Retour des grues du Canada: comment la Californie ramène une espèce préhistorique

La vallée centrale de la Californie est connue pour ses vastes terres agricoles, où une grande partie de la nourriture de notre nation est cultivée. Mais parmi les ornithologues amateurs, il est également connu comme une autoroute majeure pour les oiseaux migrateurs. Pendant les mois d'hiver, les kilomètres de champs et les quelques zones humides restantes se remplissent de centaines d'espèces d'oiseaux - de la sauvagine aux oiseaux de rivage - dont un oiseau spectaculaire et ancien, la grue du Canada.

La grue du Canada est une espèce préhistorique; un fossile remonte à 2, 5 millions d'années, ce qui rend l'espèce plus âgée que bon nombre des espèces d'oiseaux vivantes d'aujourd'hui. Ils atteignent une hauteur d'environ quatre pieds et ont une envergure de sept pieds. Ils sont également connus pour leurs danses de parade nuptiale, dans lesquelles deux oiseaux se font face et sautent en l'air avec leurs ailes déployées. Ils s'inclinent, appellent et jettent des morceaux d'herbe et de mauvaises herbes en l'air dans le cadre de la parade nuptiale.

La voie migratoire du Pacifique, la route migratoire que de nombreuses espèces d'oiseaux suivent depuis les maisons d'été en Sibérie, au Canada et en Alaska jusqu'aux régions du sud de l'Amérique du Nord ou même plus au sud, est cruciale pour la survie des oiseaux - et tout aussi ancienne. La vallée centrale de la Californie se trouve au cœur de la voie de migration, agissant comme une halte vitale et un lieu d'hivernage pour bon nombre de ces espèces.

"Les zones humides de la Californie abritaient autrefois 40 à 80 millions de sauvagine chaque hiver. Alors que de plus en plus de personnes s'installaient en Californie, 95% des zones humides ont été converties en terres agricoles, en villes et à d'autres usages", selon Nature.org.

La vallée centrale est l'un des endroits où la conversion des zones humides en terres agricoles a eu des effets dévastateurs sur les oiseaux migrateurs, en particulier la grue du Canada.

"Les plus grandes grues du Canada étaient autrefois des reproducteurs communs dans l'ouest de la montagne, hivernant principalement dans la vallée centrale de la Californie. Cependant, leurs populations ont considérablement diminué en raison de la chasse non réglementée et de la perte d'habitat pendant le peuplement de la région", écrit Audubon. "Ils ont disparu en tant que reproducteur à Washington en 1941, alors qu'il ne restait qu'environ 150 à 200 couples dans l'Oregon. En Californie, la population reproductrice a été réduite à moins de cinq couples dans les années 40."

La bonne nouvelle est que grâce aux efforts de conservation, la population de grandes grues du Canada a augmenté et, en 2000, on estimait à 465 couples la reproduction en Californie. Une raison importante de cette stabilisation et de ce rebond provisoire de l'espèce est le travail qu'Audubon et d'autres groupes de conservation ont fait avec les éleveurs et les agriculteurs pour faire des terres privées un endroit sûr pour les oiseaux hivernants.

Les grues sont particulièrement sensibles à la perte d'habitat car elles se perchent la nuit dans les zones humides peu profondes mais se nourrissent le jour dans les champs agricoles et ne parcourent généralement pas plus de deux miles pour se rendre de l'une à l'autre. Il faut donc trouver des aires de repos et d'alimentation appropriées assez proches les unes des autres. Alors que les progrès ont été lents, les écologistes et les agriculteurs ont fait des progrès dans la formation d'un réseau de terres gérées où les grues plus et moins grandes peuvent se nourrir et se percher.

«Depuis 2008, Audubon a aidé à sécuriser deux servitudes de conservation dans le nord-est de la Californie pour protéger les ranchs avec des pâturages irrigués qui supportent de plus grandes grues du Canada», déclare Audubon. << Dans le cadre du Partenariat pour la conservation des oiseaux migrateurs, Audubon a la possibilité de prendre des mesures spécifiques visant la conservation des grues du Canada dans la vallée. En travaillant avec ces partenaires, Audubon augmente la superficie des terres agricoles de la vallée centrale qui est gérée spécifiquement pour les grues du Canada. "

Consumnes River Preserve et Woodbridge Ecological Reserve sont deux exemples de réserves installées parmi les terres agricoles, où l'on peut observer des grues et une myriade d'autres oiseaux migrateurs.

La conversion des zones humides en terres agricoles est un problème pour les grues, mais pas le seul. Parce qu'ils sont des oiseaux des zones humides, ils sont sensibles aux pénuries d'eau et à la sécheresse. Le changement climatique, la mauvaise gestion des ressources en eau et la perte d'habitat sont tous des éléments de la situation dans son ensemble qui affectent cette espèce. Mais le fait est que les oiseaux ont maintenant besoin de terres agricoles pour survivre.

"Plus de 200 espèces d'oiseaux en Californie dépendent des habitats agricoles pendant au moins une partie de leur cycle de vie annuel ... Des millions d'oiseaux d'eau se reposent et se nourrissent dans les zones humides fournies par les rizières inondées en hiver dans la vallée de Sacramento et on estime que 70 pour cent de la nourriture nécessaire pour soutenir plus de 5 millions d'oiseaux aquatiques hivernant dans la vallée centrale chaque année est produite par des terres agricoles privées », explique Audubon.

Si vous souhaitez voir les populations de grues de Californie, vous pouvez rechercher des opportunités de visites avec le California Department of Fish and Wildlife. Et vous pouvez également planifier votre visite autour du festival annuel de la grue du Canada qui se tient à Lodi, en Californie.

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