Quelques faits intéressants sur les écureuils volants

Les chauves-souris sont les seuls mammifères qui volent vraiment, mais ce ne sont pas les seuls que vous pourriez voir plonger au-dessus de vous au crépuscule. Pendant des dizaines de millions d'années, une variété d'autres vertébrés à fourrure ont également plané à travers les forêts, surtout après la tombée de la nuit.

Les écureuils volants - qui glissent et non volent - remontent au moins à l'époque oligocène et se déclinent désormais en 43 espèces en Asie, en Europe et en Amérique du Nord. Ils naviguent d'arbre en arbre sur une membrane spéciale entre chaque membre avant et arrière, une astuce qui a évolué plusieurs fois dans l'histoire. (En plus des écureuils volants, il est également utilisé par d'autres mammifères aériens tels que les anomalies, les colugos et les planeurs de sucre.)

Les écureuils volants sont principalement nocturnes, mais ils sortent parfois pendant la journée, comme cet écureuil volant géant rouge et blanc (Petaurista alborufus) dans la réserve naturelle nationale de Foping en Chine. (Photo: photographie Burrard-Lucas)

Glissant à travers les arbres au clair de lune, ces animaux peuvent ressembler à des fantômes. Pourtant, leur mystique nocturne est équilibrée avec un charisme aux yeux de biche, ce qui en fait de précieuses mascottes pour les anciennes forêts où ils vivent. Les humains sont naturellement attirés par la gentillesse et la nouveauté, de sorte que les écologistes rallient souvent leur soutien aux écosystèmes en difficulté en mettant en évidence des animaux mignons ou inhabituels qui en dépendent.

Même si nous voyons rarement des mammifères planeurs dans la nature, il est bon de savoir qu'ils sont toujours là, patrouillant dans les bois primitifs comme ils le faisaient bien avant que notre propre espèce n'existe. Et comme leur avenir dépend de la santé de ces lieux, quiconque apprécie ces animaux doit également être fan des forêts indigènes. Pour faire la lumière sur les deux, voici un aperçu du monde secret des écureuils volants:

Ces yeux adorables sont pour la vision nocturne.

L'écureuil volant de Sibérie s'étend à travers l'Europe du Nord et la Russie, mais une population de l'île japonaise d'Hokkaido est maintenant considérée comme une sous-espèce endémique, connue sous le nom de Pteromys volans orii. (Photo: harum.koh [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Les grands yeux ronds sont l'une des raisons pour lesquelles les écureuils volants sont si mignons pour les humains. Mais alors que ce trait indique généralement la petite enfance chez les mammifères - comme les grands yeux qui nous font aimer les bébés et les chiots - les écureuils volants conservent leurs poivrons dodus de manière disproportionnée à l'âge adulte. Ils ont fait évoluer les grands yeux pour capter plus de lumière pour une meilleure vision nocturne, une adaptation partagée par de nombreux animaux nocturnes, des chouettes aux lémuriens.

Ils peuvent briller la nuit.

Alors que nous savons que toutes les espèces d'écureuils volants sont actives la nuit, ce n'est que récemment que les chercheurs ont découvert que certaines brillaient également la nuit.

Jonathan Martin, professeur agrégé de foresterie au Northland College dans le Wisconsin, revenait d'une randonnée une nuit quand il a braqué une lumière ultraviolette sur un écureuil volant et a vu qu'il brillait en rose, rapporte Popular Science. Sur la base de cette découverte spontanée, une équipe de chercheurs dirigée par Allison Kohler a finalement découvert que tous les écureuils volants américains étaient fluorescents la nuit.

Ils ont également appris que les écureuils volants brillaient plus fortement sur leur face inférieure. On ne sait toujours pas pourquoi les écureuils dégagent un effet fluorescent, mais les chercheurs ont plusieurs théories, notamment l'évitement des prédateurs la nuit, la communication entre les écureuils et la navigation sur un terrain enneigé et glacé.

Au lieu des ailes, les écureuils volants ont des patates et des éperons de poignet.

La membrane velue ressemblant à un parachute entre les membres avant et arrière d'un écureuil volant est connue sous le nom de "patagium" (pluriel: patagia). Ces volets attrapent l'air lorsque l'écureuil tombe, le laissant se propulser vers l'avant au lieu de s'effondrer. Mais pour s'assurer que la patagia attrape suffisamment d'air, les écureuils volants ont également un autre truc dans leurs manches: des éperons de cartilage à chaque poignet qui peuvent être étendus presque comme un doigt supplémentaire, étirant la patagia plus loin que les bras minuscules de l'écureuil ne pourraient le faire seuls.

Lorsqu'un écureuil volant veut atteindre un arbre au-delà de la distance de saut, il saute audacieusement dans la nuit, comme le montre la vidéo ci-dessus. Il étend ensuite ses membres, y compris ses éperons de poignet, pour étirer sa patagia et commencer à glisser. Il atterrit sur le tronc de son arbre cible, saisissant l'écorce avec ses griffes, et se précipite souvent immédiatement de l'autre côté pour éviter tout hibou qui aurait pu voir son glissement.

Les écureuils volants peuvent glisser 300 pieds et faire des virages à 180 degrés.

Une vue d'un écureuil volant du sud ( Glaucomys volans ) glissant au-dessus. (Photo: Prattikppf [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Ils ne volent peut-être pas vraiment, mais les écureuils volants parcourent encore des distances impressionnantes dans les airs. La glisse moyenne d'un écureuil volant du Nord (Glaucomys sabrinusis) est d'environ 65 pieds (20 mètres), selon le musée de zoologie de l'Université du Michigan, ou légèrement plus longue qu'une piste de bowling. Mais il peut aussi aller beaucoup plus loin si nécessaire, avec des glissements enregistrés jusqu'à 295 pieds (90 mètres). Cela signifie qu'un écureuil volant du nord de 11 pouces (28 cm) pourrait glisser presque sur toute la longueur d'un terrain de football, ou à peu près aussi loin que la Statue de la Liberté est haute. Il est également remarquablement agile, utilisant ses membres, sa queue moelleuse et ses muscles patagia pour effectuer des virages serrés, même en tirant des demi-cercles complets en une seule glisse.

Et ces capacités ne se limitent pas aux espèces plus petites: l'écureuil volant géant rouge d'Asie (Petaurista petaurista) peut atteindre 81 cm de long et peser près de 1, 8 kg, mais on a déjà vu des planeurs agiles jusqu'à 246 pieds (75 mètres).

90 pour cent de toutes les espèces d'écureuils volants n'existent qu'en Asie.

Un écureuil volant rouge géant ( Petaurista petaurista ) se perche sur une branche à Sabah, en Malaisie. (Photo: vil.sandi [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Les écureuils volants sauvages peuvent être trouvés sur trois continents, mais ils ne sont pas répartis également. Quarante des 43 espèces connues sont endémiques à l'Asie, ce qui signifie qu'elles n'existent naturellement nulle part ailleurs sur Terre. Et les parents des écureuils volants habitent des régions d'Asie depuis environ 160 millions d'années, selon de nouvelles recherches sur les fossiles de mammifères volants qui remontent à l'âge des dinosaures. Comme le rapporte le New York Times:

Les fossiles de la nouvelle espèce, Maiopatagium et Vilevolodon, sont superbement préservés, révélant de nombreux détails de leur anatomie. Des feuilles de peau en forme d'ailes s'étendent de leurs joues à leurs jambes et à leur queue. Ils avaient également des épaules remarquablement flexibles nécessaires pour grimper aux arbres, puis manœuvrer dans les airs pendant une descente.

L'Asie a joué un autre rôle clé dans l'histoire de l'écureuil volant, selon une étude de 2013, avec des forêts denses offrant à la fois un refuge et un centre de diversification. Ces habitats ont peut-être sauvé des écureuils volants pendant les périodes glaciaires, mais ils se sont également lentement divisés et reconnectés au fil du temps, un processus qui peut inciter de nouvelles espèces à évoluer.

Même si les forêts asiatiques ont fait tout cela, cependant, beaucoup sont désormais confrontés à des menaces croissantes de déforestation à grande échelle et de changements climatiques induits par l'homme, qui se produisent beaucoup plus rapidement que les changements naturels subis par les anciens écureuils volants. "Sur la base de ce travail", ont écrit les auteurs de l'étude, "nous prédisons un avenir sombre pour les écureuils volants, un avenir étroitement lié au sort des forêts en Asie".

Seuls 3 écureuils volants sont originaires du Nouveau Monde.

Les écureuils volants du sud sont communs dans une grande partie de l'est de l'Amérique du Nord. (Photo: Ryan M. Bolton / Shutterstock)

Les écureuils volants existent sur une grande partie de l'Amérique du Nord et de l'Amérique centrale, à l'exception des endroits peu boisés comme les déserts, les prairies et la toundra. Ils se sont adaptés à un large éventail de forêts sous des climats très différents, du Honduras au Québec et de la Floride à l'Alaska. Pourtant, contrairement à leurs parents très divers en Asie, tous ces écureuils volants américains ne proviennent que de trois espèces. Il y a l'écureuil volant du nord et l'écureuil volant du sud (Glaucomys volans), ainsi que l'écureuil volant de Humboldt (Glaucomys oregonensis), identifié comme une espèce en 2017 après avoir été précédemment classé comme une sous-espèce d'écureuil volant du nord.

Cartes de répartition de deux des trois espèces d'écureuils volants d'Amérique du Nord. (Photo: Darekk2 [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons

Les trois espèces américaines sont assez répandues, bien que certaines sous-espèces soient relativement rares, comme l'écureuil volant du nord de la Caroline (G. sabrinus coloratus) en voie de disparition ou l'écureuil volant de San Bernardino (G. sabrinus californicus).

Si des écureuils volants vivent à proximité, nous sommes souvent inconscients.

Les écureuils volants peuvent être difficiles à repérer dans l'obscurité, mais ils sont parfois trahis par leur éclat, comme le reflet rougeâtre de cet écureuil volant du nord (Glaucomys sabrinus) en Ontario. (Photo: PJTurgeon [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

La plupart des écureuils arboricoles non glissants sont diurnes ou actifs pendant la journée. Et parce que certaines espèces se sont adaptées à la vie urbaine - comme le gris oriental omniprésent en Amérique du Nord - elles sont parmi les espèces sauvages les plus vues par de nombreuses personnes.

Mais dans certaines parties du monde, y compris une grande partie de l'Amérique du Nord, les écureuils volants sont beaucoup plus courants que ne le suggère leur visibilité diurne. Ils sont répandus non seulement dans les régions sauvages éloignées et boisées, mais aussi dans de nombreuses zones suburbaines avec suffisamment d'arbres anciens pour s'adapter au mode de vie d'un écureuil volant. Nous les voyons rarement parce qu'ils sont actifs lorsque nous avons tendance à dormir, ou du moins à l'intérieur. Même lorsque nous sommes dehors la nuit, la couverture de l'obscurité peut nous cacher des écureuils volants.

Cependant, si vous souhaitez en voir ou en entendre un, il existe des moyens d'améliorer vos chances. Une lampe de poche peut révéler l'éclat d'un écureuil volant la nuit, par exemple, comme sur la photo ci-dessus. De nombreuses espèces émettent également des sons "aigu" aigus pour communiquer entre elles, souvent entendus dans les premières heures suivant le coucher du soleil.

Les écureuils volants ont besoin de beaucoup de maternage.

Les écureuils volants ne produisent pas de chaleur corporelle avant l'âge de 5 semaines environ. Lorsque des chiots orphelins sont amenés dans des centres de réadaptation faunique, ils sont souvent enveloppés dans des couvertures ou des coussins chauffants pour se réchauffer. (Photo: blu fish design / Shutterstock.com)

Les écureuils volants du sud sont des survivants avertis, mais ils ne parviennent à ce point qu'avec beaucoup d'amour maternel. «Les écureuils volants du Sud femelles donnent naissance à des jeunes sans poils et sans défense qui sont extrêmement mal coordonnés et incapables de se retourner», explique le Musée de zoologie de l'Université du Michigan (UMMZ). "Pendant les premiers jours de leur vie, les jeunes se tortillent continuellement tout en émettant de légers grincements."

Leurs oreilles s'ouvrent dans les deux à six jours suivant la naissance et ils développent de la fourrure après environ une semaine. Cependant, leurs yeux ne s'ouvrent pas pendant au moins trois semaines et ils restent dépendants de leur mère pendant plusieurs mois. "Les femelles s'occupent de leurs petits dans le nid et les soignent pendant 65 jours, ce qui est un temps inhabituellement long pour un animal de cette taille", ajoute l'UMMZ. "Les jeunes deviennent indépendants à l'âge de 4 mois à moins qu'ils ne naissent plus tard dans l'été, auquel cas ils hivernent généralement en famille."

Les mères maintiennent également plusieurs nids secondaires, note le laboratoire d'écologie de la rivière Savannah (SREL) de l'Université de Géorgie, où elles peuvent fuir avec leur progéniture si le site principal du nid devient trop dangereux. Un écureuil volant du sud aurait été vu en train de faire cela lors d'un incendie de forêt, alors même que des flammes chantaient sa fourrure.

Les écureuils volants n'hibernent pas, mais ils hygge.

Malgré les forêts glaciales qui peuplent des endroits comme le Canada, la Finlande et la Sibérie, les écureuils volants n'hibernent pas. Au lieu de cela, ils deviennent moins actifs par temps froid, passant plus de temps dans leurs nids et moins de temps à chercher de la nourriture. (Cependant, ils s'aventurent encore en hiver, comme les écureuils volants nains japonais dans la vidéo ci-dessus.)

Ils sont également connus pour faire face aux intempéries hivernales en se regroupant. Plusieurs écureuils partagent parfois un nid pour cette raison, au-delà des membres de la famille immédiate. Ils peuvent réduire leur métabolisme et leur température corporelle pour économiser de l'énergie, selon le SREL, et bénéficier de la chaleur rayonnante de l'autre. Se blottir pour se réchauffer peut être si important, en fait, que les écureuils volants sont également connus pour partager leurs nids avec d'autres types d'animaux sauvages, y compris les chauves-souris et même les chouettes hurlantes.

Certains écureuils volants sont plus gros qu'un chat domestique.

Les écureuils volants géants rouges et blancs peuvent atteindre 1 mètre (3 pieds) de long de la tête à la queue. (Photo: photographie Burrard-Lucas)

Les écureuils volants varient en taille de quelques pouces à quelques pieds, y compris certains des plus petits et des plus grands écureuils arboricoles connus de la science. Les deux espèces américaines sont relativement minuscules, par exemple, tandis que certains écureuils volants asiatiques peuvent être énormes.

Connus comme des écureuils volants géants, ceux-ci varient d'abondant à menacé. Le géant rouge et blanc (Petaurista alborufus) peut mesurer plus de 3 pieds (1 mètre) de long et 3 livres (1, 5 kilogramme), et il est relativement commun dans le centre et le sud de la Chine. Le géant rouge légèrement plus petit (P. petaurista) a une aire de répartition encore plus large, de l'Afghanistan et du Pakistan à la Malaisie et à Singapour. Ces deux espèces sont répertoriées comme espèces "moins préoccupantes" par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN).

Un écureuil volant géant rouge et blanc est traité dans un centre de sauvetage à Guangzhou, en Chine. (Photo: Chine Photos / Getty Images)

Certains autres géants sont beaucoup plus rares. L'écureuil volant laineux (Eupetaurus cinereus) n'est connu que d'une douzaine de spécimens dans l'extrême nord de l'Himalaya et est considéré comme menacé par l'UICN en raison du défrichement de ses forêts de pins indigènes.

Il y a aussi l'écureuil volant de Namdapha en danger critique d'extinction (Biswamoyopterus biswasi), connu uniquement à partir d'un seul spécimen trouvé dans le parc national de Namdapha en Inde en 1981. On pensait qu'il était le seul membre de son genre jusqu'en 2012, quand une espèce apparentée (B. laoensis ) a été découverte sur un marché de viande de brousse au Laos.

Ce n'est pas un écureuil volant, mais c'est un mammifère volant.

Les Sunda colugos ( Galeopterus variegatus ) sont des mammifères planeurs d'Asie du Sud-Est. (Photo: Vincent Thomas / Shutterstock.com)

Outre les écureuils volants, il existe également au moins 20 autres espèces de mammifères planeurs en dehors de la famille des écureuils, les Sciuridae. Ils habitent des environnements forestiers similaires, utilisent leur patagia de manière similaire et sont généralement nocturnes; ils ont juste fait évoluer leurs capacités séparément, un processus appelé évolution convergente.

Les planeurs non écureuils comprennent les colugos - également appelés «lémuriens volants», même s'ils ne sont pas des lémuriens et ne peuvent pas voler - et les anomalies, sept rongeurs africains surnommés «écureuils à queue écailleuse» bien qu'ils ne soient pas de véritables écureuils. Il existe également des opossums de vol à voile, un groupe de marsupiaux comprenant des planeurs de sucre, le planeur en acajou menacé d'Australie et le planeur nordique en danger critique de Papouasie-Nouvelle-Guinée.

Certains écureuils volants sont des accros du grenier.

Alors que les forêts du monde entier disparaissent pour devenir des fermes et des villes, la faune doit s'adapter ou disparaître. De nombreux écureuils volants se sont révélés adaptables aux habitats humains, y compris les deux espèces américaines, si suffisamment d'arbres de grande taille sont laissés intacts. Mais leur ingéniosité incite également certains écureuils volants à partager nos maisons, confondant peut-être les greniers avec d'énormes cavités d'arbres. Et cela peut entraîner des problèmes, comme l'explique la vidéo ci-dessus.

En fin de compte, la clé pour se débarrasser des écureuils volants et des autres rongeurs est l'exclusion ou la fermeture de leurs points d'entrée, car eux ou d'autres intrus pourraient autrement simplement ré-envahir. Pour des conseils sur les moyens de se séparer humainement et efficacement, consultez cette fiche d'information du Département de l'énergie et de la protection de l'environnement du Connecticut, et ce guide détaillé sur l'expulsion d'une famille d'écureuils volants. (N'essayez pas non plus de les garder comme animaux de compagnie - nourrir et héberger la faune est généralement une mauvaise idée pour toutes les personnes impliquées.)

Ils sont l'une des nombreuses raisons pour lesquelles les forêts anciennes méritent d'être protégées.

Les écureuils volants prospèrent souvent dans les forêts primaires, comme celle-ci dans la côte de l'Oregon. (Photo: Alaina McDavid [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Les forêts ont fait des écureuils volants ce qu'ils sont, créant des environnements où les compétences de vol à voile ont donné à leurs ancêtres un avantage. Et les écureuils volants ont aidé à façonner leurs habitats en retour, en répandant des graines d'arbres et en fournissant de la nourriture aux prédateurs indigènes comme les hiboux.

Les écureuils volants ne jouent que de petits rôles dans les grands écosystèmes forestiers complexes, mais ces écosystèmes s'avèrent également très précieux pour les humains, offrant une richesse de ressources naturelles et de services écologiques comme un air plus pur, une eau plus propre et moins d'inondations. Nous perdons parfois de vue ces avantages, et la faune charismatique comme les écureuils volants peut nous aider à nous souvenir de ne pas manquer la forêt pour les arbres.

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa première publication en janvier 2017.

Articles Connexes