Qu'arrive-t-il à la faune marine lors des ouragans?

Les ouragans sont des tempêtes incroyablement puissantes qui font des ravages sur les écosystèmes marins et côtiers alors qu'ils progressent des eaux plus profondes vers la terre. La force de la tempête remue l'eau, mélangeant de l'eau plus chaude à la surface avec de l'eau plus froide plus loin dans la colonne d'eau. Dans tout ce barattage, qu'advient-il de la faune vivant dans les eaux agitées par la tempête?

Alors que certaines espèces peuvent sentir le danger qui approche et se diriger vers des zones plus sûres, celles qui ne peuvent pas échapper au passage de l'ouragan sont déplacées ou ne survivent pas.

"Lorsque l'ouragan Andrew a frappé la Louisiane, le gouvernement a estimé que plus de 9 millions de poissons avaient été tués au large. De même, une évaluation de l'effet de cette même tempête sur le bassin des Everglades en Floride a montré que 182 millions de poissons avaient été tués. L'ouragan Katrina a également eu un effet énorme sur les espèces de dauphins ", a écrit la National Wildlife Federation.

Pendant ce temps, les espèces qui survivent peuvent voir leur écosystème considérablement modifié, avec de nouvelles menaces pour l'habitabilité allant d'une augmentation du limon à une diminution de la salinité.

Qui peut s'échapper et qui ne peut pas

Une vie sous-marine peut s'échapper quand ils sentent l'approche d'un ouragan. Les requins, par exemple, sont connus pour détecter les changements barométriques qui les incitent à se diriger vers une eau plus sûre.

"Terra Ceia Bay, en Floride, 14 requins marqués à pointe noire ont nagé dans des eaux plus profondes juste avant le débarquement de la tempête tropicale Gabrielle en 2001", a noté Marti Welch du National Science Teachers Associated en 2006.

Dans une étude publiée dans le Journal of Fish Biology, les auteurs ont examiné le mouvement des requins à pointe noire aux côtés de données météorologiques et ont constaté qu'ils sont partis lorsque la tempête approchait et sont revenus après son passage, montrant qu'il s'agit d'un comportement inné pour détecter la l'approche d'un ouragan.

Ce n'était pas un incident isolé. "Lorsque l'ouragan Charley s'est approché en 2004, six des huit requins radiomarqués suivis par des hydrophones sous-marins se sont déplacés vers l'eau libre. Les deux autres ont disparu de la portée de l'équipement de détection. Le moment du départ semblait coïncider avec la diminution de l'air et de l'eau pression."

Les dauphins semblent être conscients quand une tempête est sur le point de frapper, et ils se dirigent vers des eaux plus sûres. (Photo: Sergey Novikov / Shutterstock)

Les mammifères marins tels que les dauphins peuvent également ressentir des changements et sortir de la zone. Cela pourrait être la pression barométrique ou des changements soudains de salinité des pluies motrices qui poussent les dauphins à rechercher la sécurité.

"Juste trois jours avant l'ouragan Jeanne, les chercheurs ont mené une enquête sur la population de dauphins du lagon d'Indian River en Floride", a écrit Welch. "Ils n'ont pas pu localiser de dauphins. Les scientifiques soupçonnent que les dauphins réagissent à des changements drastiques de salinité et à une diminution de la nourriture associée aux précipitations des ouragans. Les changements de salinité peuvent entraîner la détérioration de la santé d'un dauphin après environ 72 heures d'exposition à l'eau douce."

Ce n'est pas toujours le cas que les dauphins et autres cétacés sentent le danger et s'écartent cependant. Certains dauphins ont été poussés par les eaux fortes des ouragans dans des lagunes peu profondes ou même dans des canaux de drainage où ils doivent être sauvés, réhabilités et relâchés dans l'océan.

Les requins et les cétacés sont plus gros et plus mobiles que de nombreuses autres espèces, qui n'ont pas la possibilité de partir. De nombreuses espèces de poissons, tortues marines, crabes et autres espèces marines moins mobiles sont à la merci de l'eau qui fait rage. Et le danger ne prend pas fin lorsque l'ouragan frappe la terre et s'éloigne de l'eau.

Les conséquences d'un ouragan

Après un ouragan, les récifs coralliens peuvent subir un stress mortel dû à des températures de l'eau refroidies ou à de l'eau trouble qui bloque la lumière du soleil nécessaire à la photosynthèse. (Photo: Jolanta Wojcicka / Shutterstock)

Les vagues énormes et les eaux troubles peuvent déplacer d'énormes quantités de sable qui étouffent les éponges et les fouets marins et brisent les récifs coralliens. S'ils survivent à la tempête initiale, les coraux peuvent encore subir un stress potentiellement mortel dû à la température de l'eau refroidie ou à l'eau trouble qui bloque la lumière solaire nécessaire à la photosynthèse.

"Une évaluation du corail d'Elkhorn réalisée à Porto Rico a indiqué que les ouragans et la maladie des bandes blanches ont réduit le corail de plus de 80 pour cent au cours des années 1970 et 1980. Par conséquent, le corail d'Elkhorn a été ajouté à la liste des espèces candidates de la Loi sur les espèces en voie de disparition", a souligné Welch en dehors.

Cela peut prendre des années, voire des décennies, pour que les coraux se remettent d'un ouragan, ce qui signifie que des écosystèmes entiers des récifs mettent autant de temps à revenir des dégâts.

Bien que nous nous concentrions souvent sur les dommages que les ouragans infligent à la terre, leur puissance modifie également la mer sur laquelle ils voyagent. Et comme il peut falloir des années pour que les habitats terrestres se rétablissent, il faut aussi du temps aux habitats sous-marins et aux populations d'espèces sauvages pour rebondir.

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