Pourquoi pleurons-nous?

Alors que de nombreux animaux versent des larmes par réflexe, les scientifiques conviennent généralement que seuls les humains pleurent en réponse à nos émotions. Mais pourquoi nous pleurons reste un mystère.

Charles Darwin a dit un jour que les larmes émotionnelles étaient «sans objet» d'un point de vue évolutif, mais des recherches récentes révèlent qu'il peut y avoir une bonne raison pour laquelle nous le faisons.

Laisse tout sortir

Nous avons trois types de larmes et chacune sert un but différent. Les larmes basales sont les plus présentes qui empêchent nos yeux de se dessécher. Les larmes réflexes sont celles que nous versons en réponse à des irritants comme lorsque nous hachons des oignons. Et puis il y a des larmes émotionnelles. Ces larmes sont libérées lorsque le cerveau - une partie du cerveau associée à l'émotion - déclenche la libération d'hormones par le système endocrinien, ce qui provoque la formation de larmes.

Contrairement aux deux autres types de larmes, les larmes émotionnelles ne semblent pas nous apporter de soulagement physique, c'est pourquoi certains scientifiques ont émis l'hypothèse qu'elles nous apportent un soulagement émotionnel - d'où le concept «d'avoir un bon cri».

Le biochimiste William Frey a suggéré dans les années 1980 que les pleurs soulagent le stress en débarrassant le corps des produits chimiques induits par le stress. Il a mené une étude comparant les larmes émotionnelles à celles versées en réponse à un irritant et a constaté que les larmes émotionnelles contiennent plus de protéines que celles non émotionnelles.

À peu près au même moment où il a partagé ses conclusions, une étude menée par la chercheuse de l'Université Marquette, la Dre Margaret Crepeau, a révélé que les personnes atteintes de troubles liés au stress, tels que les ulcères et la colite, pleuraient moins souvent que les personnes sans de tels troubles, confirmant apparemment les conclusions de Frey.

Cependant, d'autres scientifiques disent que l'idée d'un cri cathartique est exagérée. Ad Vingerhoets, professeur à l'Université de Tilburg aux Pays-Bas, a tenté à deux reprises de reproduire l'expérience de Frey sans succès.

Vingerhoets a mené de nombreuses autres études sur les pleurs, et il a constaté que les gens ont tendance à se sentir moins bien après avoir pleuré. Cependant, 90 minutes plus tard, les gens qui pleuraient devant un film triste ont déclaré qu'ils se sentaient mieux qu'avant le film. Ils se sentaient également mieux que leurs homologues qui ne pleuraient pas.

"Après la détérioration initiale de l'humeur après les pleurs qui est généralement observée dans les études en laboratoire, il faut du temps pour que l'humeur ne se rétablisse pas seulement, mais aussi pour augmenter au-dessus des niveaux qu'elle avait avant l'événement émotionnel", a-t-il conclu.

Nous sentons-nous toujours mieux après avoir pleuré? Pas nécessairement.

Lauren Bylsma de l'Université de Pittsburgh affirme que «tous les épisodes de pleurs ne sont pas créés égaux». Elle a constaté que les gens sont plus susceptibles de se sentir mieux après avoir pleuré s'ils pleurent quelque chose de positif ou si leurs pleurs conduisent à une nouvelle compréhension de leur situation. Cependant, les crieurs se sentaient plus mal s'ils pleuraient à cause de la souffrance ou s'ils avaient honte de pleurer.

Les recherches de Bylsma révèlent également que le fait d'avoir des témoins de nos larmes peut jouer un rôle important dans nos sentiments à ce sujet. Les crieurs qui ont versé des larmes seuls ou devant une seule autre personne ont généralement déclaré se sentir mieux après, tandis que ceux qui pleuraient devant deux personnes ou plus se sentaient plus mal. En d'autres termes, pleurer devant un ami est généralement une expérience plus positive que de pleurer devant un groupe de personnes, comme des collègues.

Parfois, pleurer ne nous fait pas nous sentir mieux, mais cela nous aide à nous lier aux gens qui nous entourent. (Photo: Dragon Images / Shutterstock)

Un cri pour la connexion

Bien que les pleurs ne nous permettent pas toujours de nous sentir mieux, les scientifiques disent qu'il y a une autre raison pour laquelle nos larmes émotionnelles comptent: elles déclenchent la liaison.

"Pleurer signale à vous-même et à d'autres personnes qu'il existe un problème important qui est au moins temporairement au-delà de votre capacité à faire face", a déclaré Jonathan Time, un professeur de psychologie à l'Université de Floride du Sud.

Il y a même des preuves que les larmes émotionnelles sont chimiquement différentes des autres types de larmes que les humains produisent, et il a été émis l'hypothèse que les larmes émotionnelles sont plus visqueuses, les rendant plus visibles car elles adhèrent facilement à la peau. En plus de signaler aux gens que nous avons besoin d'aide, ces larmes peuvent également aider à résoudre les conflits.

"Nous pensons que les larmes transmettent l'impuissance et l'impuissance, et que leur fonction est de susciter de l'aide ou d'arrêter les comportements agressifs chez les autres", a déclaré Asmir Gračanin, Ph.D., l'un des collègues de Vingerhoets à l'Université de Tilburg.

En fait, les larmes sont si importantes pour le lien que les personnes qui ne pleurent pas peuvent être moins connectées socialement. Les entretiens du psychologue Cord Benecke avec des non-crieurs ont révélé que ces personnes éprouvent des sentiments plus agressifs et signalent des relations moins connectées. Ils ont également tendance à se retirer des interactions sociales.

Et une étude de l'Université d'Utrecht a révélé que 22% des personnes atteintes du syndrome de Sjogren - une maladie auto-immune qui rend difficile la production de larmes - ont "beaucoup plus de difficulté" à identifier leurs propres sentiments que les personnes sans.

Il semble donc que nos larmes font plus pour nous que de servir simplement un but biologique. "Les larmes sont d'une extrême pertinence pour la nature humaine", selon Vingerhoets. «Nous pleurons parce que nous avons besoin d'autres personnes.»

Articles Connexes