Qu'est-ce que la microcystine?

Au cours du week-end, des responsables de la ville de Toledo, dans l'Ohio, ont demandé aux résidents desservis par le système d'eau municipal de s'abstenir d'utiliser leur eau du robinet. Jusqu'à 500 000 personnes dans la quatrième plus grande ville de l'État ont reçu l'ordre de ne pas boire l'eau, ou de l'utiliser pour se brosser les dents, pour cuisiner ou la donner à leurs animaux de compagnie. Les enfants et ceux dont le système immunitaire est affaibli ont été invités à ne pas se baigner dans l'eau.

Tout cela grâce à une toxine minuscule mais puissante appelée microcystine.

Les microcystines sont des hépatotoxines (toxines hépatiques) produites par les cyanobactéries. Les cyanobactéries sont également connues sous le nom d'algues bleu-vert, et elles projettent leurs teintes distinctives sur les eaux de surface lorsque les conditions sont favorables à la croissance des proliférations d'algues, selon l'EPA. Une fois libérées, les toxines peuvent persister pendant des semaines, voire des mois. Alors que le foie est la cible privilégiée des microcystines, la peau, les yeux et la gorge peuvent également en souffrir.

Les algues bleu-vert sont parmi les organismes les plus anciens de la planète, et elles peuvent se multiplier rapidement dans l'eau avec des niveaux élevés de nutriments - principalement une abondance de phosphore - surtout lorsque l'eau est chaude et que le temps est tempéré.

La région des Grands Lacs, le plus grand réseau d'eau douce au monde, a été particulièrement touchée par les proliférations d'algues. Le lac Érié (la source de l'eau de Tolède) a subi des efflorescences importantes entre les années 1960 et 1980, alimentées par les déchets urbains et industriels. Bien que les lacs aient obtenu un peu de répit des efflorescences au cours des années qui ont suivi, les 10 dernières années ont vu une augmentation régulière, généralement attribuée au ruissellement agricole des engrais commerciaux. Les trois dernières années ont été particulièrement mauvaises. Les experts disent que le retour est en grande partie dû aux changements dans les pratiques agricoles, y compris les grandes exploitations et les nouvelles méthodes de fertilisation. Le résultat de ces tendances est une augmentation du phosphore dans les lacs.

Le lac Érié est également devenu plus sensible aux proliférations d'algues en raison des espèces envahissantes et des changements climatiques. «Les fortes pluies au printemps et au début de l'été - un moment critique pour la formation de proliférations d'algues - provoquent plus de phosphore dans le lac par le ruissellement agricole», note The Guardian. "Des températures plus chaudes provoquent alors la propagation des fleurs."

Deux espèces envahissantes, les moules zébrées et quagga, aggravent le problème en raison de leur aversion pour les microcystes. «Ils se nourrissent sélectivement d'autres espèces de phytoplancton, éliminant les concurrents pour que les microcystis puissent prospérer», explique Colleen Mouw, chercheuse à l'Université du Wisconsin-Madison. "Au fur et à mesure que les moules digèrent, elles libèrent du phosphate et de l'ammoniac dans l'eau, et ces nutriments donnent un coup de pouce supplémentaire aux microcystes."

Heureusement, l'empoisonnement par la toxine ne peut pas se propager d'une personne (ou d'un animal) à une autre. Aucun décès humain par ingestion de microcystines n'a été signalé; mais les chiens, la faune et le bétail sont morts à la suite d'une exposition.

Le Département de la santé publique de l'Iowa note que la toxine peut affecter les gens de diverses manières:

  • La microcystine sur la peau peut produire une éruption cutanée, de l'urticaire ou des cloques cutanées (en particulier sur les lèvres et sous les maillots de bain).
  • L'ingestion d'eau contenant de la microcystine peut provoquer des symptômes gastro-intestinaux tels que douleurs à l'estomac, nausées, vomissements, diarrhée, maux de tête sévères et fièvre.
  • L'inhalation de gouttelettes d'eau contenant de la microcystine peut provoquer une irritation des yeux et du nez, une toux et des maux de gorge, des douleurs thoraciques, des symptômes d'asthme ou des réactions allergiques.
  • L'exposition à une grande quantité de microcystine peut endommager le foie.
Les symptômes peuvent se manifester en aussi peu que quelques heures ou quelques jours, mais généralement, les symptômes prennent environ une semaine pour apparaître. Le seul traitement consiste à traiter les symptômes.

Voici ce que vous devez faire si vous pensez avoir été exposé en nageant, en avalant ou en respirant de l'eau où une prolifération d'algues bleu-vert existe:

  • Laver à l'eau et au savon après contact.
  • Évitez de boire de l'alcool.
  • N'utilisez pas d'acétaminophène.
  • Informez votre médecin si vous ressentez des symptômes.

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