Un nouvel appareil photo nous donne une vue d'ensemble du monde

Nous, les humains, utilisons notre vision pour beaucoup de choses, mais elle est limitée car elle repose sur les couleurs primaires.

Certains autres animaux, comme les oiseaux, peuvent voir sur le spectre ultraviolet. Une nouvelle caméra développée par des chercheurs de l'Université de Lund en Suède nous permet de comprendre comment les oiseaux voient le monde.

Monde coloré

Les humains voient dans le spectre visible entre la lumière ultraviolette et la lumière rouge. Lorsque la lumière frappe une surface, une partie de celle-ci est absorbée et une partie est réfléchie. Cette lumière réfléchie pénètre dans nos yeux où, après avoir traversé deux parties différentes de l'œil, la lumière est essentiellement traduite en couleurs par des cellules photoréceptrices appelées cônes. La plupart des gens ont environ 6 millions de cônes, et chaque cône est adapté à une longueur d'onde de couleur différente.

Ainsi, lorsque vous voyez un citron, vos yeux absorbent les longueurs d'onde rouges et vertes de la lumière réfléchie du fruit. Les différents cônes axés sur les couleurs envoient ce signal à votre cerveau, qui traite le nombre et la force des cônes activés. Avec cette information, votre cerveau perçoit que la couleur est jaune.

Les oiseaux voient également les couleurs primaires, mais ils ont des cônes supplémentaires qui leur permettent également d'enregistrer la lumière ultraviolette. Nous ne le savions pas avant les années 1970, lorsque les chercheurs ont découvert, par accident, que les pigeons pouvaient voir la lumière ultraviolette (UV). Il s'avère que certaines plumes réfléchissent même la lumière UV. Ainsi, les couleurs que les oiseaux voient sont plus variées que ce que les humains voient.

Quant à ce à quoi cela ressemblerait, les chercheurs n'étaient pas sûrs. "Nous ne pouvons pas imaginer", a déclaré l'ornithologue d'Auburn University Geoffrey Hill à la National Wildlife Federation en 2012 au sujet de la vision d'un oiseau.

Sauf que maintenant nous le pouvons.

Une vue à vol d'oiseau de la réalité

Ces oiseaux peuvent se voir à la lumière ultraviolette. (Photo: Bachkova Natalia / Shutterstock)

Pour voir le monde comme les oiseaux le voient, les chercheurs de l'Université de Lund ont développé une caméra spéciale qui a tenté d'imiter la vision des oiseaux. La conception de la caméra s'est appuyée sur des calculs concernant les cônes des oiseaux, la sensibilité de ces cônes et des huiles dans les yeux des oiseaux qui les aident à discerner les différentes nuances de couleurs mieux que les humains. Le résultat a été une caméra avec une roue rotative de six filtres.

Les chercheurs ont capturé 173 séries de six photographies - une à travers chaque filtre - de différents habitats, allant de la Suède à l'Australie jusqu'aux forêts tropicales.

Leur "caméra multispectrale à vision aviaire" a donné aux chercheurs ce qu'ils croient être de nouvelles perspectives sur la façon dont les oiseaux naviguent dans leurs habitats.

"Nous avons découvert quelque chose qui est probablement très important pour les oiseaux, et nous continuons à révéler comment la réalité apparaît également aux autres animaux", a déclaré Dan-Eric Nilsson, professeur de biologie à Lund, dans un communiqué publié par l'université.

L'image de gauche nous montre comment les humains voient cette scène de forêt tropicale au Queensland, en Australie. L'image de droite montre comment les oiseaux la voient probablement. (Photo: Cynthia Teodore)

Nilsson et sa co-chercheuse Cynthia Tedore ont découvert que les oiseaux voient probablement le dessus des feuilles - le sommet d'un couvert forestier - dans des tons plus clairs de lumière UV, tandis que le dessous des feuilles est très sombre. Là où les humains voient une masse verte de toute façon, les oiseaux peuvent discerner où ils se trouvent par rapport à la canopée simplement par la façon dont leurs yeux interprètent la lumière UV. Cela peut les aider à naviguer dans un feuillage dense et à trouver de la nourriture.

Bien sûr, la caméra n'est pas une véritable représentation de la façon dont les oiseaux voient la réalité, mais elle peut être assez proche. Nilsson et Tedore concluent que leur caméra peut fournir un moyen de mieux comprendre "l'évolution de la vision et des modèles de couleurs dans les habitats naturels".

Tedore et Nilsson ont publié leurs travaux dans la revue Nature Communications.

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