Qu'est-ce que 28 000 canards en caoutchouc perdus en mer peuvent nous apprendre sur nos océans?

En 1992, une caisse d'expédition contenant 28 000 jouets de bain en plastique a été perdue en mer lorsqu'elle est tombée par-dessus bord en route de Hong Kong aux États-Unis. Personne à l'époque n'aurait pu deviner que ces mêmes jouets de bain flotteraient encore les océans du monde près de 20 ans plus tard.

Aujourd'hui, cette flottille de canards en plastique est saluée pour avoir révolutionné notre compréhension des courants océaniques, ainsi que pour nous avoir appris une ou deux choses sur la pollution plastique dans le processus, selon l'Independent.

Depuis ce jour légendaire de 1992, où ils ont été abandonnés sans cérémonie en mer, les canards jaunes ont sautillé à l'autre bout du monde. Certains se sont échoués sur les rives d'Hawaï, de l'Alaska, de l'Amérique du Sud, de l'Australie et du Pacifique Nord-Ouest; d'autres ont été retrouvés gelés dans la glace arctique. D'autres encore ont en quelque sorte fait leur chemin jusqu'en Écosse et à Terre-Neuve dans l'Atlantique.

Les canards charismatiques ont même été baptisés avec un nom, les "Flottants amicaux", par des adeptes dévoués qui ont suivi leurs progrès au fil des ans.

"J'ai un site Web que les gens utilisent pour m'envoyer des photos des canards qu'ils trouvent sur les plages du monde entier", a déclaré Curtis Ebbesmeyer, océanographe à la retraite et passionné de flottaison. "Je suis en mesure de dire rapidement s'ils proviennent de ce lot. J'en ai un du Royaume-Uni qui, je crois, est authentique. Une photo m'a été envoyée par une femme juge en Ecosse."

Cette carte détaille dans quelle mesure les canards ont voyagé jusqu'à présent:

Modèles de voyage des Floatees amicaux. (Photo: NordNordWest [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Les Floatees les plus célèbres, cependant, sont les 2000 d'entre eux qui circulent encore dans les courants du Gyre du Pacifique Nord - un vortex de courants qui s'étend entre le Japon, le sud-est de l'Alaska, Kodiak et les îles Aléoutiennes que le sort des canards a aidé à identifier.

"Nous avons toujours su que ce tourbillon existait. Mais jusqu'à ce que les canards arrivent, nous ne savions pas combien de temps il fallait pour terminer un circuit", a expliqué Ebbesmeyer. "C'était comme savoir qu'une planète est dans le système solaire mais ne pas pouvoir dire combien de temps il faut pour orbiter. Eh bien, maintenant nous savons exactement combien de temps cela prend: environ trois ans."

Aujourd'hui, le tourbillon du Pacifique Nord abrite également ce qu'on a appelé le Great Pacific Ocean Garbage Patch, une île massive de débris flottants, principalement en plastique, que le tourbillon remue comme un pot géant de soupe trash. Bien que les canards en caoutchouc aient contribué à sensibiliser le public au gyre, la plupart de ce qui compose le pot à ordures n'est pas si mignon. La majeure partie est constituée de minuscules fragments de plastique et de boues chimiques, mais à peu près tout ce qui a été jeté qui flotte peut être trouvé là-bas.

Une partie des déchets est arrivée de la même manière que les canards en caoutchouc, via des caisses d'expédition perdues. Bien que personne ne sache exactement combien de conteneurs d'expédition sont perdus en mer chaque année, les océanographes évaluent le chiffre à plusieurs centaines à 10000 par an, une estimation surprenante, bien que ce ne soit encore qu'une infime partie d'un problème mondial de déchets.

"J'ai entendu des histoires de conteneurs perdus remplis de ces gros sacs en plastique utilisés par les nettoyeurs à sec", a déclaré Donovan Hohn, auteur d'un livre intitulé "Moby-Duck", qui immortalise le voyage des 28 000 canards en caoutchouc. "J'ai également entendu parler de caisses pleines de cigarettes qui passent par dessus bord, et qui finissent bien sûr par avoir les mégots ingérés par les animaux marins. En fait, l'une des notes de fin de mon livre énumère le contenu du ventre d'une baleine morte: il était plein de poubelle. La pollution plastique est un vrai problème. "

Aujourd'hui, nous savons qu'il y a jusqu'à 11 gyres majeurs dans les océans du monde, et tous sont des vestibules potentiels pour les déchets du monde. Et si les Floatees amicaux sont un exemple pour quoi que ce soit, c'est que les déchets en plastique durent très longtemps et que c'est un problème mondial.

"Ceux qui échouent en Alaska après 19 ans sont toujours en très bonne forme", a ajouté Ebbesmeyer, qui garde toujours une trace des canards via le site Web Beachcombers 'Alert.

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