Un «poulpe fantôme» inconnu trouvé à 2,6 miles de profondeur

Environ 95% des océans de la Terre sont invisibles aux yeux des humains, regorgeant de mystère qui tend à s'approfondir avec la mer elle-même. Mis à part la cartographie par sonar, jusqu'à 99% du fond marin est encore inexploré, ce qui nous laisse imaginer ce qui pourrait se trouver là-bas.

Cela change finalement, cependant, alors que les scientifiques développent des sondes plus robustes qui peuvent aller plus loin - et enregistrer des vidéos haute définition - que jamais auparavant. Et grâce à un rover de haute technologie explorant des eaux incroyablement profondes dans le Pacifique Nord, nous avons maintenant une vidéo HD d'une pieuvre étrange, "fantomatique" qui est apparemment nouvelle pour la science.

Le 27 février, un rover américain nommé Deep Discoverer ("D2" pour faire court), inspectait les fonds marins dans une région reculée au nord-ouest d'Hawaï. À une profondeur de 4290 mètres - plus de 14000 pieds, ou 2, 6 miles, sous la surface - ses lumières LED et ses caméras HD se sont soudainement retrouvées à regarder ceci:

"Cet octopode fantomatique est presque certainement une espèce non décrite et n'appartient à aucun genre décrit", écrit Michael Vecchione, zoologue à la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) des États-Unis, dans un article de blog sur la découverte. "L'apparence de cet animal ne ressemblait à aucun document publié."

Non seulement c'est probablement une espèce inconnue, ajoute-t-il, mais c'est aussi la pieuvre sans fin la plus profonde jamais vue. Les pieuvres se divisent en deux groupes distincts - le cirrate et l'incirrate - et les espèces de cirrate des grands fonds (comme les pieuvres dumbo) ont des nageoires latérales ainsi que des «cirri» en forme de doigt sur leurs ventouses. Les espèces d'incirrate manquent des deux, et bien qu'elles vivent à différentes profondeurs, beaucoup habitent les eaux peu profondes et sont donc plus familières.

La découverte de D2 appartient à ce dernier groupe et devient immédiatement la pieuvre incirrate la plus profonde jamais documentée. (Des octopodes Cirrate ont été signalés jusqu'à 5 000 mètres de profondeur, mais les observations d'incirrate les plus profondes connues - jusqu'à présent - étaient toutes moins profondes que 4 000 mètres.)

Déjà en danger

Depuis la découverte initiale de la pieuvre fantôme par la NOAA, les scientifiques allemands ont appris certains détails concernant sa biologie. Ils disent que l'animal pond ses œufs sur des éponges qui ne poussent que sur des nodules de manganèse sur le fond marin, ce qui peut le rendre particulièrement vulnérable. Ces zones s'avèrent être des cibles de choix pour les futures exploitations minières en haute mer, et comme le souligne Science Alert, "les nodules de manganèse poussent très lentement, prenant des années à se former couche par couche. Comme les poulpes ont besoin de ces minéraux pour survivre et se reproduire, les nodules sont vitales pour la pérennité de la créature. "

Un chercheur de l'Institut Alfred Wegener pour la recherche polaire et marine résume le problème: "À une profondeur de 4 000 mètres, ces animaux avaient déposé leurs œufs sur les tiges d'éponges mortes, qui à leur tour avaient poussé sur des nodules de manganèse. Les nodules servis comme le seul point d'ancrage pour les éponges sur le fond de la mer autrement très boueux. Cela signifie que sans les nodules de manganèse, les éponges n'auraient pas pu vivre à cet endroit, et sans éponges, les poulpes n'auraient pas trouvé d'endroit pour pondre leurs œufs. . "

Fantôme et la machine

D2 a trouvé la pieuvre fantôme lors d'une enquête près de l'île Necker à Hawaï, alias Mokumanamana. (Photo: NOAA)

La pieuvre fantôme "ne semblait pas très musclée", selon Vecchione, et son tonus musculaire doux lui donne une apparence baggy, presque nébuleuse. Il n'a pas non plus de chromatophores, des cellules pigmentaires typiques des céphalopodes, donc son corps est essentiellement incolore. "Cela a abouti à une apparence fantomatique", écrit Vecchione, "conduisant à un commentaire sur les réseaux sociaux selon lequel il devrait s'appeler Casper, comme le fantôme sympathique du dessin animé."

Les chromatophores sont probablement inutiles dans un environnement aussi peu éclairé, de toute façon, explique-t-il à Christine Dell'Amore de National Geographic, bien que les yeux de la pieuvre semblent toujours fonctionnels malgré l'obscurité - peut-être pour l'aider à chasser des proies bioluminescentes.

"Lorsque le sous-marin s'est approché de lui, il a commencé à s'éloigner", dit-il, "soit en réagissant aux lumières du sous-marin, soit aux vibrations de l'eau."

Après avoir vu la pieuvre, Vecchione dit qu'il a contacté deux collègues qui ont convenu que c'était "quelque chose d'inhabituel" et qu'il établissait un nouveau record de profondeur pour les octopodes incirrés. "Nous envisageons maintenant de combiner cette observation avec d'autres observations d'incirrate très profondes", écrit-il, "dans un manuscrit pour publication dans la littérature scientifique."

Trouver un animal comme la pieuvre fantôme si profondément sous la surface montre à quel point les humains sont venus en tant qu'explorateurs océaniques, mais comme Vecchione le fait remarquer à Dell'Amore, cela met également en évidence tout ce qu'il nous reste à apprendre.

Nous "ne savons pas grand-chose de ce qui vit dans les eaux profondes", dit-il. "Parce que nous avons quelques opportunités à explorer, nous trouvons ces animaux inattendus."

Recherche approfondie

L'explorateur Okeanos, vu ici amarré à Hawaï, est la base des opérations du ROV D2 de la NOAA. (Photo: NOAA)

Pour voir plus de cette frontière des eaux profondes, vous pouvez suivre les aventures de D2 en ligne, ainsi que d'autres aspects de la mission Okeanos Explorer de la NOAA. (L'Okeanos Explorer est un navire de l'US Navy converti désormais dédié aux sciences marines; c'est la plate-forme à partir de laquelle D2 et son véhicule sœur, Seirios, sont exploités.) Il existe des flux vidéo en direct, des journaux de mission et une application mobile pour vous permettre de suivre via smartphone.

Même s'il est inhabituel de rencontrer des pieuvres inconnues, l'exploration des océans profonds révèle souvent une sorte de bizarrerie d'un autre monde - comme ce concombre de mer, repéré près de Pioneer Bank dans les îles hawaïennes du nord-ouest le 4 mars:

Ce concombre de mer transparent a été vu nageant à environ 1 500 mètres de profondeur le 4 mars 2016. (Photo: NOAA)

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa publication initiale en mars 2016.

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