Que signifie «biodégradable»?

Nous voulons tous laisser une marque plus claire sur la planète, donc quand nous voyons des produits annoncés comme "biodégradables", il est naturel de supposer qu'ils sont un choix plus vert. Après tout, qui ne voudrait pas qu'un produit se dégrade de nouveau sur la planète dont il est issu? Mais grâce au système de collecte des déchets aux États-Unis, dans lequel 55% de tous nos déchets se retrouvent dans des décharges, "biodégradables" pourrait en fait être une mauvaise chose, selon une nouvelle étude de la revue Environmental Science & Technology.

Les détails

Alors que des choses comme les déchets alimentaires, les tontes de jardin, le papier et d'autres produits prétendument «biodégradables» se décomposent dans des décharges privées d'oxygène, ils libèrent deux puissants gaz à effet de serre: le méthane et le dioxyde de carbone. Alors que le dioxyde de carbone ne s'échappe pas (il reste généralement sous terre et est stocké dans la décharge), le méthane s'échappe dans l'atmosphère, exacerbant le réchauffement climatique. En fait, les décharges sont la troisième source d'émissions de méthane d'origine humaine aux États-Unis.

Un tiers des déchets que nous jetons vont aux décharges qui collectent ce méthane et le convertissent en énergie, et les auteurs voulaient savoir si les déchets dans ces décharges se dégradaient suffisamment lentement pour que le gaz soit converti en énergie, atténuant ainsi ses effets sur le réchauffement climatique, déclare James W. Levis, doctorant au département de génie civil, de construction et d'environnement de la North Carolina State University. «Et ce que notre étude montre, non», dit-il.

À l'aide d'une modélisation informatique, les chercheurs ont étudié la façon dont divers matériaux se décomposeraient dans différentes conditions d'enfouissement. Plus précisément, ils ont examiné les déchets alimentaires, les déchets solides standard, le papier journal, le papier de bureau et un nouveau polymère plastique biodégradable appelé PHBO qui est généralement créé à partir de sucres végétaux ou d'amidons (ce type de plastique est différent des plastiques à base de maïs et est fabriqué par Proctor & Gamble, qui a financé cette étude) pour voir la quantité de méthane produite par chacun au fur et à mesure de sa décomposition.

Dans la décharge moyenne, le plastique biodégradable a généré le plus de méthane, suivi du papier de bureau, des déchets alimentaires, des journaux et d'autres formes de déchets solides. L'efficacité de la collecte de tout le méthane produit (la quantité de méthane collectée qui a été convertie en énergie utilisable) n'a pas dépassé 57%. Parce que les articles se décomposaient à des taux différents - les déchets alimentaires se dégradent plus rapidement que les plastiques biodégradables, qui se dégradent plus rapidement que le papier de bureau et le papier journal - ils ont libéré du méthane à des taux et à des moments différents, ce qui rend difficile la capture de tout le méthane.

Ce que cela veut dire

Le mot «biodégradable» peut sembler respectueux de l'environnement, mais le fait que certains produits libèrent des gaz à effet de serre s'ils se décomposent dans une décharge pourrait en faire une mauvaise chose. «Si quelque chose restait dans une décharge et ne se dégradait jamais du tout, ce serait optimal du point de vue des gaz à effet de serre», explique Levis. Certaines décharges tentent de collecter le méthane qui est rejeté, mais c'est plus facile à dire qu'à faire. "Il faut quelques années pour récupérer le gaz", explique Levis. Cela peut prendre 16 ans avant que les systèmes collectent tout le gaz généré.

"Vous pouvez utiliser les résultats de cette étude comme un bon argument pour développer les infrastructures de compostage", ajoute Levis. Dans les tas de compost, où il y a beaucoup d'oxygène, les déchets alimentaires, le papier et même les plastiques biodégradables ne génèrent pas de méthane. Pourtant, très peu de villes proposent le compostage municipal. "Et le recyclage présente de nombreux avantages en termes de gaz à effet de serre", ajoute-t-il.

L'essentiel

N'achetez pas dans le battage médiatique biodégradable. "La définition de ce qui est biodégradable par la Federal Trade Commission est très vague", dit-il. Ainsi, alors que certains produits biodégradables peuvent être idéaux pour les conditions dépourvues d'oxygène d'une décharge, où ils se dégradent suffisamment lentement pour que les systèmes de collecte de méthane puissent les convertir en énergie, d'autres ne le sont pas - et il n'y a aucun moyen pour un consommateur de faire la différence .

La meilleure solution consiste à examiner vos propres habitudes d'élimination des déchets personnels et à réduire, réutiliser et recycler avant d'opter pour des articles prétendument biodégradables verts. Et si votre ville n'offre pas de compostage municipal, commencez un tas de compost dans votre cour arrière. Laissez l'oxygène et les bactéries saines convertir vos restes de nourriture et vos résidus de jardin en engrais riche en nutriments que vous pouvez répandre sur votre pelouse. Et si vous vous retrouvez avec des plastiques biodégradables, Levis dit que vous pouvez les couper en bandes avant de les ajouter à votre tas afin qu'ils se décomposent plus rapidement.

Histoire d'Emily Main. Cet article est reproduit avec la permission de Rodale.com.

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