à des parties de votre corps, cette partie de votre corps «s'endort» car elle est incapable de communiquer avec le cerveau.

Lorsque vous relâchez cette pression (comme lorsque mon bébé se réveille en pleurant parce que j'ai pointé le biberon vers son dormeur maintenant trempé plutôt que dans sa bouche), alors votre membre commence à "se réveiller". Ce processus s'accompagne généralement d'une sensation de picotement, ce qui signifie que les nerfs de vos membres réactivent leur communication avec le cerveau. Une fois que la communication normale entre le cerveau et la partie du corps reprend, cette sensation de picotement disparaît.

Cette sensation n'est pas seulement agaçante; il sert en fait un objectif très important: vous avertir que quelque chose ne va pas. Si votre pied s'endort pendant 10 minutes, pas de biggie. Mais si vous deviez interrompre la communication avec le cerveau d'un membre (et la circulation sanguine également) pendant une période prolongée, vous pourriez causer des lésions nerveuses permanentes à ce membre.

Le terme clinique pour cette sensation? Paresthésie. Il est souvent décrit comme la sensation «d'épingles et d'aiguilles» que vous ressentez lorsque votre membre s'endort. Bien que le plus souvent une condition transitoire, la paresthésie peut également être une maladie chronique - à la suite d'une maladie démyélinisante (telle que la sclérose en plaques, où la gaine de myéline autour des fibres nerveuses du système nerveux central se détériore) ou de la neuropathie, où les neurones sont endommagé de façon permanente à la suite d'une blessure ou d'une infection. Ce type de paresthésie ne résulte pas d'un placement maladroit des membres, mais du problème sous-jacent.

Habituellement cependant, l'engourdissement et les picotements que vous ressentez ne sont que le résultat d'une position assise ou endormie maladroite et se résolvent dès que vous vous arrangez différemment. Tout ce que vous avez à faire est d'essayer de déplacer un peu votre poids - puis donnez-lui une minute. Et rappelez-vous - la sensation «d'épingles et d'aiguilles» que vous ressentez, bien qu'irritante parfois, est en fait une très bonne chose.

Autres formes de paresthésie

Bien que la façon la plus courante de ressentir temporairement la sensation de «piqûres et aiguilles» soit de croiser les jambes ou les bras trop longtemps, il existe d'autres formes de paresthésie qui peuvent avoir des effets à long terme et certaines qui le sont instantanément.

Parfois, il est possible que les tissus appliquent une pression sur nos nerfs - comme avec le syndrome du canal carpien. De nombreuses personnes qui utilisent fréquemment des ordinateurs souffrent de ce syndrome, qui se produit lorsque les tendons enflammés exercent une pression sur le poignet et provoquent des picotements dans les mains.

Alors que le tunnel carpien peut durer des mois, voire des années, certaines paresthésies ne durent que quelques secondes. Un problème courant est lorsque vous frappez votre "os drôle" (alias le nerf cubital dans votre coude). Le nerf va de votre épaule jusqu'à votre petit doigt et votre annulaire, mais il est particulièrement sensible autour du coude car il n'est pas protégé par la chair. Ainsi, lorsque vous touchez cette partie particulière de votre coude, votre nerf cubital envoie un signal rapide à travers le nerf.

Également aimer les aliments épicés peut provoquer une sensation de picotement similaire dans la bouche. Cette sensation que vous ressentez lorsque vous mordez dans un poivron est causée par un récepteur de la douleur réagissant à la capsaïcine, la substance chimique active des piments. Lorsqu'il est activé, il indique à votre cerveau que votre bouche est trop chaude.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en janvier 2012.

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