Qu'est-ce que le train turbo oublié du Canada peut nous apprendre sur la nostalgie et l'innovation?

Au cours de l'été 1997 - l'été entre ma première et ma deuxième année d'école de journalisme - j'ai eu un emploi au service des relations publiques de Via Rail, le réseau ferroviaire national équivalent à Amtrak au Canada. Une grande partie du travail consistait à cultiver des cabines assez piétonnes (recherche de base pour les communiqués de presse sur la sécurité ferroviaire, par exemple), mais il y avait un projet de recherche qui m'obligeait à prendre le train de Toronto à Vancouver, et qu'une expérience aurait valu la peine tout un autre été de corvée de bureau.

Ce train était le Canadien, la route de signature de Via, aussi épique et légendaire que l'Orient Express ou le 20th Century Limited. Il s'agit d'un voyage de quatre jours, d'environ 2800 milles de long, traversant le vaste vide marécageux du Bouclier canadien, la vaste prairie et plusieurs chaînes de montagnes aussi hautes et menaçantes que toutes celles qui ont déjà traversé des pistes. Mais plus que le paysage, c'était le simple fait de voyager sérieusement en train. Enfant, élevé dans des voitures, je n'avais jamais rien connu de tel. Je suis accro depuis.

Cela m'a rappelé ce premier grand voyage il y a quelques semaines, alors que je sillonnais le sud de l'Ontario par Via Train pour parler de l'innovation européenne. L'un des exemples clés que j'utilise dans ces entretiens (tiré de mon livre "Le Saut") est l'extraordinaire transformation provoquée par les trains à grande vitesse dans des pays comme l'Espagne, qui en 1997 avait encore un réseau ferroviaire pire à bien des égards que Le Canada et, maintenant, possède probablement le meilleur et le plus vaste réseau à grande vitesse d'Europe, sinon du monde.

Le réseau de Via - comme celui d'Amtrak - est une blague anémique sous-utilisée, sous-financée par rapport à la plupart des pays européens. La ligne légendaire du Canadien Pacifique à travers ma ville natale de Calgary jusqu'à Banff, un complexe construit à l'origine pour les voyageurs ferroviaires, ne transporte plus du tout de passagers réguliers. (Il y a un train boutique très chic et très cher pour les geeks de train européens et japonais hardcore.)

Mais les trains circulent toujours régulièrement dans le sud de l'Ontario, et j'ai été frappé, en les remontant 15 ans après mon été en tant qu'employé, par le peu de changement. Il y avait le Wi-Fi à bord, ce qui est une chose merveilleuse, mais au-delà de cela, même la verrerie en classe affaires n'avait pas changé depuis 1997. Depuis plus d'une génération en Amérique du Nord, nous n'avons pratiquement rien investi dans les voyages en train de voyageurs.

Imaginez donc ma surprise de découvrir que le Canada a effectivement introduit le premier train à grande vitesse d'Amérique du Nord et est presque devenu un acteur mondial majeur du jeu de train rapide. J'avais en quelque sorte réussi à travailler dans les communications pour la compagnie de train de voyageurs du Canada sans jamais entendre parler du Turbo de courte durée, un service entre Toronto et Montréal qui a fonctionné de 1970 à 1982, exploité par le CN (Canadien National, qui a transformé son train de voyageurs vers Via à la fin des années 70).

Je ne raconterai pas l'histoire complète de Turbo parce que la meilleure façon de l'apprendre est de lire cette excellente fonctionnalité dans The Walrus Magazine et / ou de regarder la vidéo impressionnante de 24 minutes CN produite pour promouvoir le train en 1970 .

Voici la vidéo en trois parties:

Partie un:

Deuxième partie:

Partie trois:

Si vous décidez de sauter toute la vidéo (et l'article), la version courte est que le Turbo était voué à l'échec - comme la plupart des services de trains de voyageurs en Amérique du Nord l'est toujours - parce qu'il partageait l'ancienne voie avec des trains de marchandises et n'était donc pas en mesure de utiliser réellement sa vitesse de pointe record alors de 170 mph à plein effet. Au lieu de cela, il a voyagé à une vitesse maximale de seulement 95 mi / h, ralentissant pour les courbes de la voie construite pour les gros vieux frets, et s'arrêtant même de temps en temps pour laisser passer les trains de marchandises.

La ligne inaugurale Turbo fonctionnait entre Toronto et Montréal, mais au lieu de réduire de moitié les temps de trajet, elle a simplement réduit d'une heure le trajet moyen en voiture (de cinq heures à quatre). Bien que ce soit une heure complète plus rapide que les trains Via «rapides» d'aujourd'hui, il n'a pas gagné suffisamment de conducteurs pour justifier le coût. Le service a été abandonné, tout l'équipement Turbo détruit, et l'usine du fabricant de Montréal a été réduite en ruines en 2004. Toutes les traces de l'ancien service Turbo ont maintenant disparu, ce qui est peut-être la raison pour laquelle, en tant qu'ancien employé et geek de train, Je n'en avais jamais entendu parler jusqu'à présent.

L'article de Walrus parle de lui-même, mais je voudrais parler un peu de la vidéo - en particulier la façon dont elle capture une sorte d'optimisme vertigineux, un esprit d'action et de réussite juste-à-faire qui est manquant malheureusement d'attitudes nord-américaines aujourd'hui à l'égard des trains à grande vitesse et de nombreuses autres grandes idées durables.

Maintenant, il y a beaucoup de cela qui est tout simplement génial superficiellement génial à propos de la vidéo. Il y a les valeurs de production de l'ère spatiale, avec des voix off sévères et surélevées et des clips de bobines de bande vrombissantes et des télétypes claquants et des plans panoramiques étranges des tours de l'hôtel de ville de Toronto. Il y a la bande sonore - un rappel, s'il en était besoin, qu'il n'y a pas assez de jazz propulsé par la flûte et le xylophone dans le cinéma documentaire moderne. Il y a même une super petite section freakout trippy de 1970 autour de la marque 7:15 de la troisième partie, alors que le narrateur chante les louanges de la vie nocturne urbaine à la fin du voyage.

Le véritable point fort rétro, cependant, est la section étendue de la deuxième partie sur les services à bord, qui pourrait facilement être épissée telle quelle dans un épisode de "Mad Men". Il commence par des clichés de la cafétéria («les fours à micro-ondes cuisinent des spécialités de plats chauds en quelques secondes!») Avant de passer aux nombreuses séductions du «Turbo Club» de première classe. Il y a deux minutes complètes sur les uniformes «hôtesse» («Le service Turbo Club est symbolisé par ses hôtesses - jeunes et excitantes, rendues plus meso par leurs vêtements à la mode, conçus avec une touche de boutique. ... L'ensemble des hôtesses a un rendez-vous pratique que la plupart des femmes recherchent »). Des boissons sont servies, du coq au vin servi, des cigarettes fumées allègrement. Regardez attentivement à 4h30 de la deuxième partie et dites-moi que ce n'est pas Don Draper lui-même qui s'installe dans un fauteuil pivotant Turbo Club.

Cela m'a fait penser au véritable attrait du rétro-futurisme "Mad Men" - cette nostalgie singulière de notre époque actuelle pour les splendeurs de l'ère spatiale qui nous a été promise dans les années de l'après-guerre des années 1950 et 1960. À l'époque technologique charnière de l'ère, qui s'est produite l'année avant que Turbo n'ait frappé les pistes, Neil Armstrong avait fait son moonwalk historique - un exploit que même certains des ingénieurs chargés de réaliser cela avaient pensé impossible lorsque JFK les avait engagés à le faire en 1961.

Comme le souligne la voix off du film dans la séquence finale, «Turbo est une expression positive de cette époque au rythme rapide, un symbole de la capacité de l'homme à utiliser une technologie créative pour répondre aux besoins d'une société mobile.»

Comparez cela à l'ère actuelle de la rhétorique, l'esprit omniprésent de 2011. Ne pensez pas aux projets à grande vitesse abandonnés dans le Midwest américain et en Floride (et même pas envisagés par le gouvernement canadien de l'époque de l'automobile et de l'essence). Pensez à la façon dont la proposition de presque tout projet public ambitieux devient presque immédiatement une question de coûts. Il n'y a pas de mission, pas de but plus élevé, pas d'objectif ou un montant suffisamment grand pour justifier de dépenser plus que le plus petit montant possible.

Voie Ferree a haute vitesse? Fou cher. Énergie solaire? Je suis sûr que le charbon est encore légèrement moins cher. Nouvelles lignes de métro léger et de métro? Nous pourrions probablement nous contenter d'un ou deux bus supplémentaires aux heures de pointe. Après une génération de tournage pour les stars, nous nous contentons maintenant de nous rendre au magasin à un dollar.

C'est peut-être pour cela que l'esthétique "Mad Men" est si attrayante en ce moment: parce qu'à l'époque de Don Draper, on pouvait rêver grand. En regardant en arrière en sépia, il semble presque que vous ayez été obligé de viser haut. Vous pourriez innover, inventer, réinventer (Draper lui-même - un imposteur sur plusieurs fronts - est un symbole puissant, sinon tout à fait admirable de cet esprit). En d'autres termes, ce ne sont peut-être pas les cinq déjeuners martini et les nuages ​​de fumée sur le lieu de travail et les dames qui font le sale boulot qui nous manquent tant que le sentiment, perdu depuis longtemps, que l'Amérique (du Nord) pourrait faire quoi que ce soit, ce qui mettrait sa fièvre imagination pour. Nous pourrions vendre du savon et de la fumée et des carrousels Kodak par camion. Nous pourrions mettre un mec sur la lune, puis l'emmener sur la piste dans un train turbo le plus rapide du monde pour le défilé sur bande magnétique. Nous allions dans des endroits, plus vite que jamais.

Dans son dernier livre, "Dark Age Ahead", la grande philosophe urbaine Jane Jacobs a mis en garde contre un déclin imminent pour l'Amérique du Nord, provoqué par des priorités arriérées, des infrastructures en ruine et une chute catastrophique de notre volonté collective et de notre expertise pour l'innovation - une sorte de société. - échec de conception à grande échelle Jacobs n'était pas tellement préoccupé par le chaos environnemental, la guerre ou la catastrophe économique. Nous avions déjà affronté d'énormes défis et nous avions inventé notre chemin pour les surmonter. Sa plus grande préoccupation était que nous oubliions simplement comment faire les choses correctement, oubliant à quoi servaient les institutions publiques et les fonds publics.

"Quels perdants perdants?" elle a demandé. «Les perdants sont confrontés à des secousses si radicales dans des circonstances telles que leurs institutions ne peuvent pas s'adapter adéquatement, perdent leur pertinence et sont abandonnées.» Et l'une des raisons pour lesquelles nous ne parvenons pas à nous adapter, soutient-elle, c'est que nous oublions comment le faire. "La culture réside principalement dans la tête des gens et dans les exemples que les gens donnent, et est donc sujette à la mortalité naturelle." Si nous ne pouvons même pas nous souvenir correctement que nous avions autrefois un train à grande vitesse, si vous voulez, alors comment pouvons-nous espérer retrouver l'énergie culturelle de l'innovation dont nous avons si désespérément besoin pour surmonter les défis époques de notre temps?

Pour revenir aux 140 futurs personnages à la fois, suivez-moi sur Twitter: @theturner.

Astuce du chapeau: J'ai découvert la vidéo Turbo Train via ce post sur Metafilter, la meilleure communauté Web sacrément du monde.

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