Qu'est-ce que le «Great Pacific Ocean Garbage Patch»?

Tous les déchets ne finissent pas au dépotoir. Une rivière, un égout ou une plage ne peuvent pas non plus attraper tout ce que la pluie emporte. En fait, la plus grande décharge de la Terre n'est pas du tout terrestre.

Le Great Pacific Garbage Patch s'étend sur une bande de l'océan Pacifique Nord, formant une cour indésirable flottante nébuleuse en haute mer. C'est l'enfant-vedette d'un problème mondial: le plastique qui commence dans les mains humaines mais se retrouve dans l'océan, souvent à l'intérieur de l'estomac des animaux ou autour de leur cou. Ces débris marins sont passés sous les projecteurs du public, grâce à la couverture médiatique croissante ainsi qu'aux expéditions de scientifiques et d'explorateurs espérant voir la pollution plastique en action.

De quoi est-ce fait?

Sur terre sèche, les débris sont abondants et relativement faciles à éliminer. Au milieu de l'océan, de nombreuses particules sont si minuscules qu'elles ne peuvent pas être simplement retirées. (Photo: Programme d'écosystème des récifs coralliens de la NOAA PIFSC)

Le Great Pacific Garbage Patch a parfois été décrit comme une «île à déchets», mais c'est une idée fausse, selon Holly Bamford, ancienne directrice du programme des débris marins de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) des États-Unis. Si seulement les choses étaient aussi simples.

"Nous pourrions simplement aller là-bas et ramasser une île", a déclaré Bamford à Site en 2009. "Si c'était une grande masse, cela rendrait nos travaux beaucoup plus faciles."

Au lieu de cela, c'est comme une galaxie d'ordures, peuplée de millions d'îlots de déchets plus petits qui peuvent être cachés sous l'eau ou s'étendre sur plusieurs kilomètres, comme l'explique cette vidéo de la NOAA:

Une étude publiée dans Nature, à l'aide de données provenant d'études de navires et d'avions, a révélé que 79 000 tonnes de plastique flottent dans une zone de 1, 6 million de kilomètres carrés (environ 618 000 miles carrés). Auparavant, les chercheurs pensaient que la zone était quatre à 16 fois plus petite.

De récents voyages en mer ont confirmé que le parc à ordures couvre une vaste zone et, malgré un manque de cohésion, il est relativement dense par endroits. Les chercheurs ont collecté jusqu'à 750 000 pièces de microplastique sur un seul kilomètre carré, par exemple, et après avoir effectué le premier levé aérien approfondi - une série de vols à basse vitesse et à basse altitude utilisant plusieurs techniques d'imagerie - la Fondation Ocean Cleanup a rapporté "plus des débris ont été enregistrés par rapport à ce qui devrait se trouver au cœur de la zone d'accumulation. " (The Ocean Cleanup est une idée originale de Boyan Slat, un inventeur néerlandais qui a eu l'idée à l'adolescence. Après des années de développement et de tests, son premier système a été lancé à la mi-2018.)

L'étude la plus récente de la revue Nature révèle à quel point il sera difficile de nettoyer. Des chercheurs utilisant des drones sous-marins ont échantillonné l'eau au large des côtes californiennes. Les concentrations les plus élevées de microplastiques se situaient entre 600 et 2 000 pieds vers le bas, pas à la surface. Et cela signifie des problèmes pour la chaîne alimentaire.

"Même si vous ne vous souciez pas des crabes et des larvaces, ils sont la nourriture des choses dont vous vous souciez - le thon, les oiseaux marins, les baleines et les tortues se nourrissent tous d'eux, ou se nourrissent de choses qui se nourrissent d'eux", Choy, professeur à la Scripps Institution of Oceanography de l'Université de Californie à San Diego et l'un des auteurs de l'article, a déclaré à USA Today.

Bien qu'il y ait encore beaucoup de choses que nous ne comprenons pas sur le bac à ordures, nous savons que la majeure partie est en plastique. Et c'est là que les problèmes commencent.

Contrairement à la plupart des autres déchets, le plastique n'est généralement pas biodégradable - c'est-à-dire que la plupart des microbes qui décomposent d'autres substances ne reconnaissent pas le plastique comme nourriture, le laissant flotter là pour toujours. La lumière du soleil finit par «photodégrader» les liaisons dans les polymères plastiques, la réduisant en morceaux de plus en plus petits, mais cela ne fait qu'empirer les choses. Le plastique ne disparaît toujours pas; il devient juste microscopique et peut être mangé par de minuscules organismes marins, entrant dans la chaîne alimentaire.

Environ 80 pour cent des débris dans le Great Pacific Garbage Patch proviennent de la terre, dont une grande partie sont des sacs en plastique, des bouteilles et divers autres produits de consommation. Selon les estimations de l'ONU, les filets de pêche flottant représentent 10% de toutes les déchets marins, soit environ 705 000 tonnes. Le reste provient en grande partie de plaisanciers, de plates-formes pétrolières offshore et de grands cargos, qui jettent chaque année environ 10000 conteneurs d'expédition en acier dans la mer, pleins de choses comme des gants de hockey, des écrans d'ordinateur, des pastilles de résine et des LEGO. Mais malgré une telle diversité - et beaucoup de métal, de verre et de caoutchouc dans la poubelle - la majorité du matériau est toujours en plastique, car presque tout le reste coule ou se biodégrade avant d'y arriver.

Comment est-il formé?

Les courants océaniques conspirent pour collecter des débris dans une «zone de convergence» du Pacifique Nord. (Carte: Programme des débris marins de la NOAA)

La Terre possède cinq ou six gyres océaniques majeurs - d'énormes spirales d'eau de mer formées par des courants en collision - mais l'un des plus importants est le Gyre subtropical du Pacifique Nord, remplissant la majeure partie de l'espace entre le Japon et la Californie. La partie supérieure de ce tourbillon, à quelques centaines de kilomètres au nord d'Hawaï, est l'endroit où l'eau chaude du Pacifique Sud s'écrase en eau plus froide du nord. Connue sous le nom de zone de convergence subtropicale du Pacifique Nord, c'est également là que les ordures se rassemblent.

Bamford se réfère à la zone de convergence comme une "autoroute à ordures" car elle transporte des déchets plastiques le long d'un couloir est-ouest qui relie deux tourbillons en rotation connus sous le nom de Eastern Garbage Patch et Western Garbage Patch.

Bien que la zone du Pacifique ait été le premier phénomène connu de ce type, d'autres ont depuis été découverts dans d'autres océans, y compris l'Atlantique. Et cela ne devrait pas être surprenant: selon une étude de 2015, environ 8 millions de tonnes de plastique entrent maintenant dans l'océan au cours d'une année typique, provenant principalement de personnes qui vivent à moins de 50 kilomètres (30 miles) d'un littoral, mais aussi de encore plus à l'intérieur des terres.

"Huit millions de tonnes métriques équivalent à trouver cinq sacs d'épicerie pleins de plastique sur chaque pied de côte dans les 192 pays que nous avons examinés", a déclaré à l'époque l'auteure de l'étude et chercheuse à l'Université de Géorgie, Jenna Jambeck.

Il peut s'écouler plusieurs années avant que les débris atteignent une plaque à ordures, selon leur origine. Le plastique peut se propager de l'intérieur des continents à la mer via les égouts, les ruisseaux et les rivières, ou il peut simplement se laver loin des côtes. Quoi qu'il en soit, il peut s'agir d'un voyage de six ou sept ans avant qu'il ne soit dans la poubelle. D'un autre côté, les filets de pêche et les conteneurs d'expédition tombent souvent directement avec le reste des déchets. L'un des déversements de débris les plus célèbres est survenu en 1992, lorsque 28 000 canards en caoutchouc sont tombés par-dessus bord dans le Pacifique. À ce jour, les canards arrivent toujours sur les plages du monde entier.

Quel est le problème?

Les débris de plastique durables menacent la santé des océans de plusieurs manières, notamment:

Une tortue de mer emmêlée dans une ligne de pêche reçoit de l'aide. (Photo: Sea Turtle Inc. via NOAA)

Enchevêtrement: Le nombre croissant de filets de pêche en plastique abandonnés est l'un des plus grands dangers des débris marins, dit Bamford. Les filets sont connus pour emmêler les dauphins, les phoques, les tortues de mer et d'autres animaux dans un phénomène connu sous le nom de «pêche fantôme», qui les noie souvent. Avec plus de pêcheurs des pays en développement utilisant maintenant des filets en plastique pour leur faible coût et leur grande durabilité, de nombreux filets perdus ou abandonnés peuvent continuer à pêcher seuls pendant des mois ou des années. L'un des types les plus controversés sont les filets maillants de fond, qui sont portés par des flotteurs et ancrés au fond de la mer, s'étendant parfois sur des milliers de pieds.

Pratiquement toute vie marine peut être mise en danger par le plastique, mais les tortues marines semblent particulièrement sensibles. En plus d'être empêtrés dans des filets de pêche, ils avalent souvent des sacs en plastique, les confondant avec des méduses, leur principale proie. Ils peuvent également se laisser prendre dans une variété d'autres objets, comme cette tortue serpentine qui a grandi resserrée par un anneau en plastique autour de son corps.

Un couple d'albatros Laysan pratique leur danse d'accouplement. L'élimination des débris marins aide à empêcher ces animaux d'ingérer des débris, ce qui finira par les tuer. Le plastique n'a aucune valeur nutritive et remplit leur estomac, de sorte qu'ils meurent de faim.

Petits débris de surface: les granules de résine plastique sont un autre morceau courant de débris marins; les minuscules granules à usage industriel sont expédiés en vrac dans le monde entier, fondus sur les sites de fabrication et transformés en plastiques commerciaux. Étant si petits et abondants, ils peuvent facilement se perdre en cours de route, se laver à travers le bassin versant avec d'autres plastiques et dans la mer. Ils ont tendance à flotter là-bas et finissent par se photodégrader, mais cela prend plusieurs années. En attendant, ils font des ravages avec les oiseaux de mer comme l'albatros à queue courte.

Les parents d'albatros laissent leurs poussins à terre dans les îles du Pacifique pour aller à la recherche de nourriture à la surface de l'océan, à savoir des œufs de poisson riches en protéines. Ce sont de petits points qui flottent juste sous la surface et ressemblent malheureusement aux pastilles de résine. Des albatros bien intentionnés ramassent ces pastilles - ainsi que d'autres déchets flottants tels que des briquets - et reviennent pour nourrir le plastique indigeste de leurs poussins, qui finissent par mourir de faim ou de organes cassés. Les poussins d'albatros en décomposition sont souvent trouvés avec des estomacs remplis de débris plastiques - une image difficile à regarder mais impossible à ignorer.

La lumière du soleil décompose les plastiques, lixiviant les toxines dans l'eau de mer. (Photo: VICHAILAO / Shutterstock)

Photodégradation: lorsque la lumière du soleil décompose les débris flottants, l'eau de surface s'épaissit avec des morceaux de plastique suspendus. C'est mauvais pour deux raisons. Premièrement, dit Bamford, c'est la "toxicité inhérente" du plastique: il contient souvent des colorants et des produits chimiques comme le bisphénol-A, que des études ont liés à divers problèmes environnementaux et de santé, et ceux-ci peuvent s'infiltrer dans l'eau de mer. Il a également été démontré que le plastique absorbe les polluants organiques préexistants tels que les PCB de l'eau de mer environnante, qui peuvent entrer dans la chaîne alimentaire - avec le BPA et d'autres toxines inhérentes - si les morceaux de plastique sont accidentellement ingérés par la vie marine.

Que pouvons-nous faire?

Les déchets plastiques peuvent éventuellement atteindre l'océan de presque n'importe où - même à des centaines de kilomètres à l'intérieur des terres - mais le recyclage est particulièrement important plus près des côtes. (Photo: prendre une photo / Shutterstock)

Le découvreur du parc à ordures du Pacifique, le capitaine Charles Moore, a dit un jour qu'un effort de nettoyage "mettrait en faillite n'importe quel pays et tuerait la faune dans les filets au fur et à mesure".

"Il fait un très bon argument là-bas", a déclaré Bamford. "C'est très difficile."

Pourtant, la NOAA effectue des survols pour étudier la parcelle de déchets, et les équipes de recherche y ont navigué pour recueillir des débris et des échantillons d'eau. Des scientifiques de la Scripps Institution of Oceanography ont tenu une conférence de presse à leur retour d'un voyage de trois semaines en 2009, qualifiant la quantité de déchets de "choquante". Ils ont trouvé de grands et petits objets ainsi qu'une vaste brume sous-marine de flocons de plastique photodégradés, et continuent d'étudier comment le microplastique interagit avec un environnement marin.

Une autre étude publiée en 2014 a estimé que les océans de la Terre contiennent désormais 5, 25 billions de morceaux de plastique dans l'ensemble, sur la base des données de 24 voyages de collecte des ordures sur une période de six ans. C'est beaucoup, mais cela n'a pas encore découragé tout le monde d'essayer de le nettoyer - y compris la fondation Ocean Cleanup, dont la recherche fait partie d'un plan de remédiation à long terme. (L'essai initial d'Ocean Cleanup est en cours - avec quelques défauts - mais la fondation prévoit d'envoyer plus de systèmes avec un déploiement à grande échelle d'ici 2020.)

En fin de compte, même les partisans d'ambitieux projets de nettoyage reconnaissent qu'un recyclage accru du plastique - et une utilisation plus large des matériaux biodégradables - est toujours le meilleur espoir pour contrôler le plastique océanique. La prévention est moins chère et plus facile, mais comme le souligne Bamford, les vieilles habitudes peuvent être difficiles à briser.

"Nous devons fermer les robinets à la source. Nous devons éduquer les gens sur la façon de disposer des choses qui ne se cassent pas, comme les plastiques", dit-elle. "Les possibilités de recyclage doivent augmenter, mais, vous savez, certaines personnes achètent trois bouteilles d'eau par jour. En tant que société, nous devons améliorer la réutilisation de ce que nous achetons."

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa première publication en juin 2009.

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