Pourquoi vous devriez vous soucier des tourbières

Les tourbières ne sont pas faciles à aimer. Ils ne créent pas de superbes vues comme les montagnes ou les océans, et ils ne abritent pas de magnifiques animaux sauvages comme les plaines et les forêts tropicales. Mais tout comme vous ne pouvez pas vous appeler un amoureux des animaux si les seules créatures que vous aimez sont mignonnes et câlines, vous ne pouvez pas dire que vous êtes un environnementaliste si vous ne souhaitez que préserver des paysages majestueux.

Les tourbières sont des «zones humides où les plantes mortes s'accumulent pour former d'épaisses couches gorgées d'eau», selon le Yorkshire Wildlife Trust. Les couches sont si épaisses que l'oxygène ne les pénètre pas vraiment, et la plante et la mousse s'accumulent avec le temps pour former de la tourbe. C'est un processus lent, prenant 7 000 à 10 000 ans pour former environ 30 pieds de tourbe.

En conséquence, les tourbières sont des endroits humides et humides. Mais ils sont également de plus en plus la cible des efforts de conservation. Pourquoi? Parce que les tourbières ont emmagasiné du carbone pendant des siècles et qu'elles détiennent aujourd'hui environ 30% du carbone du sol mondial, selon l'Alaska Peatland Experiment de l'Université de Guelph en Ontario. Ils servent également de source de méthane, qui est un puissant gaz à effet de serre.

Mais les tourbières ont également un effet bénéfique sur l'écosystème: elles réduisent les risques d'incendie, protègent la biodiversité, atténuent le changement climatique et régulent les risques d'inondation, selon l'Université de Leicester en Angleterre.

Tout comme les discussions sur le changement climatique se sont intensifiées au fil des ans, il en est de même pour les tourbières.

Un effort international

Des tourbières, comme celle-ci en Irlande (qui utilise de la tourbe excavée comme combustible de cuisson), se trouvent partout dans le monde. (Photo: gabriel12 / Shutterstock)

Les tourbières se trouvent dans 175 pays à travers le monde, l'Indonésie abritant plus que toute autre nation, selon l'Université de Leicester. Les tourbières couvrent 3 pour cent de la superficie terrestre mondiale, les plus fortes concentrations se trouvant en Europe du Nord, en Amérique du Nord et en Asie du Sud-Est.

Début 2017, la plus grande tourbière du monde - de la taille de l'État de New York - a été découverte au Congo. La tourbière nouvellement découverte a mis en évidence le nombre de nations qui ne réalisent pas qu'elles ont des tourbières ou en ont plus qu'elles ne le pensent. Une étude publiée en mai 2017 a estimé que les tourbières pourraient couvrir trois fois plus de terres que nous ne le pensions.

Lors de la conférence 2016 des Nations Unies sur le changement climatique au Maroc, les dirigeants mondiaux ont annoncé une initiative mondiale sur les tourbières, qui "vise à réduire les émissions mondiales de gaz à effet de serre et à sauver des milliers de vies en protégeant les tourbières, le plus grand stock terrestre de carbone organique du sol".

Si les températures mondiales continuent d'augmenter, cela pourrait conduire à la fonte du pergélisol, selon l'ONU, faisant passer les tourbières arctiques des «puits de carbone aux sources, entraînant d'énormes quantités d'émissions de gaz à effet de serre».

Erik Solheim, chef de l'ONU Environnement, déclare qu'il est "essentiel que nous n'atteignions pas le point de basculement qui verra les tourbières cesser de couler du carbone et commencer à le déverser dans l'atmosphère, détruisant tout espoir que nous avons de contrôler le changement climatique".

D'autres efforts pour consolider les tourbières sont en cours dans le nord de l'Europe, l'Estonie, qui plante des tourbières dans le but de réduire les émissions de carbone, et aux États-Unis, où un centre de recherche basé au Minnesota travaille en partenariat avec le département américain de l'Énergie. et Oak Ridge National Laboratory pour étudier comment les tourbières réagissent au réchauffement climatique. (Vous pouvez en savoir plus à ce sujet dans cette excellente histoire de The Guardian.)

Menaces pour les tourbières

Une tourbière dans le parc national de Kemeri en Lettonie. (Photo: Ilgonisf / Shutterstock)

Le Programme des Nations Unies pour l'environnement (PNUE) affirme que les tourbières sont menacées par la conversion, c'est-à-dire lorsque les zones humides sont drainées pour les rendre plus adaptées à la production agricole.

Dans certaines parties du monde, la tourbe est extraite et utilisée comme carburant. Cependant, sa combustibilité peut être dangereuse. En 2015, un feu de forêt dévastateur en Indonésie a brûlé à travers des tourbières drainées; s'ils n'avaient pas été convertis, la zone aqueuse aurait ralenti ou arrêté l'incendie. De plus, le feu de forêt s'est produit pendant une période de sécheresse, donc aucune pluie n'est tombée pour éteindre les incendies.

En conséquence, selon l'ONU, le feu alimenté par la tourbe pourrait avoir indirectement tué jusqu'à 100 000 personnes par le biais d'une "brume toxique", en plus d'avoir causé 16, 1 milliards de dollars de dégâts économiques. En outre, le feu a émis plus de dioxyde de carbone que l'ensemble des États-Unis. Par la suite, l'Indonésie a mis en place une agence de restauration des tourbières pour inverser les dommages causés aux zones humides.

Une situation similaire s'est produite en Russie en 2010, lorsque des incendies de forêt ont brûlé dans des tourbières drainées pendant des mois.

Les deux cas montrent pourquoi les tourbières se sont frayées un chemin dans les discussions sur la préservation de l'environnement du réchauffement climatique. Si nous pouvons voir au-delà de leurs couches de décomposition végétale à la puissance de ce qui se trouve en dessous, ces précieuses zones humides continueront de profiter à notre planète pour les années à venir.

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