Un squelette de wombat géant mis au jour en Australie

Les scientifiques australiens ont fait l'une des découvertes de fossiles les plus importantes de l'histoire du continent: le squelette pratiquement complet d'un diprotodon, le plus grand marsupial qui ait jamais vécu.

Mesurant plus de 6 pieds de haut, 11 pieds de long et pesant 3 tonnes, la créature semblable à un wombat était un marsupial monstrueux et mangeur de plantes qui vivait entre 2 millions et 50000 ans.

Les diprotodons étaient des parents des wombats des temps modernes, et les paléontologues pensent que cette découverte pourrait éclairer pourquoi l'espèce s'est éteinte. C'était l'une des nombreuses soi-disant "mégafaune" qui ont disparu en Australie il y a longtemps, avec des kangourous surdimensionnés et des crocodiles géants, reflétant une mort similaire dans les Amériques. Les extinctions massives dans les deux parties du monde ont été imputées à la fois au changement climatique et à la chasse excessive par les humains, et les scientifiques espèrent que le diprotodon pourra offrir un aperçu de ce qui a tué ces gigantesques herbivores.

"Ce que nous voyons ici est le plus grand marsupial qui ait jamais vécu au monde; un monstre de trois tonnes qui se promenait sur cette terre il y a entre 50 000 et 2 millions d'années", a déclaré le paléontologue Michael Archer à ABC Brisbane. "Et ce fut sa dernière position."

"Il y a eu beaucoup de débats sur ce qui a tué la mégafaune, et c'est un sujet assez brûlant en paléontologie", explique à l'AFP Sue Hand, professeur dans l'équipe qui a fait la découverte. "Il sera très intéressant de voir son âge et si les gens arrivent en premier, par exemple, du nord. Il pourrait y avoir des données très intéressantes à extraire de cette découverte."

(Sources: Agence France-Presse , ABC Brisbane , London Telegraph )

Cet article a été publié dans le Daily Briefing d' aujourd'hui .

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