Une vaste bande de terres de Caroline du Sud est maintenant préservée pendant des générations

Estill, Caroline du Sud - Les descendants de John Winthrop, fondateur de la Massachusetts Bay Colony il y a près de 400 ans, ont récemment mis de côté 14 000 acres le long de la rivière Savannah qui resteront à jamais inexploitées. C'est la plus grande servitude de conservation privée de l'histoire de la Caroline du Sud.

Cependant, son importance va bien au-delà de la création d'un rempart naturel contre le surdéveloppement et la perte des forêts.

Une multitude de donateurs privés, commerciaux, à but non lucratif et gouvernementaux, y compris la National Fish and Wildlife Foundation, ont concocté l'accord de 12, 2 millions de dollars - la famille Winthrop donnant 70% du coût de la servitude. La récolte, la chasse et la pêche du bois se poursuivront sur la propriété, connue sous le nom de Groton Plantation, au profit de l'économie locale. Et le tronçon de 13 868 acres de feuillus marécageux et de pins des hautes terres remplit un trou majeur dans un couloir en construction de 100 milles le long de la rivière Savannah. Une myriade d'espèces menacées, en danger et en péril, y compris les pics à tête rouge et les tortues gopher, trouveront refuge.

Pourtant, ce qui rend cet accord particulièrement accrocheur, c'est sa portée géographique. En protégeant la propriété privée en amont et l'eau qui s'écoule de la terre dans la rivière Savannah, les communautés en aval profitent. La Régie des eaux et égouts de Beaufort-Jasper, soucieuse de réduire les coûts de traitement de l'eau, a injecté plus d'un demi-million de dollars pour la servitude - et elle se trouve à 80 kilomètres de Groton. En tout, cinq services d'eau ont rejoint le Savannah River Clean Water Fund dans le but de protéger 1, 7 million d'acres tampons de rivière. La plantation de Groton et un petit secteur à proximité sont les deux premiers succès du fonds.

"La plupart des gens qui vivent à Beaufort ou à Bluffton pourraient ne jamais visiter cette partie de la Caroline du Sud de leur vivant", a déclaré David Bishop, directeur de la conservation de The Nature Conservancy (TNC) en Caroline du Sud, qui a aidé à concocter l'accord ensemble. "Mais l'eau potable ici est un service pour eux. Il faut beaucoup de prévoyance pour investir en amont à Allendale."

«Un magnifique morceau de propriété»

Les genoux de cyprès s'élèvent du marais de Groton Plantation. (Photo: Dan Chapman / USFWS)

Bishop a visité la moitié inférieure de la plantation de Groton un après-midi ensoleillé récent, à travers les «cours» de caille et de cerf à travers le marais à genoux de cyprès et le long d'un virage rempli de chêne dans la rivière Savannah. Un pygargue à tête blanche a été effrayé de son nid. Un alligator a jailli d'une bûche dans le marais. Une tortue massive s'est glissée dans la rivière. La famille Winthrop avait auparavant protégé 7 400 de ces acres le long de la savane via une servitude de conservation donnée à la Conservancy.

"La famille a une longue histoire de conservation", a déclaré Frank Range, un ami de la famille et chef d'entreprise de plantation qui a rejoint la tournée. "C'est une magnifique propriété et la famille en a bien pris soin au fil des ans."

John Winthrop quitta le domaine de campagne anglais de sa famille, Groton Manor, en 1630 pour le Nouveau Monde. En route, il a écrit son célèbre sermon «La ville sur la colline» décrivant un idéal civique et communautaire pour les colons du Massachusetts. Winthrop a été élu gouverneur 12 fois et a servi de figure paternelle, d'exemple moral et d'étalon politique à la population coloniale en plein essor. Ses descendants ont réussi dans le gouvernement, la science et les affaires.

La famille Winthrop a acheté Old Greenwood, une plantation établie avant la guerre d'indépendance, en 1906. L'agriculture et l'exploitation forestière se sont poursuivies, bien que la chasse soit devenue la passion de la famille. Les chasses aux cailles sont réservées à la famille et aux amis de Winthrop; les chasses au cerf, à la dinde et au porc sont ouvertes aux clients fortunés.

Range, plus tôt dans la journée, a conduit les hautes terres de Groton via un Jeep Wrangler trompé avec des bancs rembourrés, des chenils et des détenteurs de fusils de chasse. Premier arrêt: le club de chasse familial avec une demi-douzaine de cabanes en bardeaux. Des photos en noir et blanc de vieilles chasses de Groton (prononcées "grow-tun"), accompagnées de chevreuils, renards, lynx roux, loutres et dindes, tapissent des murs lambrissés. Il y a un autre club de chasse, Oakland Hall (vers 1834), avec une grande maison à deux cheminées et des chalets blanchis à la chaux sur une crête surplombant un étang. Parsemés à travers la plantation se trouvent des cabanes de métayers décrépites et d'anciens cimetières qui étaient séparés par race.

Le cimetière de la famille Martin à Groton Plantation. (Photo: Dan Chapman / USFWS)

Les hautes terres montagneuses mélangent des feuilles longues, des loblolly et des feuillus avec des champs de sorgho et de soja comme nourriture pour les cailles et les cerfs. Les deux tiers des hautes terres de Groton sont brûlées chaque année pour favoriser les longues feuilles et restaurer le sous-bois favorisé par les cailles et les pics. Pepper Hill, le point culminant de la plantation, évoque une savane immaculée avec de l'herbe métallique et d'autres carex tapissant le sol entre les pins à longues feuilles. Range a énuméré une multitude d'oiseaux, en voie de disparition ou non, qui fréquentent Groton: bruants peints, pygargues à tête blanche, anhingas, hérons bleus, balbuzards. Un accord volontaire Safe Harbor entre Groton et le Fish and Wildlife Service des États-Unis protège la population de pics à tête rouge en danger, actuellement estimée à 55 grappes.

«Cela facilite certainement notre travail en sachant que l'habitat de haute qualité de bon nombre de nos espèces prioritaires sera à jamais protégé», a déclaré Jason Ayers, biologiste du Service à Charleston.

«Protéger la source de l'eau»

Cependant, la rivière est en état de siège. La qualité de l'eau souffre du ruissellement agricole et la cinquantaine d'utilisateurs industriels et municipaux autorisés à déverser dans la rivière Savannah entre Augusta et Savannah. En 2014, un organisme sans but lucratif environnemental a classé la Savane comme le troisième fleuve le plus toxique du pays. Le site de la rivière Savannah, à 32 km au nord de Groton, est un site Superfund avec des antécédents de fuites toxiques. L'approfondissement continu du fleuve pour permettre aux porte-conteneurs toujours plus grands d'atteindre le port de Savannah pousse l'eau salée plus en amont. L'aquifère Floridan, principale source d'eau de la Géorgie côtière, est de plus en plus salé, ce qui incite les villes de Géorgie et de Caroline du Sud à dépendre davantage du fleuve. Pendant ce temps, Savannah, Hilton Head, Beaufort et d'autres villes côtières se développent et demandent davantage au fleuve.

«La basse savane», selon un rapport du TNC, «est à un tournant critique. Mais« il est encore temps de protéger le paysage rural qui maintient la qualité de l'eau essentielle à tant de besoins humains et naturels de la communauté ».

Le rapport renforce le travail du Clean Water Fund, créé en 2014, pour rechercher des solutions à l'échelle du bassin versant pour la qualité et la quantité des rivières. Le bassin versant moyen et inférieur de la rivière Savannah s'étend sur 2, 8 millions d'acres depuis le barrage de Thurmond, au-dessus d'Augusta, jusqu'à la côte atlantique. Plus des trois quarts sont boisés, tant privés que publics, et méritent une conservation à long terme pour garantir que l'eau qui coule sur, à travers et en dessous de cette terre reste propre avant qu'elle n'atteigne la rivière. Des forêts saines filtrent les polluants qui pourraient se retrouver dans la rivière. TNC et le Fonds estiment qu'un autre million d'acres boisées doivent être protégées pour garder la savane relativement propre - et contrôler les coûts de traitement de l'eau.

"Tout ce que vous pouvez conserver en amont aura des effets bénéfiques en aval", a déclaré Joe Mantua, directeur général de la Beaufort-Jasper Water and Sewer Authority. Le service public a injecté plus de 500 000 $ dans l'accord de Groton. "Habituellement, les services publics se concentrent sur la dépense d'argent pour la technologie et les processus qui sont mis en œuvre à la prise. Mais il y a tellement de valeur à protéger la source d'eau et ce qui finit par arriver à l'usine."

La soi-disant «protection préventive des terres» ou «gestion stratégique des forêts» à grande échelle reste relativement rare. La ville de New York a investi 1, 5 milliard de dollars dans un plan de protection des bassins versants depuis la fin des années 1990 et, jusqu'à présent, a évité de dépenser 10 milliards de dollars dans une usine de filtration d'eau.

"C'est une excellente idée. Il faudrait mettre davantage l'accent sur la protection de l'eau de source. C'est beaucoup plus économique à long terme", a déclaré Tonya Bonitatibus, qui dirige le Savannah Riverkeeper à but non lucratif d'Augusta. "Même si vous protégez la qualité de l'eau sur des terres privées, la conservation aide tous ceux qui utilisent le fleuve et protège les pêcheries. Vous ne pouvez pas faire de conservation significative à long terme sans intérêts privés et intérêts commerciaux impliqués."

«À quoi ressemblait le monde»

Stuart Atkinson a traversé Clear Water Creek et s'est dirigé plus loin dans le marais, passant devant un grand champ de coupe et des fourrés de chêne et de pin qui tamponnent la lente Savannah. Vingt-quatre milles de façade sinueuse sur la rivière seront protégés dans le cadre de l'accord de servitude.

"Groton présente à quoi ressemblait le monde", a expliqué Atkinson, le directeur de la plantation. "C'est l'étalon-or pour maximiser l'habitat. Mais cela a un coût pour le propriétaire foncier. Ils peuvent gagner plus d'argent en cultivant des pins."

Stuart Atkinson (de gauche à droite) et Frank Range visitent la propriété auprès de David Bishop de The Nature Conservancy. (Photo: Dan Chapman / USFWS)

Un grand nombre d'organismes sans but lucratif de conservation, y compris TNC, le Clean Water Fund, la South Carolina Conservation Bank et la National Fish and Wildlife Foundation, ont recueilli 3, 5 millions de dollars pour couvrir les coûts de la servitude de conservation. Des fondations privées et des donateurs d'entreprises, dont Walmart et International Paper, ont canalisé des centaines de milliers de dollars par le biais des groupes de conservation.

La servitude permet à la plantation Groton de poursuivre la chasse, la pêche, l'agriculture et l'exploitation forestière de la propriété. En plus d'un allègement fiscal considérable, une poignée de maisons ou de granges peuvent être construites sur une bande de 900 acres de terrain élevé tant que cela n'affecte pas la qualité de l'eau. TNC doit approuver toute construction. Range, le directeur commercial, estime que la servitude "limite assez sévèrement" le développement. Et les avantages pour la faune et la qualité de l'eau s'étendent bien au-delà de la plantation, un élément clé dans un couloir de conservation en plein essor qui s'étend de North Augusta à la réserve nationale de faune de Savannah.

"Groton était un gros trou au centre du couloir", a déclaré l'évêque de la TNC à la fin de la tournée. "À l'avenir, les systèmes fluviaux deviendront vraiment critiques en tant que couloirs climatiques et permettront aux cerfs, à la dinde, aux espèces et plantes menacées de se déplacer de plus en plus à l'intérieur des terres. Les liens terrestres sont là. L'opportunité est là aussi."

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