Ramener «l'empereur de la forêt»

Un groupe de biologistes, de gardiens de zoo, d'étudiants et de représentants du gouvernement a traversé la forêt de pins à longues feuilles du sud profond un matin de printemps magnifique et récent, serrant soigneusement les taies d'oreiller blanches.

Ils cherchaient des trous. Plus précisément, des terriers de tortues gopher dans lesquels ils pourraient déposer leur précieuse cargaison de serpents indigo orientaux, alias "Empereurs de la forêt".

Le serpent indigo lisse, noir, long - le plus long en Amérique du Nord est répertorié comme menacé par le gouvernement fédéral en vertu de la Loi sur les espèces en voie de disparition et a un besoin urgent de propagation et de restauration dans des habitats historiques. Une approche tout-en-un visant à sauver l'indigo non venimeux très apprécié de l'extinction crée d'étranges compagnons de lit.

"Il y va", a déclaré Tony Brady, biologiste des pêches au US Fish and Wildlife Service, alors qu'un serpent glissait de sa taie d'oreiller dans un terrier de la forêt nationale de Conecuh en Alabama. "Lorsque nous les libérons, nous savons que nous avons fait notre travail."

Le fait que Brady, un expert en moules d'eau douce, aide à réintroduire des serpents dans la nature est un peu étrange. Que tout ce travail ait lieu dans une écloserie n'est pas typique. Le fait que l'écloserie ait aidé à élever les serpents dès son jeune âge est, pour le moins, unique.

"Nous avons vraiment brisé le moule", a déclaré Brady, chef de projet adjoint au Welaka National Fish Hatchery (Welaka NFH) en Floride. "Nous ne sommes plus la pisciculture de votre grand-père."

L'objectif initial de l'indigo est de 300 serpents réintroduits en Alabama et 300 serpents en Floride. L'objectif le plus ambitieux, cependant, est de recréer un écosystème du Sud principalement perdu où les indigos, les tortues gopher, les grenouilles gopher, les pics à tête rouge et d'autres animaux gambadent au milieu des forêts de pins à longues feuilles.

"Ce que nous avons pu accomplir grâce à ce projet sur les serpents indigo reflète la valeur que notre programme de pêche et ses employés apportent au travail de conservation du service", a déclaré Allan Brown, directeur régional adjoint du programme de pêche du service dans le Sud-Est. «Nous faisons beaucoup de travail pour stimuler la pêche dans le Sud-Est en collaboration avec un large groupe de partenaires. Ceci est un exemple de l'impact positif que nous pouvons avoir au-delà du poisson.»

"Les Indigos sont l'une des rares espèces emblématiques qui offrent une magnifique opportunité de capter l'attention des gens", a déclaré Michele Elmore, biologiste principale de l'indigo du service. "Pourtant, les gens du Sud sont devenus déconnectés de l'écosystème fascinant des feuilles longues. Le Sud a été construit sur du pin à longues feuilles."

Ajout du prédateur apex

Un signe à Conecuh National Forest en Alabama avertissant les visiteurs d'éviter de nuire au serpent indigo de l'Est protégé. (Photo: Dan Chapman / USFWS)

Les forêts à longues feuilles couvraient autrefois 90 millions d'acres de plaines côtières dans une bande s'étendant de la Virginie au Texas. L'écosystème du pin est l'un des habitats les plus biologiquement diversifiés au monde; seules les forêts tropicales humides sont plus fécondes.

Environ 600 plantes, insectes, oiseaux et mammifères différents - 30 menacés ou en voie de disparition par le gouvernement fédéral - habitent les imposants pins et les graminées de l'habitat à longues feuilles. Le terrier de la tortue abrite à lui seul environ 350 espèces - y compris des serpents indigo de l'Est - et en particulier pendant les saisons d'hiver et de feu.

Ce sont des soi-disant prédateurs de pointe qui sont assis au sommet de leur chaîne alimentaire locale avec peu de crainte d'être dévorés par d'autres. Leur appétit - les rongeurs et les serpents venimeux comme les cuivres et les serpents à sonnettes - assure un équilibre écologique sain aux nombreuses créatures de la forêt.

Les Indigos, avec une aire de répartition historique qui s'étend du sud-est du Mississippi au sud de l'Alabama et de la Floride et jusqu'au sud-est de la Géorgie, sont de beaux serpents dociles. Ils peuvent atteindre neuf pieds de longueur avec une peau brillante recouverte d'écailles bleu-noir irisées.

Les serpents, cependant, sont insaisissables. Et leur maison est en état de siège.

Les bûcherons ont abattu les forêts de feuillus au 19e siècle. Le besoin de térébenthine, un ingrédient préféré de l'industrie maritime, a encore décimé les arbres. La suppression des incendies de forêt a détruit le ventre sain des forêts. Les plantations de pins, les cultures en rangées et l'étalement périurbain ont remplacé les forêts de feuillus. Les routes - un piège mortel pour les serpents indigo - ont encore fragmenté l'écosystème.

Aujourd'hui, il reste peut-être 4 pour cent - moins de 5 millions d'acres - de pins à longues feuilles. Le dernier indigo sauvage a été repéré dans le Florida Panhandle en 1999. En Alabama, le serpent noir n'a pas été vu depuis les années 1950.

Cultiver des serpents aux côtés de poissons

Fort Stewart, une base militaire dans l'est de la Géorgie, est un jardin d'Eden relatif pour les indigos. Il y a une décennie, les biologistes ont capturé des indigos enceintes à Fort Stewart et, après avoir pondu, ont remis les femelles dans la nature et, le tour est joué, le programme de propagation des serpents était en cours.

Le Centre Orianne pour la conservation de l'indigo, un organisme sans but lucratif pour les reptiles et les amphibiens, a pris la tête de la propagation. Orianne fait éclore des serpents dans son "herpétarium" de 2 500 pieds (maintenant géré par le zoo de Floride centrale à Sanford). Il a engendré les 12 indigos libérés en juillet 2017 à la réserve Apalachicola Bluffs and Ravines, la première tranche de la dispersion prévue de 300 indigos dans la nature sauvage de la Floride. Il a également élevé les serpents sortis à Conecuh en 2017.

"Nous avons besoin de plus de serpents", a déclaré Elmore. "La seule quantité de serpents dont nous avons besoin pour atteindre nos objectifs est un grand défi."

C'est là qu'intervient l'écloserie de Welaka.

Brady et Drew Becker, un autre biologiste de service, se sont familiarisés avec les bières lors d'une réunion en Virginie-Occidentale un soir de septembre 2016 lorsque la notion apparemment farfelue d'indigos "en tête" a surgi. Catherine Phillips, qui dirige le bureau de Panama City, avait déjà évoqué cette idée avec Ken Blick, chef de projet à Welaka.

Une chose en a mené une autre et…

"Avant d'être embauché à Welaka, Ken dit:" Que savez-vous de l'élevage de serpents? "", Se souvient Brady, le spécialiste des mollusques. "J'ai dit:" Euh, rien, mais je peux apprendre. " Cela ressemblait à du plaisir, quelque chose de différent. "

Peut-être que faire pousser des indigos aux côtés d'esturgeons et de poissons-chats n'est pas si étrange après tout. Ils élèvent des salamandres Ozark hellbender au Greers Ferry NFH en Arkansas, des tortues serpentines alligators au Natchitoches NFH en Louisiane, des grenouilles gopher à Warm Springs NFH en Géorgie et une variété de moules d'eau douce dans les écloseries de sept États du sud-est.

Mais des serpents?

"Certaines personnes ont simplement peur des serpents, mais je ne suis pas effrayé par elles", a déclaré Brady. "Ce n'est pas comme s'ils étaient des serpents à sonnettes et un mauvais mouvement vous fait voyager à l'hôpital."

Welaka a reçu des serpents de 10 ans et demi du Centre Orianne fin janvier. Le personnel du couvoir avait déjà retiré les aquariums (utilisés pour l'alose savoureuse) et d'autres équipements d'une section de la maison d'élevage du couvoir et ajouté des murs, des racks et des bacs. Les bacs indigo sont nettoyés chaque matin, les serpents transférés dans un autre bac tandis que les journaux souillés sont jetés et remplacés.

Ils sont testés pour les parasites. Ils sont nourris avec un régime copieux de souris mortes, de poussins de caille et de truite arc-en-ciel. Ils atteignent environ quatre pieds et demi de long, gagnent quelques livres et attendent d'être transférés à Conecuh ou Apalachicola Bluffs, une propriété de Nature Conservancy.

"Le vieux stéréotype des écloseries qui font du poisson et du poisson seul ne tient plus", a déclaré Brady. "Nous entrons dans des choses non traditionnelles qui montrent que nous pouvons nous adapter à toutes les situations qui nous sont confiées."

Laisser la nature "faire son truc"

Les serpents indigo de l'Est ont été réintroduits dans les falaises d'Apilachicola en 2017. Cliquez ici pour en savoir plus sur cette initiative. (Photo: Dirk Stevenson / The Nature Conservancy)

Le jour de la sortie de l'indigo est comme le Super Bowl pour les amateurs de reptiles qui attendaient presque un peu tôt un matin de mai à Conecuh l'équivalent herpétologique d'un touché. Environ 40 biologistes et autres amateurs de reptiles du Fish and Wildlife Service, de l'Université d'Auburn, du Département de conservation et des ressources naturelles de l'Alabama, du US Forest Service et d'une variété de zoos du Sud se pressaient autour des créatures prisées et choyées. Le zoo de Floride centrale et le zoo de Tampa - plus de sites de départ indigo - ont contribué chacun cinq serpents aux festivités de la journée.

En bas de la colline, par groupes de cinq et six, les fans de serpents sont partis à la recherche de terriers de tortues. Ils erraient parmi les pins à longues feuilles, les chênes bleus, les palmettes naines et les arbustes scintillants sous un gouffre naturel.

"J'ai trouvé un trou", a crié un zoologiste passionné, et tout se rassemblait autour, des caméras et des iPhones prêts, pour capturer le tortillement d'un indigo dans un terrier.

Cent cinquante-sept indigos ont été relâchés dans la forêt de Conecuh de 84 000 acres au cours des huit dernières années. Chacun avait été pesé, mesuré et étiqueté électroniquement afin que les serpents recapturés puissent être étudiés.

Jim Godwin, un biologiste d'Auburn et expert en indigo, loue le programme indigo bien géré et à plusieurs partenaires. Les serpents trouvent de la nourriture, hivernent dans les terriers et peuvent se reproduire.

"Mais nous n'avons pas de jeunes serpents capturés dans la nature que nous n'avons pas initialement relâchés", a déclaré Godwin au Musée d'histoire naturelle de l'université. "Nous ne connaîtrons peut-être pas le succès de ce projet dans les années à venir. Cela pourrait prendre 30, 40 ans avant que les visiteurs viennent dans la forêt nationale et les voient régulièrement. Nous espérons, mais les données ne sont pas encore là."

Welaka attend que le prochain lot de serpents indigo soit élevé et relâché. D'autres sites de libération sont à l'étude. Chaque site recevrait 30 serpents chaque année.

"Comme la plupart des choses, il y a des douleurs de croissance", a déclaré Elmore. "Mais nous avons parcouru un long chemin. Nous avons encore beaucoup à apprendre sur les serpents."

Cette histoire a été écrite à l'origine pour le US Fish and Wildlife Service et est republiée ici avec permission. Daniel Chapman est un spécialiste des affaires publiques de la région du Sud-Est à Atlanta, en Géorgie.

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