Une seconde lune plus petite traîne sur notre planète depuis des années

Vous ne devinerez jamais qui la lune a ramené à la maison! Un ami.

Oui, le même orbe solitaire qui a inspiré d'innombrables poèmes, soupirs et chansons country sur la solitude n'est plus le seul. Il y a un petit compagnon qui danse à côté de lui.

Cette semaine, des astronomes du Catalina Sky Survey à Tucson, en Arizona, ont tweeté la nouvelle: un astéroïde que la NASA avait initialement repéré le 15 février a depuis été repéré 52 fois. Cela signifie qu'il est probablement pris dans le champ gravitationnel de la Terre et peut être qualifié de mini-lune.

Le nouveau venu a même un nom: 2020 CD3.

Non, ce n'est pas un nom très accrocheur. "La lune" a visiblement été prise. De plus, les scientifiques disent que nous ne devons pas nous attacher trop au CD3 2020 de toute façon.

Alors qu'il tourne actuellement autour de notre planète, le CD3 2020 est susceptible de se lasser des tâches lunaires et de revenir à son concert régulier, en orbite autour du soleil. Le fait est que cette mini-lune traîne probablement depuis deux ou trois ans, selon les chercheurs du Catalina Sky Survey.

Mais avec un diamètre quelque part entre 6 pieds et 11 pieds, ce n'est pas le genre de roche qui attire l'attention. Les astéroïdes n'émettent généralement pas beaucoup de lumière, même lorsqu'ils la réfléchissent. Dans les images publiées par Kacper Wierzchos, l'un des astronomes qui l'ont découverte la mini-lune, elle se distingue à peine de son fond étoilé.

En tant qu'astéroïde de type C - ce qui signifie qu'il est composé de quantités importantes de carbone - c'est l'un des astéroïdes les plus courants dans notre système solaire. En fait, de nombreux astéroïdes sont attirés, brièvement, sur l'orbite de la Terre. Mais 2020 CD3 peut être considéré comme une mini-lune en fonction du temps qu'il a déjà parcouru autour de notre planète.

Le Minor Planet Center au Smithsonian Astrophysical Observatory a également confirmé le nouvel ami de la lune cette semaine - et aussi qu'il ne restera probablement pas longtemps.

"Les intégrations en orbite indiquent que cet objet est temporairement lié à la Terre", note l'organisation sur son site Internet. "Aucun lien avec un objet artificiel connu n'a été trouvé. D'autres observations et études dynamiques sont fortement encouragées."

Le chemin d'une mini-lune simulée qui a été temporairement capturée par la Terre. (Photo: K. Teramura / Université d'Hawaï)

Bien qu'il y ait une certaine nouveauté à avoir une deuxième lune, au moins pendant un petit moment, la situation n'est pas sans précédent. Un autre astéroïde, appelé 2006 RH120, a passé environ huit mois à jouer à la mini-lune en 2007.

"De petits objets comme 2020 CD3 sont souvent rapprochés de la Terre", a expliqué à CNN Theodore Pruyne, l'autre astronome crédité de la découverte. "Cela se produit lorsque la Terre se croise suffisamment près des astéroïdes en orbite autour du soleil. Si l'objet est suffisamment proche de la Terre, la gravité de la Terre tirera sur les objets, changeant l'orbite de l'objet."

Le plus souvent, un objet verra sa trajectoire légèrement modifiée lorsque la gravité de la Terre le projettera dans une nouvelle direction. En de rares occasions, un objet est aspiré si fort qu'il impacte la planète - souvent d'une manière spectaculairement violente.

Mais 2020 CD3 semble venir en paix, devenant le phénomène rare qu'est un objet capturé temporaire, ou TCO.

"La raison pour laquelle les TCO sont si rares, c'est qu'il faut un vecteur très précis [vitesse et direction] pour être entraîné par l'attraction gravitationnelle de la Terre, et pour ne pas heurter ou s'envoler dans une nouvelle direction", ajoute Pruyne.

Mais l'esclavage du soleil, même pour de minuscules objets comme le CD3 2020, ne se brise pas facilement. Cette mini-lune devrait retourner sur une orbite héliocentrique - c'est-à-dire tourner autour du soleil - en avril.

"Il s'éloigne du système Terre-Lune au moment où nous parlons", a déclaré à New Scientist Grigori Fedorets de l'Université Queen's de Belfast au Royaume-Uni.

Mais pour l'instant, nous devrions peut-être juste être heureux pour la lune. Il fait son affaire Caspar the Friendly Ghost depuis la nuit des temps. Tout le monde a besoin d'un ami, ne serait-ce que pour un petit moment.

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