Y a-t-il vraiment 50 mots esquimaux pour la neige?

Nous avons tous entendu le trope sur les Esquimaux ayant 50 - ou 100, ou plusieurs centaines - mots pour la neige. L'idée a dérivé dans notre imagination publique où elle charme par sa poésie et sa suggestion de simplicité. La beauté d'une culture si liée à son environnement naturel est difficile à nier.

Mais est-ce vraiment vrai? Il s'avère que la supposition enneigée fait l'objet de vifs débats de la part des linguistes depuis des années.

Tout a commencé à la fin du 19e siècle lorsque l'anthropologue et linguiste Franz Boas a passé du temps dans les étendues glacées de l'île de Baffin, dans le nord du Canada, à étudier les communautés inuites locales. De ses nombreuses observations, celle que les Eskimos ont des dizaines, voire des centaines, de mots pour la neige a peut-être été l'un des héritages les plus durables de Boas. Pourtant, au cours des années qui ont suivi, les experts linguistiques ont dénigré le concept, accusant Boas de bourse et d'hyperbole.

Et depuis, les linguistes tentent de rejeter le soi-disant mythe de son pays des merveilles hivernal des mots. Dans un essai, «Le grand canular du vocabulaire esquimau», l'auteur va jusqu'à décrire les affirmations de Boas comme «la saga embarrassante de la négligence savante et de l'empressement populaire à embrasser des faits exotiques sur les langues des autres sans voir les preuves. est que le mythe des mots multiples pour la neige est basé sur presque rien du tout. C'est une sorte de canular accidentellement développé perpétré par la communauté linguistique anthropologique sur elle-même. "

Combien y a-t-il de mots pour "aïe"?

Mais il y a de bonnes nouvelles pour ceux d'entre nous qui aiment l'idée qu'il pourrait vraiment y avoir autant de mots pour la neige - et pourquoi ne devrait-il pas y en avoir? La neige est un phénomène magnifiquement compliqué. Récemment, la théorie de Boas a gagné du terrain auprès des linguistes qui examinent de plus près l'énigme de la neige.

Tout d'abord, il convient de noter qu'il n'existe pas de langue unique connue sous le nom d '«esquimau» (ou esquimau ou même esquimau). Comme le souligne la linguiste Arika Okrent, «esquimau» est un terme vague pour les peuples inuit et yupik qui vivent dans les régions polaires de l'Alaska, du Canada, du Groenland et de la Sibérie. "Ils parlent une variété de langues, les plus grandes étant le yupik central de l'Alaska, l'ouest du Groenland (Kalaallisut) et l'inuktitut. Il y a plusieurs dialectes pour chacun." Certains ont plus de mots pour la neige que d'autres, ajoute-t-elle.

Une famille esquimau à Noatak, Alaska, vers 1929. (Photo: Edward Sheriff Curtis / Wikimedia Commons)

Dans la famille des langues esquimaudes, il existe une formation appelée polysynthèse, qui permet à un mot de prendre différents suffixes pour différentes significations. En raison de cette fonction, les détracteurs de Boas ont décidé que beaucoup de mots étaient trop similaires pour être considérés comme séparés.

Mais Igor Krupnik, anthropologue au Centre d'études arctiques du Smithsonian National Museum of Natural History à Washington, DC, a conclu que Boas ne comptait que des mots suffisamment différents pour être distingués par eux-mêmes, et qu'il l'a fait avec soin. «Prenant le même soin avec leur propre travail», rapporte New Scientist, «Krupnik et d'autres ont dressé un tableau du vocabulaire d'une dizaine de dialectes inuit et yupik et ont conclu qu'ils avaient en effet beaucoup plus de mots pour la neige que l'anglais».

Et avec tant de dialectes au sein de la famille, la liste est assez longue. Le Washington Post note que le yupik de Sibérie centrale a 40 termes pour la neige, tandis que le dialecte inuit parlé dans la région du Nunavik au Canada en a au moins 53. La liste continue, et quand on considère d'autres cultures enneigées, les mots sont pratiquement sans fin.

Ole Henrik Magga, linguiste en Norvège, souligne que les Samis du Nord scandinaves utilisent plus de 180 mots liés à la neige et la glace, et ont jusqu'à 1000 mots pour les rennes!

Mais pourquoi une telle exubérance neigeuse? La langue évolue pour répondre aux besoins de ses locuteurs. Si vous vivez dans un environnement difficile, il est logique que la langue suive l'exemple. "Ces gens ont besoin de savoir si la glace est apte à marcher ou si vous allez y couler", explique le linguiste Willem de Reuse de l'Université du Nord du Texas. "C'est une question de vie ou de mort."

"Toutes les langues trouvent un moyen de dire ce qu'elles doivent dire", reconnaît Matthew Sturm, géophysicien au sein du Army Corps of Engineers en Alaska. Pour lui, la fascination n'est pas de trouver un nombre exact de mots, mais plutôt l'expertise que ces mots véhiculent.

Alors que de plus en plus d'autochtones se détachent des coutumes traditionnelles, les connaissances contenues dans leur vocabulaire s'estompent. Pour cette raison, des experts comme Krupnik tentent de compiler et de fournir des dictionnaires aux communautés locales pour aider à assurer leur héritage durable.

Comme le note Sturm, la connaissance inuite des différents types de formations de neige et de glace et de la façon dont elles sont créées est formidable. Un ancien, dit-il, "en savait autant sur la neige que je le savais après 30 ans en tant que scientifique". Pour Sturm, documenter et préserver ces connaissances est beaucoup plus important que de compter exactement le nombre de mots pour la neige.

Alors oui, il semblerait qu'il y ait au moins 50 mots pour la neige, mais la question la plus pertinente est peut-être de savoir s'ils dureront ou non.

Dans cet esprit, voici quelques-uns de nos favoris, conformément à Phil James de SUNY Buffalo:

Kriplyana: neige qui semble bleue tôt le matin.

Hiryla: neige dans la barbe.

Ontla: neige sur les objets.

Intla: neige qui a dérivé à l'intérieur.

Bluwid: neige secouée par des objets dans le vent.

Tlanide: neige qui est secouée puis se mélange à la neige qui tombe du ciel.

Tlamo: neige qui tombe en gros flocons humides.

Tlaslo: neige qui tombe lentement.

Priyakli : neige qui semble tomber vers le haut.

Kripya : neige qui a fondu et recongelé.

Tlun: neige scintillante au clair de lune.

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