Que sont les arbres de lave et comment se forment-ils?

Les îles d'Hawaï sont remplies de toutes sortes de merveilles volcaniques - des caldeiras fumantes des volcans actifs aux tubes de lave ignée forgés par les éruptions anciennes. Cependant, une caractéristique volcanique dont vous n'avez peut-être pas entendu parler est une étrange formation géologique connue sous le nom d'arbre de lave (photo ci-dessus).

Ces étranges colonnes se forment lorsqu'une ruée de lave en fusion se fraye un chemin à travers une forêt. Plutôt que de renverser tous les arbres sur son passage, le contact soudain de la lave avec le tronc de l'arbre permet à une fine couche de lave de se refroidir autour de lui. Après que la ruée initiale de lave passe et que la «marée» descende, la lave semi-refroidie qui s'est accumulée autour des troncs d'arbres condamnés demeure.

Sur la photo ci-dessous, prise le 7 janvier 1983, lors d'une éruption à Pu'u Kahaualea, vous pouvez voir exactement comment se forme l'une de ces "forêts" d'arbres de lave.

Comme le souligne l'US Geological Survey, "Le sommet bulbeux de chaque arbre de lave marque le haut peuplement de la coulée de lave au fur et à mesure qu'elle se propageait à travers les arbres. À mesure que l'éruption de la fissure diminuait, le flux a continué de se propager latéralement; sa surface s'est affaissée, laissant des piliers de lave qui avait refroidi contre les troncs d'arbres. "

Parfois, le squelette carbonisé de l'arbre peut rester debout au sein de sa fonte ignée pendant de nombreuses années (et dans des cas extrêmement rares, les arbres sont connus pour survivre et continuer à croître). Cependant, le scénario le plus courant est celui où l'arbre prend feu et brûle complètement pendant ou peu de temps après la montée initiale de lave. Lorsque cela se produit, il en résulte un tronc évidé, comme ceci:

Si vous souhaitez voir ces étranges formations fossiles en personne, elles se trouvent généralement le long des pentes des volcans du bouclier basaltique qui sont sujets aux coulées de lave liquide. Il y a un parc d'État que vous pouvez visiter pour assister à des exemples vraiment spectaculaires: Lava Trees State Monument.

Situées sur la grande île juste au sud-est de la ville de Pāhoa, les moisissures ignées se sont formées en 1790 après une coulée de lave traversant une forêt. Au cours des siècles qui ont suivi, une nouvelle forêt a vu le jour, mais les sinistres et imposants arbres de lave rappellent toujours l'histoire naturelle fascinante mais volatile de l'île.

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