Tout ce que vous devez savoir sur T. rex mais avez peur de demander

Les icônes vont et viennent, surtout quand il s'agit du panthéon étoilé des dinosaures.

Un jour, le tricératops fait fureur. Ces cornes distinctives, cette circonférence de 10 tonnes et ... est-ce un bec? Mais les dinosaures végétariens épris de paix, aussi intéressants soient-ils, n'ont tout simplement pas une longue durée de vie dans l'imagination populaire.

Qui veut qu'on se souvienne de lui comme le roi du bar à salade?

Le T. rex n'était pas du type salade. (Photo: Herschel Hoffmeyer / Shutterstock)

Ensuite, il y avait le vélociraptor parvenu! Vite. Intelligent. Vicieux!

Mais une grande partie de ce battage médiatique s'est estompée lorsque les paléontologues ont poliment souligné que les vélociraptors n'étaient pas tout à fait les lames de rasoir de sprint qui nous terrifiaient dans les films "Jurassic Park". Ils avaient des plumes et ressemblaient probablement plus à de gros poulets. ( Poulets moyens, cependant.)

Et en parlant de poulet, savez-vous qui a dîné sur beaucoup de ces dinosaures?

Ce serait le Tyrannosaurus rex toujours à la mode.

Cela fait environ 70 millions d'années depuis que le T. rex a traqué la Terre, agitant ses bras ramifiés et traitant ses contemporains comme du poulet.

Mais pourquoi les cauchemars restent-ils si vifs pour les humains - qui n'ont pu que dépoussiérer leurs vieux os?

Pourquoi le T. rex ne suit-il pas l'allosaurus relativement anonyme - une créature qui était en fait plus rapide et plus méchante?

Eh bien, c'est peut-être parce que le T. rex était bien plus que la somme de ses dents. Bien que la férocité contribue grandement à la réputation d'un animal, elle n'en fait pas un nom familier. Demandez simplement à l'allosaurus.

Non, le T. rex - de ses compétences parentales à son anatomie fascinante - a tellement plus à se recommander à l'immortalité.

Mais commençons par l'évidence.

1. Ils étaient en fait assez féroces.

Tout ce dont nous devons nous souvenir, c'est que T. rex aujourd'hui, ce sont des os intimidants. (Photo: Marques / Shutterstock)

Ne tournons pas autour du pot ici. Le T. rex était un citoyen du Crétacé effrayant. Nous parlons d'un animal de 40 pieds de long avec des dents de 9 pouces - pensez aux crampons de chemin de fer - qui pourrait sans effort croquer à travers les os. Comme les chercheurs l'ont découvert dans une étude publiée en 2019 dans The Anatomical Record, la force de morsure élevée d'un T.rex était due en grande partie à la rigidité de son crâne, qui a contribué à transmettre la pleine force de ses muscles de la mâchoire à ces dents monstrueuses.

"T. rex n'est qu'un de ces animaux construits de façon très optimale", a déclaré à National Geographic le co-auteur de l'étude, Casey Holliday, paléontologue à l'Université du Missouri. "Il a tous ces muscles de la mâchoire géante, et il est très efficace pour prendre cette force musculaire et la mettre dans sa proie parce qu'il a un crâne rigide."

Son nom est un mélange de latin et de grec - comme s'il avait été inventé pour la première fois par un paléontologue agité trop effrayé pour comprendre les langues anciennes. Mais "Tyrant Lizard King" obtient définitivement le facteur effrayant parfaitement droit.

2. Un T. rex pourrait vous battre aux échecs ... si vous étiez aussi intelligent qu'un chimpanzé.

Eh bien, c'est peut-être une exagération. Un T. rex serait beaucoup plus susceptible de manger le plateau d'échecs entier - et vous avec lui - que de déclarer "échec et mat!"

Mais les scientifiques disent que le cerveau était deux fois plus gros que la plupart de ses pairs, fonctionnant peut-être même au même niveau que le chimpanzé moderne. Cet esprit, par opposition au muscle, est ce qui a vraiment donné au T. rex son élan évolutif. En fait, le T. rex a commencé comme une petite créature, quoique intelligente. Les fossiles trouvés dans le désert d'Ouzbékistan indiquent que leurs premiers ancêtres étaient en fait des prédateurs de la taille d'une pinte qui comptaient sur des esprits supérieurs pour se frayer un chemin dans la chaîne alimentaire.

En tant que prédateurs du sommet, ils n'ont évolué en tracteurs semi-remorques vivants qu'au cours des 20 derniers millions d'années du règne des dinosaures.

"Les tyrannosaures sont devenus intelligents avant de devenir gros, et ils sont rapidement devenus gros à la fin du temps des dinosaures", a déclaré à Steve Science Steve Brusatte, paléontologue à l'Université d'Edimbourg au Royaume-Uni.

Dans le cas du T. rex, le cerveau est venu bien avant le muscle. (Photo: CapturePB / Shutterstock)

3. Leurs sens étaient également affûtés.

Ces gros cerveaux avaient aussi d'autres commodités. Comme des bulbes olfactifs massifs permettant à un T. rex d'attraper la moindre odeur de dîner et de courir. Son odorat était, comme tant de choses, bien supérieur à ses contemporains. Pire encore pour ces animaux moins dotés, la possibilité que T. rex aimait les chasser la nuit.

"Même si le roi des dinosaures carnivores n'aurait pas réussi à récupérer un repas mort gratuit, il a peut-être utilisé son odorat pour frapper la nuit ou pour naviguer à travers de vastes territoires pour trouver sa prochaine victime", a expliqué la paléontologue Darla de l'Université de Calgary. Zelenitsky dans l'Indépendant.

Ah, le bon vieux temps.

De plus, le sens auditif du T. rex était tout aussi vif. Les recherches sur son oreille interne, ou cochlée, suggèrent un réseau puissant capable de capter les sons même des fréquences les plus basses.

Et s'il vous arrive un jour de visiter un parc à thème où un T. rex qui a été reconstitué à partir de l'ADN ancien tourne en rond, n'épinglez pas votre survie sur les tactiques de "Jurassic Park". Un T. rex peut vous voir très clairement - même si vous vous tenez immobile. Ces yeux orientés vers l'avant, qui ressemblaient probablement à des lunes malveillantes pour des proies tremblantes, avaient une «vision binoculaire» assez puissante. Citant de grandes régions du cerveau qui contrôlaient la vue, certains chercheurs ont même évoqué le terme de vision "en faucon".

Le T. rex avait probablement des yeux un peu plus gros que des balles de tennis. (Photo: Martina Badini / Shutterstock.com)

4. Ils étaient plus enclins à la marche rapide qu'à la course.

Le sprint, en revanche, n'était pas le point fort du T. rex. Alors que des études antérieures suggéraient que ce géant pouvait courir plus vite qu'un cheval, une analyse plus récente indique que la physiologie unique de l'animal le retenait. Le galop était une douleur majeure pour un animal bipède avec un squelette de deux étages - à tel point que la course aurait pu lui casser les pattes.

Comme le note une étude publiée dans la revue PeerJ, "de véritables allures de course conduiraient probablement à des charges squelettiques inacceptablement élevées chez T. rex."

En d'autres termes, vous pourriez avoir pu exécuter à partir d'un T. rex. Mais se cacher? Pas tellement.

5. Ils étaient des amants sensibles - quand ils ne se mangeaient pas.

Face à tous ces talents terrifiants, il est facile d'oublier le côté étonnamment sensible du T. rex. Par exemple, aussi difficile que cela puisse être d'imaginer, ce titan à pleines dents était un amant sensuel et tendre.

Les scientifiques disent que tout tourne autour de ce nez - un organe aussi sensible au toucher que le bout de nos doigts. En conséquence, les préliminaires de T. rex impliquaient souvent de grandes quantités de frottement du visage.

Cette conclusion est venue après la découverte surprenante de T. rex. Le nez de la créature était un point mou rare dans sa peau blindée - perforée par des ouvertures nerveuses. Ces nerfs ont probablement rendu son visage extrêmement sensible au toucher.

"Dans la parade nuptiale, les tyrannosauridés pourraient avoir frotté leurs visages sensibles ensemble comme une partie vitale du jeu précopulatoire", ont noté des chercheurs dans la revue Scientific Reports.

Cela fait beaucoup de foi à se frotter le visage à un compagnon qui a également tendance à manger son propre genre.

Le T. rex était probablement un fervent cannibale.

"Il est surprenant de constater à quel point il semble avoir été fréquent", a noté le paléontologue Nicholas Longrich dans un communiqué de presse. "Nous ne savons pas exactement ce que cela signifie."

Eh bien, pour une chose, cela signifie que si vous êtes un T. rex, vous devez vraiment être sûr d'avoir trouvé l'Un.

6. Parlons de ces armes.

C'est une bonne chose que le T. rex était si "maniable" avec son visage parce que ces petits bras ramifiés ne semblent pas être bons pour beaucoup. En fait, ils n'ont peut-être pas été assez longs pour même toucher son visage. Et par rapport à ces troncs d'arbres qu'il avait pour les jambes, ils semblent tout à fait inadéquats.

Le T. rex a peut-être gardé ses bras tournés vers l'intérieur. (Photo: JopsStock / Shutterstock)

Mais encore une fois, le T. rex peut nous surprendre. Les recherches présentées à la Society of Vertebrate Paleontology suggèrent que T. rex aurait pu faire pivoter la paume de sa main vers l'intérieur et vers le haut - permettant essentiellement à ses paumes de faire face à la poitrine. Cela signifie que ces bras n'étaient pas utilisés pour tendre la main, mais étreignant peut-être sa proie gentiment et près de la poitrine. Ce n'est guère concluant, mais en ce qui concerne le T. rex, les hypothèses ont tendance à pencher en direction de la façon dont une partie du corps l'aide à dévorer quelque chose.

7. Apparemment, ils avaient un «climatiseur» dans la tête.

Nous ne savons peut-être pas si T. rexes était capable de gérer sa colère, mais selon une étude publiée dans The Anatomical Record, ils étaient bien équipés pour garder la tête froide. L'espèce avait deux grands trous dans le toit de son crâne, appelés la fenestra dorsotemporale, dont on pensait depuis longtemps qu'ils retenaient les muscles qui aidaient aux mouvements de la mâchoire.

Mais cela semblait étrange à Casey Holliday, professeur d'anatomie à l'Université du Missouri qui a dirigé l'étude. "C'est vraiment bizarre qu'un muscle sorte de la mâchoire, fasse un virage à 90 degrés et longe le toit du crâne", a déclaré Holliday dans un communiqué. "Pourtant, nous avons maintenant beaucoup de preuves convaincantes pour les vaisseaux sanguins dans ce domaine, sur la base de notre travail avec les alligators et autres reptiles."

Ces trous sont présents dans les crânes des alligators et de T. rex, et semblent faire partie d'un système circulatoire à courant croisé, disent les chercheurs, qui agissent comme "un thermostat interne" pour aider les créatures à sang froid à se réchauffer et refroidir.

"Nous savons que, tout comme le T. rex, les alligators ont des trous sur le toit de leur crâne et ils sont remplis de vaisseaux sanguins", explique Larry Witmer, co-auteur et professeur d'anatomie à l'Université de l'Ohio. "Pourtant, depuis plus de 100 ans, nous mettons les muscles dans un espace similaire avec les dinosaures. En utilisant l'anatomie et la physiologie des animaux actuels, nous pouvons montrer que nous pouvons renverser ces premières hypothèses sur l'anatomie de cette partie du T. rex. crâne."

Cette illustration montre une vue thermique d'un T. rex avec sa fenestra dorsotemporale brillant sur le crâne. (Image: Brian Engh)

8. Ils ont pris au sérieux leurs responsabilités parentales - du moins au début.

Lorsque vous êtes aussi bon amoureux qu'un T. rex, vous pouvez vous attendre à ce que plus de quelques rois lézards fendeurs de viande commencent à surgir autour de la tanière. Et dans le domaine domestique, le T. rex a de nouveau montré une touche sensible. Ces nez aiguisés ont reniflé l'endroit idéal pour un nid - souvent en grand ouvert parce que… allez, qui va faire un raid sur un nid de T. rex?

Pendant ce temps, leurs visages super sensibles garantissaient que les œufs fragiles étaient doucement déplacés. Même les bébés rois des dinosaures devaient être déplacés de temps en temps - sans être accidentellement sautés comme des raisins entre ces mâchoires tenseur.

En fait, aussi friands que les tyrannosaures étaient d'avaler les œufs et les bébés fraîchement éclos de ses voisins - dommage que le Stégosaure soit souvent la proie! - leurs propres habitudes parentales sont en grande partie un blanc.

Il y a une pénurie surprenante de juvéniles de T. rex dans les archives fossiles. Qu'est-il arrivé à ces bébés que leurs parents ont pris soin de ne pas casser?

Nous savons qu'au moins certains d'entre eux sont devenus grands et terrifiants. Mais où sont allés tous ces bébés T. rex - malgré tout le soin que leurs parents féroces mangeurs de viande ont mis à les faire éclore?

D'accord, alors peut-être que nous venons de répondre à notre propre question.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour avec de nouvelles informations depuis sa publication initiale en avril 2019.

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