Que sont les cyclones extratropicaux?

Les cyclones tropicaux attirent tellement l'attention que vous pourriez penser qu'ils sont le seul cyclone en ville. Certes, il est difficile de ne pas se concentrer sur eux car les cyclones tropicaux peuvent devenir des ouragans ou des typhons, selon l'endroit où vous vivez.

Mais il existe d'autres types de cyclones, et les cyclones tropicaux peuvent devenir des cyclones différents à mesure que leur cycle de vie expire. Ces tempêtes sont appelées cyclones extratropicaux et sont différentes d'un cyclone tropical, y compris le fait qu'elles se formeront aussi loin au nord que l'Arctique.

Cyclones tropicaux contre cyclones extratropicaux

Bien que les deux types de cyclones soient des zones de basse pression, il existe quelques différences clés entre les tempêtes.

Selon le laboratoire océanographique et météorologique de l'Atlantique (AOML) de la National Oceanic and Atmospheric Administration, les cyclones tropicaux nécessitent plusieurs conditions spécifiques pour se former, notamment:

  • Les eaux océaniques à environ 80 degrés Fahrenheit, souvent à moins de 300 miles de l'équateur
  • Refroidissement rapide à une certaine hauteur qui permet la libération de chaleur
  • Couches humides près de la troposphère
  • Un système préexistant d'eau perturbée
  • Faible cisaillement vertical du vent (de grandes quantités perturbent la formation des tempêtes)

Les cyclones extratropicaux se forment un peu différemment et ont des structures globales différentes. Comme leur nom l'indique, les cyclones extratropicaux se forment loin des zones tropicales d'origine des cyclones tropicaux. Ils ont tendance à former:

  • Le long de la côte est des États-Unis, au nord de la Floride
  • De la moitié sud du Chili jusqu'à l'Amérique du Sud
  • Dans les eaux proches de l'Angleterre et de l'Europe continentale
  • Pointe sud-est de l'Australie

Les Nor'easters, comme celui vu en direction du nord-est des États-Unis en mars 2014, sont des cyclones extratropicaux. (Photo: NOAA / Wikimedia Commons)

Alors que les cyclones tropicaux ont besoin de températures constantes à travers la tempête pour maintenir leur puissance, les cyclones extratropicaux prospèrent sur les contrastes de température dans l'atmosphère, selon l'AOML. Les cyclones extratropicaux sont le résultat de la rencontre de fronts froids et chauds, et les différences de températures et de pressions d'air créent les mouvements cycloniques. Compte tenu de leur structure, les cyclones extratropicaux ressemblent à des virgules lorsque les deux fronts sont tous deux bien développés, une différence par rapport à la forme en spirale des cyclones tropicaux et des ouragans.

L'un ou l'autre de ces types de cyclones peut devenir l'autre, bien qu'il soit plus rare pour les extratropicaux de devenir un cyclone tropical. Les cyclones tropicaux deviennent plus souvent extratropicaux une fois qu'ils passent dans des eaux plus froides, et leurs sources d'énergie passent de cette condensation de chaleur à la différence de température entre les masses d'air. L'AOML dit que la prévision des changements entre les deux types est "l'un des problèmes de prévision les plus difficiles" auxquels nous sommes confrontés.

Les deux types de cyclones peuvent entraîner du brouillard, des orages, de fortes pluies et de fortes rafales de vent. Cependant, étant donné comment et où les cyclones extratropicaux se forment, ils peuvent également produire des blizzards intenses. Les Nor'easters, par exemple, ne sont pas des cyclones extratropicaux, en particulier ceux qui subissent une bombogenèse.

Cyclones dans l'Arctique

Le grand cyclone arctique de 2012, vu ici le 6 août 2012, a commencé en Sibérie et s'est ensuite installé à mi-chemin entre l'Alaska et le pôle Nord. (Photo: NASA / Wikimedia Commons)

Les données sur les cyclones arctiques remontent à au moins 1948, les satellites rassemblant des informations à leur sujet depuis 1979. Selon une étude de 2014 publiée dans le Journal of Climate, les cyclones arctiques ont augmenté depuis 1948, même si les autres activités cycloniques ont diminué entre 1960 et le début Années 1990. Ces cyclones sont plus fréquents en hiver qu'en été, mais cette étude a également noté une augmentation des cyclones d'été.

Si vous avez entendu parler des cyclones de l'Arctique, cela est probablement dû au grand cyclone de l'Arctique de 2012, une tempête particulièrement puissante qui s'est formée sur l'Arctique en août 2012. Alors que les cyclones d'été ont tendance à être plus faibles dans l'Arctique, celui-ci a été l'été le plus fort tempête à l'époque et la 13e plus forte dans l'ensemble (quelle que soit la saison) depuis 1979, selon une étude de 2012. Il a duré 13 jours, un temps incroyablement long pour un cyclone arctique, qui ne dure généralement que 40 heures environ.

Les cyclones d'hiver sont généralement plus forts que ceux d'été, car les conditions qui entraînent des cyclones extratropicaux - la rencontre des fronts plus froids de l'Arctique et des fronts plus chauds de la région équatoriale - sont à leurs pics respectifs. Cependant, la récente remontée des tempêtes estivales est difficile à cerner. Le changement climatique peut être une des raisons car il modifie les niveaux de glace de mer et les températures océaniques.

S'adressant à la NASA en 2012 au sujet du grand cyclone arctique, John Walsh, scientifique en chef à l'Université d'Alaska Fairbanks, a expliqué le scepticisme que le changement climatique était le seul moteur.

"La tempête de la semaine dernière a été exceptionnelle, et l'occurrence de tempêtes arctiques d'une intensité extrême est un sujet qui mérite une enquête plus approfondie", a-t-il déclaré à la NASA. "Avec une couverture de glace réduite et des surfaces marines plus chaudes, la survenue de tempêtes plus intenses est certainement un scénario plausible. La limitation actuelle est la petite taille de l'échantillon d'événements exceptionnels, mais cela pourrait changer à l'avenir."

Un cyclone extratropical se dresse au-dessus de l'Arctique le 7 juin 2018. C'est l'un des plus forts de la région au cours de l'été de mémoire récente. (Photo: NOAA)

L'avenir est peut-être ici. Un autre «grand» cyclone s'est formé au-dessus de l'Arctique en 2018, celui-ci au début de juin. Comme le cyclone de 2012, celui-ci a démontré une force incroyable, mesurée par sa pression centrale de 966 milibars, une unité de mesure de pression non standard. Le cyclone de 2012 a atteint 963 à 966 milibars.

"Préliminairement, cette tempête pourrait se classer dans le Top 10 des cyclones de l'Arctique en juin ainsi que pour l'été (de juin à août)", a expliqué à Earther Steven Cavallo, météorologue à l'Université d'Oklahoma.

Bien que les cyclones dans l'Arctique ne semblent pas aussi importants que les tempêtes sur les zones densément peuplées, ces cyclones arctiques entraînent des changements dans l'environnement. Selon le National Snow and Ice Data Center (NSID), les cyclones extratropicaux dans la région font trois choses.

  1. Ils dispersent la glace de mer, ce qui crée des espaces entre les glaces.
  2. Ils apportent des conditions plus fraîches.
  3. Ils entraînent plus de précipitations qui, comme le note le NSID, se situent entre 40 et 50 pour cent de neige, même pendant les mois d'été.

La rupture de la glace de mer, en particulier, peut conduire aux scénarios décrits par Walsh à la NASA ci-dessus, et le cyclone de 2018 pourrait potentiellement déplacer beaucoup de glace de mer de l'Arctique hors de la région, selon un scientifique qui a parlé à Earther. Avec moins de glace, les espaces sombres de l'eau libre absorbent plus de lumière solaire, ce qui peut accélérer le processus de fonte de la glace.

Comme l'écrivait le NSID en 2013, le déplacement de la glace de mer n'est pas le seul facteur en jeu:

Les modèles orageux créent des conditions fraîches et davantage de précipitations, ce qui tend à augmenter l'étendue de la glace. Cependant, les cyclones individuels peuvent commencer à changer les règles, en mettant davantage l'accent sur la rupture de la glace comme facteur de perte de glace.

En bref, les cyclones d'été dans l'Arctique peuvent se produire plus souvent, mais les raisons pour lesquelles, et leur impact sur l'environnement, restent un mystère.

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