Qu'est-ce que la synesthésie et à quoi ça ressemble de l'avoir?

Je sais que le chiffre quatre est jaune, mais j'ai un ami qui insiste sur le fait que quatre est rouge.

Elle dit aussi que quatre ont une personnalité maternelle, mais mes quatre n'ont pas de personnalité - aucun de mes chiffres ne le fait. Mais tous mes chiffres ont des couleurs, tout comme mes lettres, mes jours et mes mois.

Mon ami et moi avons tous deux la synesthésie, une condition perceptuelle dans laquelle la stimulation d'un sens déclenche une expérience automatique et involontaire dans un autre sens.

La synesthésie peut se produire entre à peu près n'importe quelle combinaison de sens ou de voies cognitives

Ceci est une vue synesthésique des mois / (Photo: Kelley [CC BY 2.0] / Wikimedia Commons)

Les synesthésiques - ou les personnes qui ont une synesthésie - peuvent voir des sons, goûter des mots ou ressentir une sensation sur leur peau lorsqu'ils sentent certains parfums. Ils peuvent également voir des concepts abstraits comme le temps projeté dans l'espace qui les entoure, comme l'image de droite.

De nombreux synesthésiques souffrent de plus d'une forme de la maladie. Par exemple, mon ami et moi avons tous deux une synesthésie graphème-couleur - les chiffres et les lettres déclenchent une expérience de couleur, même si mon expérience diffère de la sienne.

Parce que ses numéros ont des personnalités, elle a également une forme de synesthésie connue sous le nom de personnification ordino-linguistique.

Les scientifiques pensaient que la synesthésie était assez rare, mais ils pensent maintenant que jusqu'à 4% de la population souffre d'une forme ou d'une autre de la maladie.

A quoi ça ressemble?

Même si son nom ne figure nulle part sur la photo, le nom de cet ancien président vous est probablement venu à l'esprit. (Photo: Pete Souza, La Maison Blanche / Wikimedia Commons)

David Eagleman, neuroscientifique et directeur du Laboratoire de perception et d'action du Baylor College of Medicine, n'est pas un synesthète, mais il utilise souvent cette analogie pour expliquer le phénomène.

Lorsque vous voyez la photo ci-dessus, vous pensez probablement «président Barack Obama» même si ces mots ne sont écrits nulle part sur la photo. Votre cerveau établit automatiquement et involontairement cette connexion, tout comme mon cerveau établit une connexion entre le chiffre quatre et la couleur jaune.

"Ce n'est pas la même chose qu'une hallucination", explique Eagleman dans le documentaire "Red Mondays and Gemstone Jalapenos". "Cela n'interfère pas réellement avec leur capacité de voir, donc de la même manière, vous pouvez imaginer une citrouille orange géante assise devant vous, mais cela ne vous empêche pas de voir à travers cela et au-delà."

La synesthésie est un phénomène sensoriel qui n'est pas lié à la mémoire, donc si vous n'êtes pas un synesthète, vous pourriez vous apprendre à associer une couleur à un certain nombre par exemple, mais votre cerveau ne réagirait pas de la même manière qu'un synesthète.

Les synesthéses Grapheme-color associent certaines couleurs à des nombres spécifiques. (Photo: Edward M. Hubbard [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Par exemple, une personne sans synesthésie de couleur graphème aurait plus de difficulté à choisir les deux noirs des cinq noirs sur l'image de droite.

Cependant, si vos numéros ont des couleurs, vous verrez le triangle des deux presque instantanément.

Mais cette tâche peut être encore plus facile pour certains synesthéses de couleur graphème.

Daniel Smilek, professeur de psychologie à l'Université de Waterloo, a identifié deux groupes de synesthètes parmi ceux qui associent les couleurs aux lettres et aux chiffres. Il y a des projecteurs, ceux dont les couleurs remplissent la lettre imprimée devant eux, et des associateurs qui voient les couleurs dans leur esprit, comme moi.

Qu'en est-il des gens qui peuvent entendre des vidéos muettes?

La synesthésie ne s'applique pas uniquement aux personnes qui associent certaines couleurs à des images. Certaines personnes ont la possibilité d'entendre des sons dans les vidéos alors qu'aucun son n'est réellement lu.

Le psychologue Chris Fassnidge appelle ce phénomène «réponse auditive visuellement évoquée» (vEAR). Bien qu'il ne s'agisse pas techniquement de synesthésie, Fassnidge pense que c'est une nouvelle forme qui mérite une étude plus approfondie. "Certaines personnes le décrivent comme un bourdonnement dans leur tête", a expliqué Fassnidge à Vox. "Pour d'autres personnes, c'est un peu comme un bruit blanc. Et puis d'autres disent que cela varie en fonction de ce qu'ils regardent."

Une étude de 2008 dans Current Biology suggère que vEAR est assez courant - affectant 20 à 30 pour cent des personnes - et de nombreuses personnes peuvent ne pas réaliser qu'elles associent des sons faibles à l'imagerie.

"Beaucoup de gens ne réalisent pas qu'ils ont cette chose avant que vous commenciez à la tester en laboratoire", a déclaré Fassnidge. "Peut-être parce qu'ils se produisent si souvent que vous non plus n'êtes pas au courant du son mental jusqu'à ce que vous vous déshabilliez tout le reste."

Quelles sont les causes?

Environ 40 pour cent des synesthètes ont un parent au premier degré avec synesthésie, et de nombreux synesthètes se souviennent d'avoir eu une synesthésie aussi longtemps qu'ils s'en souviennent.

"Je jouais définitivement avec quand j'avais 5 ou 6 ans parce que je me souviens avoir fait une descente dans le coffret de mes parents, à la recherche de disques que j'aimais écouter pour les couleurs", a déclaré Sean Day, un synesthète qui associe les couleurs aux deux sons. et les goûts.

Une étude de 2018 dans les Actes de la National Academy of Sciences menée par des scientifiques de l'Institut Max Planck de psycholinguistique et de l'Université de Cambridge a analysé des échantillons d'ADN de plusieurs familles qui ont plusieurs générations de synesthètes. Ils ont conclu que même si les familles différaient dans les variations d'ADN, il y avait un point commun: il y avait une amélioration des gènes impliqués dans la migration cellulaire et l'axonogenèse, un processus qui permet aux cellules du cerveau de se connecter à leurs bons partenaires.

"Cette recherche révèle comment la variation génétique peut modifier nos expériences sensorielles, potentiellement via une connectivité altérée dans le cerveau", a déclaré le professeur Simon Baron-Cohen dans l'étude. "La synesthésie est un exemple clair de neurodiversité que nous devons respecter et célébrer."

D'autres experts pensent que tout le monde peut naître avec la capacité de vivre une synesthésie.

Daphne Maurer, psychologue à l'Université McMaster, a émis l'hypothèse que nous pouvons tous naître avec les connexions neuronales qui permettent la synesthésie, mais que la plupart d'entre nous perdent ces connexions à mesure que nous grandissons.

Eagleman reconnaît qu'il peut y avoir des correspondances synesthésiques dans le cerveau des non-synesthètes, mais que les gens ne les connaissent pas jusqu'à ce qu'ils soient démêlés.

Laquelle de ces formes s'appelle Booba et laquelle s'appelle Kiki? (Illustration dessinée par Andrew Dunn [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Il cite l'exemple de l'effet bouba / kiki. Lorsqu'on leur a demandé de choisir laquelle des deux formes à droite s'appelle "bouba" et laquelle est "kiki", la plupart des gens choisissent kiki pour la forme angulaire et bouba pour la forme arrondie.

La recherche montre également que les gens sont susceptibles de dire que les tons plus forts sont plus brillants que les doux et que les liquides plus foncés sentent plus fort que les plus légers.

Dans son livre, "Wednesday Is Indigo Blue", Eagleman dit que ces exemples prouvent que ces analogies sont en fait des "relations préexistantes".

"De cette façon, les associations synesthésiques établies par nos ancêtres il y a longtemps sont devenues les expressions les plus abstraites que nous connaissons aujourd'hui - et c'est pourquoi les métaphores ont un sens", écrit-il.

Cependant, la synesthésie diffère de ces exemples en ce que l'expérience sensorielle déclenchée est automatique et non apprise, ce qui la rend différente de la pensée métaphorique.

"C'est un véritable phénomène, et les personnes qui en souffrent vivent en réalité le monde différemment", a déclaré Eagleman.

Comment est-il testé?

Les synesthésiques ont une activation accrue dans les zones visuelles du cerveau en réponse au son. (Photo: Edward M. Hubbard / Wikimedia Commons)

La cohérence est l'un des meilleurs moyens de tester la synesthésie.

"Si vous me dites que votre lettre" J "est une nuance très particulière de bleu poudre ... Je peux vous tester là-dessus et vous faire identifier exactement la teinte qui correspond le mieux", a déclaré Eagleman. "Si vous êtes simplement poétique ou métaphorique ou que vous inventez quelque chose, alors vous ne pouvez pas capturer à nouveau ces couleurs. Mais si vous êtes vraiment synesthésique, alors vous pourrez choisir exactement ces couleurs des années plus tard."

Les chercheurs adoptent cette approche pour examiner le cerveau des synesthésiques. À l'aide de la tomographie par émission de positrons et de l'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle, ils ont constaté que les personnes qui déclarent voir des couleurs dans la musique, par exemple, ont une activation accrue dans les zones visuelles du cerveau en réponse au son.

Sur la photo ci-dessus, par exemple, les régions du cerveau que l'on pense être activées de manière croisée dans la synesthésie graphème-couleur.

Les avantages et les inconvénients

Certains synesthéses disent que leur état peut parfois être inconfortable. Par exemple, voir des mots imprimés dans la mauvaise couleur peut être étrange, ou certains noms peuvent avoir mauvais goût pour un synesthète. D'autres rapportent souffrir d'une surcharge sensorielle ou se sentir gênés à un jeune âge lorsqu'ils décrivent des expériences qu'ils ne savaient pas atypiques.

Cependant, la plupart des synesthètes considèrent leurs capacités comme un cadeau et ne voudraient pas les perdre.

"Vous avez ressenti des odeurs extrêmement désagréables", souligne Day. "Voulez-vous perdre définitivement votre odorat?"

Pour l'auteur, voici à quoi ressemblent les chiffres. (Photo: Laura Moss / Batterie de synesthésie)

Il peut également y avoir certains avantages à être un synesthète, comme la capacité de discerner des couleurs similaires et de mémoriser facilement des informations. Par exemple, je ne me souviens peut-être pas d'un chiffre dans un numéro de téléphone, mais je vais avoir une impression de vert et donc je sais que le chiffre mystère est six. (Certains de mes numéros sont illustrés ci-dessus, comme le montre la batterie de synesthésie.)

En 2005, Daniel Tammet a établi le record européen de mémorisation pi en mémorisant 22 514 chiffres en cinq heures. Il a attribué l'exploit à sa capacité à voir les nombres avec la couleur, la texture et le son.

Il existe également des preuves que la synesthésie peut améliorer la créativité. Une étude de 2004 à l'Université de Californie a demandé à un groupe d'étudiants de passer les tests Torrance de la pensée créative. Les synesthéses qui ont passé le test ont obtenu un score deux fois plus élevé dans chaque catégorie.

Dans certains cas, l'état neurologique a même conduit à des opportunités d'emploi uniques. Certains constructeurs automobiles, par exemple, embauchent des synesthètes pour aider les concepteurs à créer des voitures plus agréables pour les conducteurs potentiels.

Et les synesthéses gardent une bonne compagnie. La liste des synesthètes connus est longue et comprend Vladimir Nabokov, Vincent Van Gogh, Marilyn Monroe, Billy Joel et Mary J. Blige.

Le musicien Pharrell Williams associe la musique aux couleurs et dit qu'il ne peut pas imaginer la vie sans ce "cadeau".

"Si on me le prenait soudainement, je ne suis pas sûr de pouvoir faire de la musique", a-t-il déclaré à Psychology Today. "Je ne serais pas en mesure de le suivre. Je n'aurais pas de mesure à comprendre."

Si vous pensez être un synesthète, vous pouvez prendre la batterie de synesthésie créée par le laboratoire d'Eagleman. Pour une approche différente, vous pouvez consulter What Color is Your Name, un site créé par une synesthésiste graphème-couleur nommée Bernadette qui a lancé le projet pour aider à expliquer comment son cerveau réagit lorsqu'elle apprend le nom de quelqu'un.

Vous pouvez également en savoir plus sur la synesthésie et les recherches d'Eagleman dans la vidéo ci-dessous.

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en octobre 2014.

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